Los jefes tienen un nuevo dolor de cabeza: ¿cuánto tiempo deben aislarse los trabajadores enfermos?

Los cuatro restaurantes de Barbara Sibley en Nueva York ya habían resistido la ola inicial de Covid-19 de la ciudad, el aumento de prevacuna el invierno pasado y el pico de Delta de este verano cuando finalmente sucedió el fin de semana pasado: Temiendo un brote y luchando con el personal después de que uno de sus trabajadores se enfermó con Covid , cerró temporalmente una de sus ubicaciones.

Ese fue solo el comienzo de las preocupaciones de la Sra. Sibley. También tuvo que sopesar cuánto tiempo el empleado, que estaba completamente vacunado, debería permanecer aislado antes de regresar al trabajo. Y el mensaje de los expertos en salud pública no fue claro.

En los primeros días de la pandemia, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomendaron que la mayoría de las personas que dieron positivo al coronavirus se aislaran durante 14 días. Posteriormente redujo su período de aislamiento recomendado a 10 días. Pero estas políticas se basaron en datos de personas no vacunadas y se implementaron antes de la amplia disponibilidad de las pruebas rápidas. Un número cada vez mayor de profesionales de la salud y las políticas sugieren ahora que las personas vacunadas pueden terminar su aislamiento después de cinco a siete días, siempre que no presenten síntomas y den negativo en la prueba.

El jueves, el CDC redujo, en algunas circunstancias, la cantidad de días que recomienda que los trabajadores de la salud que dan positivo por coronavirus se aíslen, pero no abordó otros negocios.

«Todos los expertos han pedido tiempos de aislamiento más cortos, por lo que es una buena medida, pero es miope no aplicar esto de manera más amplia: escuelas, universidades, deportes, Broadway, restaurantes, aerolíneas», dijo Joseph Allen, profesor asociado de TH Chan School of Public Health de la Universidad de Harvard. «Todos se enfrentan al mismo problema de tener que aislar a las personas durante períodos prolongados sin la opción de ‘probar para regresar'».

El CDC dijo el jueves que «continúa evaluando las recomendaciones de aislamiento y cuarentena para la población en general» a medida que se entera de la variante Omicron del coronavirus y «actualizará al público según corresponda».

En Nueva York, la gobernadora Kathy Hochul dijo el viernes que los trabajadores críticos completamente vacunados podrían regresar al trabajo cinco días después de dar positivo, siempre que no presenten síntomas o estos se estén resolviendo y no hayan tenido fiebre durante 72 horas. Esos trabajadores también tendrán que usar una máscara, dijo.

Omicron ha intensificado la escasez de personal en todas las industrias y el aumento en los casos ha interrumpido los viajes durante las vacaciones, dejando varados a miles de clientes y subrayando el costo económico de los empleados que necesitan aislarse. Algunos economistas ya advierten sobre el impacto potencial que pueden tener los cierres en el gasto de los consumidores.

Aerolíneas delta pidió a los CDC el martes que cortaran el aislamiento tiempo a cinco días para las personas completamente vacunadas, advirtiendo que el período actual de 10 días puede “impactar significativamente” las operaciones. Le siguieron JetBlue y Airlines for America, un grupo comercial que representa a ocho aerolíneas.

Pero la Asociación de Auxiliares de Vuelo rechazó esa solicitud y dijo a los CDC el jueves que «apoyamos la recomendación actual de su agencia de aislar durante 10 días» y que las decisiones para reducir los tiempos de aislamiento «deben ser tomadas por profesionales de la salud pública, no por aerolíneas. «

Sara Nelson, presidenta internacional del sindicato, dijo que los asistentes de vuelo no deberían tener que regresar al trabajo hasta que estén saludables y tengan un resultado negativo. «No vemos la justificación para reducir el número de días en este momento», escribió en una carta al director de los CDC.

La incertidumbre en torno a las pautas de aislamiento se ha sumado a la angustia que sienten muchos empleadores.

“Es estresante porque tiene la responsabilidad de mantener seguros a sus invitados, su personal y su familia”, dijo la Sra. Sibley. Si bien algunas empresas piden a los empleados que dan positivo en la prueba que se aíslen durante 14 días, ella también quiere hacer lo que tenga sentido para sus trabajadores.

“Puede hacerlo durante 14 días si no está tratando de asegurarse de que 150 personas sobrevivan y paguen el alquiler a través de su negocio”, dijo.

Con la comprensión científica del coronavirus avanzando más rápidamente que las pautas de salud pública, y con mucho aún desconocido sobre la variante Omicron, algunos dueños de negocios se sienten obligados a jugar a ser epidemiólogos.

“Si yo fuera un empleador, no saldría de las recomendaciones de los CDC”, dijo la Dra. Megan Ranney, médica de emergencias y decana asociada de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown. «Es por eso que necesitamos que los CDC actualicen sus recomendaciones, si creen que la ciencia lo respalda».

Los requisitos de períodos de aislamiento más prolongados también podrían desincentivar a las personas a hacerse la prueba, según el Dr. Ashish Jha, decano de la Escuela de Salud Pública de Brown. “Habrá muchas personas que, si tienen síntomas leves, no se realizarán la prueba o no se reportarán porque es realmente sustancial estar fuera durante 10 días”, dijo.

Diana Mora, propietaria de Friends and Lovers, un bar en Brooklyn con poco más de una docena de empleados, dijo que tratar de seguir las pautas de salud pública mientras mantiene su negocio en funcionamiento era una fuente constante de preocupación.

