El ARNm hará más que conquistar COVID

El ARNm hará más que conquistar COVID

Esta historia se publicó originalmente en nuestra edición de enero / febrero de 2022. haga clic aquí suscribirse para leer más historias como esta.


El desarrollo de la vacuna de ARNm, un gran avance en su campo, instruyendo a las células para que produzcan su propia protección sin el riesgo de transmitir el virus a alguien, fue rápido y furioso, hecho posible gracias a la secuenciación rápida del genoma.

Pero sus orígenes se remontan a finales de la década de 1980, cuando Kati Kariko, investigadora de la Universidad de Pensilvania, comenzó a experimentar con la colocación de ARNm (metro representa Mensajero) en las células para indicarles que produzcan nuevas proteínas, incluso si esas células no habían podido hacerlo anteriormente. Finalmente, Kariko también descubrió que la pseudouridina, una molécula de ARNt humano (t representa transferir), podría ayudar a una vacuna a evadir una respuesta inmune cuando se agrega al ARNm, sentando las bases para un antídoto único en su tipo que ayudó a salvar cientos de miles de vidas en 2021, convirtiéndose en la vacuna preferida de nuestro tiempo.

Las implicaciones de este avance en 2005 fueron enormes: resultó que las células podían aprovecharse para producir proteínas sin desencadenar un ataque inmunológico. Además, podría usarse ARNm sintético en lugar de introducir un virus real en el cuerpo para producir una vacuna.

Continuó la investigación. A fines de 2019, la empresa estadounidense de biotecnología Moderna y la alemana BioNTech (un socio de Pfizer) habían estado investigando vacunas de ARNm contra la influenza durante varios años. Este trabajo los puso en condiciones de responder rápidamente cuando surgió COVID-19. A las pocas horas de que los científicos chinos publicaran la secuencia genética del coronavirus en enero de 2020, BioNTech había desarrollado su vacuna de ARNm. Días después, Moderna tuvo el suyo. Otros obstáculos para la implementación, como los ensayos clínicos, las aprobaciones, la producción y distribución en masa, llevarían varios meses más: una rapidez sin precedentes en el mundo del desarrollo de vacunas, pero no lo suficientemente rápido para millones en todo el mundo que estaban enfermos y muriendo por el virus.

Para noviembre de 2020, los resultados clínicos encontraron que la vacuna Pfizer-BioNTech era un potente antídoto para COVID-19, mostrando una eficacia del 95 por ciento contra el virus. La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. Otorgó la autorización de uso de emergencia y los primeros envíos de la vacuna se entregaron en diciembre de 2020. Hasta la fecha, se han inyectado miles de millones de dosis de la vacuna COVID en los brazos de todo el mundo.

Necesidad de la velocidad

¿Entonces, cómo funciona? Una vez que se inyecta el ARNm (encerrado en una burbuja de lípidos), la vacuna se adhiere a una célula y le indica que produzca una réplica inofensiva de la proteína de pico, el marcador significativo del coronavirus, que permite que COVID-19 se inyecte en las células humanas. – desencadenando una respuesta inmunitaria. Debido a que el ARNm no ingresa al núcleo celular ni interactúa con él, no altera el ADN humano. Una vez que la célula usa las instrucciones, descompone el ARNm.

A diferencia del tiempo que se tarda en producir vacunas tradicionales, creadas con virus inactivados y, por lo tanto, costosas y que requieren mucho tiempo, el ARNm se puede producir casi instantáneamente.

Ha sido un «cambio de juego», dice Tom Kenyon, director de salud de Project HOPE y ex director de salud global de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU., Donde pasó más de dos décadas combatiendo enfermedades globales. En comparación con otras pandemias, como el VIH, “la ciencia en COVID-19 se ha movido mucho más rápido”, dice Kenyon, porque “toda esa investigación e inversión ha dado sus frutos. Estas son vacunas que brindan una inmunidad muy fuerte, que nunca tuvimos en intentos anteriores ”. Ahora, cree, podemos desarrollar vacunas efectivas mucho más rápido, lo que en última instancia podría ayudar a adelantarnos a futuras pandemias.

“No es solo la velocidad, es la eficacia de la vacuna lo que es tan increíble”, dice Kenyon. «Eso es lo que da esperanza a todos en la comunidad de salud pública».

John Kokai-Kun, director de colaboración científica externa para productos biológicos de la USP, una organización sin fines de lucro centrada en generar confianza en el suministro de medicamentos, dice que el ARNm será «la tecnología elegida para la mayoría de las vacunas futuras». Kokai-Kun, quien pasó la mayor parte de su carrera trabajando en la investigación y el desarrollo de vacunas y medicamentos antibacterianos, también ve la velocidad de producción en el laboratorio como el beneficio clave del ARNm.

«Puede simplemente escribir la secuencia en una computadora y simplemente hacer una molécula de ARN sintética», dice Kokai-Kun. “No es necesario crear bancos de células y bancos de semillas, existencias virales y clonar cosas. Es casi un escenario tipo plug-and-play «.

Desafiador del cáncer

El desarrollo de la tecnología de ARNm tiene implicaciones mucho más allá de COVID-19 y podría usarse para combatir el VIH, la influenza y la malaria. También es muy prometedor contra nuevos virus con potencial epidémico, como la influenza aviar y otros virus respiratorios. Pero su potencial para tratar el cáncer, que puede hacer al provocar que el sistema inmunológico se dirija a las células cancerosas, es especialmente emocionante. La mayoría de la inmunoterapia tradicional para el cáncer utiliza la “inmunidad pasiva”, en la que un fármaco actúa como anticuerpo y no siempre dura mucho. Pero la inmunidad activa, que se logra con el ARNm, significa que el cuerpo puede recordar cómo crear la respuesta por sí solo.

El mayor inconveniente, actualmente, es la capacidad de producción. Muchas partes del mundo necesitarían ayuda para establecer la capacidad para producir estas vacunas y escalar más rápidamente. “La historia del ARNm es, con mucho, la historia más grande de esta pandemia, y es un logro científico asombroso, pero aún no lo hemos traducido en resultados programáticos, y eso es lo que importa”, advierte Kenyon.