Lemi Ghariokwu, artista de Fela Kuti: ‘Siempre tuvo a alguien para liar porros. Era un estilo de vida de estrella de rock ‘| Fela Kuti

Teimiendo con estímulos en escenas densamente pobladas que recuerdan a ¿Dónde está Wally? extendido, una pintura de Lemi Ghariokwu es reconocible al instante. Criado en Lagos, el hombre de 66 años ha pintado más de 2000 portadas de álbumes para artistas importantes e independientes en Nigeria y más allá, pero sus más famosos fueron para el pionero de Afrobeat Fela Kuti, visible en un nuevo conjunto de caja este mes, cuyo espíritu guerrero arremetió contra el régimen militar del país y se alineó con Ghariokwu en una agitada asociación de cuatro años.

A los cinco años, Ghariokwu dibujaba autos de lujo que a veces pasaban, usando una escoba en las calles de arena sin pavimentar de Lagos. No se dedicaría al arte profesionalmente hasta los 17, cuando se encontró con un disco diseñado por Roger Dean, el artista británico famoso por su trabajo con la banda progresiva Yes. “Al verlo tener entrevistas en revistas debido a su trabajo, la inspiración fue fundamental”, dice.

Portadas de álbumes de Lemi Ghariokwu para Fela Kuti.
Portadas de álbumes de Lemi Ghariokwu para Fela Kuti. Compuesto: Lemi Ghareef

Su prolífica producción comenzó a través de su amistad con el músico Sonny Okosun, quien fue invitado a una entrevista televisiva. “Seguí e hice un boceto del presentador, y [the studio] Comenzó a invitarme a dibujar en TV en vivo. Siempre me aseguré de haber terminado para cuando terminara el espectáculo para que el público pudiera ver [the finished product]. «

Su oportunidad de conocer a Kuti llegó a los 18 años, cuando el periodista local Babatunde Harrison quedó impresionado por una pintura en homenaje a Bruce Lee que hizo para su bar local. “Descubrí que Babatunde quería comprarlo por 120 nairas [close to £800 today]. Sabía que ese era mi boleto dorado al mundo de Fela ”, dice Ghariokwu, brillando positivamente con el recuerdo. Harrison lo desafió a dibujar un retrato de Kuti para ver si era digno de conocerlo él mismo. Al día siguiente, Lemi esperó fuera del bar con un retrato enmarcado y completo, para asombro de Harrison. Pidió un taxi al complejo comunal de Kuti, conocido como la República de Kalakuta, de inmediato.

Portada de Beasts of No Nation.
Portada de Beasts of No Nation. Fotografía: artículo de Lemi Ghar

Declarada por Kuti como un estado independiente, ante el desprecio del ejército nigeriano, la República acomodó a la familia de Kuti y a una banda interna entre un carnaval de otros residentes. “Cuando se trataba de Kalakuta, Fela era una muy buena directora de recursos humanos”, explica Ghariokwu. “Dio trabajo para todos allí: algunas de las chicas eran bailarinas, otras cantantes; había chefs y DJs. Siempre tuvo uno o dos ‘rodillos’, que se encargaban de enrollar los porros. Fela incluso tenía su propio tribunal en la casa; si había una pelea entre dos miembros de la República, él mismo celebraría la sesión del tribunal «. Ghariokwu describe el lugar como “surrealista, como un estilo de vida de estrella de rock. Los DJ tocaban música las 24 horas del día, los 7 días de la semana en Kalakuta: te despertabas y Sex Machine de James Brown sonaba en parlantes enormes «.

Vinculado por las enseñanzas de espiritualismo del lama tibetano nacido en Gran Bretaña Tuesday Lobsang Rampa y el empoderamiento negro de Malcolm X, Ghariokwu señala la conexión inmediata que los dos tenían. “La sinergia entre nosotros estuvo ahí de inmediato”, dice. «La relación solo creció a partir de ahí». Viajando a Kalakuta todos los días durante cuatro años, Ghariokwu observó a Kuti mientras escribía y perfeccionaba nueva música. Kuti confiaba en él como un mejor amigo, y este punto de vista le permitió a Ghariokwu ofrecer respuestas visuales espontáneas a las ideas de Kuti. En sus palabras: “Estoy embelleciendo su punto de vista y agregando mi perspectiva. Estoy visualizando el alma de la música «.

Esto fue más evidente cuando la policía brutalizó a Kuti en 1974 y quiso escribir sobre ello con urgencia. «Lo conocí en el hospital y tenía un cráneo roto que necesitaba 17 puntos», hace una mueca. “Pero dijo que quería escribir una canción atacando directamente a la policía. Ese fue el momento en que eligió ese papel de luchar directamente contra el establecimiento «. Esa canción se convertiría en Alagbon Close, la canción principal de un álbum de Kuti que utilizó por primera vez la obra de arte de Ghariokwu.

Más ilustraciones del álbum de Lemi Ghariokwu.
Más ilustraciones del álbum de Lemi Ghariokwu. Compuesto: Lemi Ghareef

Las tensiones entre Kalakuta y el ejército nigeriano finalmente contaminarían la amistad de Lemi y Fela. Después de que Kuti lanzara el álbum político de regaño Zombie en 1976, la República fue incendiada por mil soldados en represalia. Ghariokwu estaba molesto: «Tenía 22 años. Fue una mierda aterradora». Las relaciones entre él y Kuti empeoraron después de una discusión sobre la portada de Sorrow Tears and Blood de 1977. «Le mostré la obra de arte y él [glanced] y me quejé de que no incluía su República en llamas. ¿Por qué debería dibujar la casa en llamas cuando fue hace un año? Me tocó el pecho: ‘revisa tu mente, tu mente es débil’. Me fui llorando, tenía el corazón roto ”, recuerda.

A pesar de su división, el trabajo de Ghariokwu se refractó en muchas áreas diferentes de la cultura negra en las décadas posteriores. Durante 11 años cada uno, creó obras de arte para Polygram y Kennis Music, este último un sello nigeriano que precedió a la explosión de Afrobeats de hoy. Mientras tanto, su influencia dio forma al hip-hop estadounidense con conciencia social, desde las pinturas panafricanas que cubren los álbumes de A Tribe Called Quest hasta los títulos escritos a mano de los clásicos de De La Soul. Aunque el tiempo de Ghariokwu con Kuti terminó a los 22, su arte ha perdurado. Él plantea una explicación simple de por qué: «Reflejé mi generación».

Fela Kuti Boxset 5, comisariada por Chris Martin y Femi Kuti, ya está disponible