“Somos tan pequeños que en realidad no tenemos suficiente personal para decirles a todos que se queden en casa”, dijo, aunque la barra ha estado siguiendo las pautas de 10 días de los CDC. «Si hay más de dos personas que están expuestas y tienen que aislarse, estamos atrapados en una bandada».

La gestión del presupuesto también es motivo de preocupación. «Afortunadamente para nosotros, podemos seguir pagando a la gente, pero a medida que esto continúa, se vuelve complicado», dijo la Sra. Mora.

En industrias donde los empleados pueden trabajar de forma remota, como la tecnología, las empresas parecen sentir poca necesidad de moverse más rápido que los CDC Incluso los empleadores que necesitan una gran cantidad de trabajadores en el sitio, como Target, Kroger y DoorDash, dicen que continúan siguiendo las recomendaciones de la agencia.

La Liga Nacional de Fútbol ahora permite que los jugadores vacunados que den positivo vuelvan al día siguiente siempre que den negativo dos veces. También eliminó las pruebas semanales para los jugadores vacunados que son asintomáticos, y su director médico dijo que la pandemia había llegado a una etapa en la que no era necesario que los jugadores vacunados se sentaran si se sienten saludables.

Las llamadas para reducir el período de aislamiento podrían aumentar si las infecciones aumentan como se espera durante las vacaciones. Los espectáculos de Broadway ya han cancelado actuaciones hasta Navidad. CityMD, la clínica de atención de urgencia de propiedad privada, cerró temporalmente 19 sitios en Nueva York y Nueva Jersey debido a la escasez de personal. Al menos una docena de restaurantes de Nueva York han cerrado temporalmente en respuesta a pruebas positivas.

“Creo que muchas empresas están observando muchas interrupciones durante el próximo mes y están tratando de implementar políticas ahora mismo, porque saben que sus empleados se infectarán en cantidades muy altas”, dijo el Dr. Jha.

Estados Unidos podría tomar la dirección de los cambios de política en el extranjero. Gran Bretaña dijo el miércoles que estaba reduciendo a siete de 10 los días que las personas deben aislar después de mostrar síntomas de Covid-19.

Después de que el gobierno británico levantó casi todas sus restricciones pandémicas en julio, la aplicación de seguimiento y localización del Servicio Nacional de Salud hizo ping a cientos de miles de trabajadores y se les dijo que se aislaran porque habían estado expuestos al coronavirus. Las empresas se quejaron de la escasez de personal y los economistas dijeron que el «pingdemic» puede haber frenado el crecimiento económico en julio.

En los Estados Unidos, están en camino nuevas herramientas para ayudar a manejar la pandemia.

La Administración de Alimentos y Medicamentos de esta semana autorizó dos píldoras para tratar Covid, de Pfizer y Merck. Se ha demostrado que esos tratamientos evitan enfermedades graves y tienen el potencial de reducir la transmisión del virus, aunque el suministro de ambas píldoras, especialmente la de Pfizer, será limitado en los próximos meses.

El presidente Biden dijo el martes que planeaba invocar la Ley de Producción de Defensa para comprar y regalar 500 millones de pruebas rápidas de antígenos, una herramienta crucial para detectar la transmisibilidad, aunque esas pruebas no estarán disponibles durante semanas o más.

Si una combinación de píldoras antivirales y pruebas rápidas puede hacer que las personas vuelvan a trabajar más rápido, «ese es un gran punto económico», dijo el Dr. Eric Topol, profesor de medicina molecular en Scripps Research.

Aún así, algunos empleadores están procediendo con cautela. Molly Moon Neitzel, propietaria de un negocio de helados en Seattle con poco más de 100 empleados, dijo que había mantenido las pautas de aislamiento conservadoras.

“Estoy del lado de proteger a las personas para que no vuelvan a trabajar ahora mismo”, dijo, y agregó que si fuera verano y su negocio estuviera más ocupado, podría considerar un período de aislamiento más corto. «Es la época más lenta del año para una empresa de helados, así que eso está a mi favor».

A algunos expertos en salud pública les preocupa que si los CDC acortan sus pautas sobre el aislamiento, los empleadores podrían presionar a los trabajadores para que regresen antes de que se recuperen por completo.

“Lo que no quiero que suceda es que esto se use como una excusa para obligar a las personas a regresar cuando no se sientan bien”, dijo el Dr. Ranney de Brown.

E incluso con pautas más claras, implementar políticas puede ser complicado. Si bien algunos expertos sugieren diferentes reglas de aislamiento para empleados vacunados y no vacunados, algunas empresas aún no tienen un sistema para rastrear cuáles de sus trabajadores han recibido una vacuna. La cuestión de si los CDC cambiarán su definición de completamente vacunado para incluir vacunas de refuerzo agrega otra capa de complejidad.

No solo los empleados enfermos pueden tener que quedarse en casa: las empresas también están lidiando con si los trabajadores vacunados deben ponerse en cuarentena después de la exposición a alguien con Covid-19, que las pautas de los CDC no exigen.

“Se convierte en un desafío para los empleadores elegir entre brindar un entorno más seguro y mantener intacto al personal, o seguir la guía de los CDC”, dijo Karen Burke, asesora de la Society for Human Resource Management.

Pero casi dos años después de la pandemia, esa es la posición en la que los empleadores continúan encontrándose, en medio de una cascada constante de nuevos datos, pautas y consideraciones.

“En cada momento, estás tomando decisiones de vida o muerte”, dijo Sibley. «Eso no es para lo que nos inscribimos».

Rebecca Robbins contribuido a la presentación de informes.