Cultivar pimientos en la EEI es solo el comienzo de la agricultura espacial

La experiencia sensorial de cultivar cultivos productivos también puede ayudar a mitigar los efectos psicológicos de los viajes espaciales a largo plazo. Existe una cierta conexión emocional con la comida que no proviene de una despensa espacial deshidratada. Spencer dice que el equipo abrió la puerta de la APH todos los días para observar a sus compañeros vegetales con toda la ternura de los jardineros domésticos. Cuando llegó el día de la cosecha, dieron rienda suelta a su recompensa por la EEI, se tomaron selfies y se deleitaron al ver las frutas haciendo piruetas alrededor de la nave espacial. Incluso cuando el fuerte calor de ese primer bocado les hizo arrugar la cara, los astronautas aún se deleitaban con los chiles, que comieron con fajita de res y tomates y alcachofas rehidratados.

“Estábamos pensando que no había calefacción, por lo que [the peppers] no sería peligroso, pero tal vez los astronautas necesiten un poco de picante en su vida ”, dice Paul Bosland, quien junto con sus colegas en el Instituto Chile Pimienta Las semillas de chile español mejoradas fueron modificadas genéticamente cultivadas en Plant Habitat-04. (Son el nuevo orgullo extraterrestre de Nuevo México).

Trabajando con la NASA, Bosland cultivó una variedad que podría adaptarse tanto a las necesidades nutricionales de los astronautas como a la logística de cultivar una planta en el espacio. Los cruces de Bosland están diseñados con Marte en mente: criados para ser de maduración temprana, compactos, eficientes con poca luz, resistentes en ambientes de baja presión y para empacar tres veces la vitamina C de una naranja para prevenir el escorbuto.

Todos los aspectos del ciclo de crecimiento de las plantas se mecanizaron. Las semillas se plantaron junto con un fertilizante especialmente desarrollado en un medio de arcilla de arselita sin suelo, y cada cuadrante se equipó con mechas absorbentes de sal que protegían a las plántulas de quemaduras debido al residuo salino del fertilizante. Una vez que germinaron, los astronautas adelgazaron las plantas hasta que solo quedaron cuatro. Los sensores de más de 180 controlaban todos los aspectos de sus condiciones de crecimiento, incluido el ajuste de los colores de las luces para detener su crecimiento y mantenerlos a una altura manejable de dos pies.

A pesar del entorno de cultivo altamente controlado, la microgravedad afectó a las plantas de formas imprevistas. Sin un tirón gravitacional, las flores y sus estambres cargados de polen crecieron mirando hacia arriba. Irónicamente, eso frustró la forma en que se suponía que el APH los polinizaría, mediante el uso de ventiladores que pulsaban suaves ráfagas de aire destinadas a movilizar el polen, como lo haría una brisa. En cambio, los astronautas tuvieron que reemplazarse como abejas falsas, polinizándolas manualmente una planta a la vez.

La microgravedad también planteó desafíos para el riego. Como lo demuestra el Agencia Espacial Canadiense, el agua se comporta de manera diferente en microgravedad que en la Tierra. Incapaz de caer, fluir o ascender, el agua crea una capa acuosa que envuelve la superficie de lo que sea a lo que se adhiere. Pero el agua pegajosa puede sofocar las raíces de una planta; como señala Bosland, “a los chiles no les gusta que se mojen los pies”.

Este fue uno de los desafíos que el ingeniero de APH y el científico investigador del Centro Espacial Kennedy, Oscar Monje, tuvieron que resolver. El sistema recicló agua en un circuito cerrado; todo el experimento usó aproximadamente la misma cantidad de agua que un enfriador de agua de oficina. Los sensores de humedad regulan la cantidad exacta que se adhiere a la superficie de una raíz. Entonces, el agua no absorbida por la planta se evaporaría después de que los sensores de humedad crearan el ambiente árido que los pimientos anhelan. No es una tecnología que esté lista para implementarse, digamos, en la luna o en Marte. “La APH utiliza un sistema de riego que no es sostenible para la producción de cultivos en este momento. Pero es lo suficientemente bueno para realizar experimentos de biología espacial ”, dice Monje.