Las consecuencias sociales de la energía verde deben evaluarse además de los impactos ambientales, dicen los investigadores – ScienceDaily

Si bien conducir un automóvil eléctrico tiene menos impactos ambientales que los automóviles a gasolina, la producción de las piezas necesarias para estas tecnologías ecológicas puede tener efectos nefastos en el bienestar humano.

Después de estudiar los impactos de la extracción de cobalto, un ingrediente común en las baterías de iones de litio, en las comunidades de la República Democrática del Congo (RDC) de África, un equipo interdisciplinario de investigadores dirigido por la Universidad Northwestern está pidiendo más datos sobre cómo las tecnologías emergentes afectar la salud humana y los medios de vida.

Estos datos pueden informar a los responsables de la formulación de políticas, los líderes de la industria y los consumidores para que tomen decisiones más responsables social y éticamente al desarrollar, financiar y utilizar tecnologías ecológicas.

El estudio de caso y el artículo de perspectiva se publicarán el 17 de diciembre en la revista Una Tierra.

«Tenemos el marco y las herramientas disponibles para comparar los costos ambientales de los automóviles que funcionan con combustibles fósiles con los vehículos que funcionan con baterías», dijo Jennifer Dunn de Northwestern, quien dirigió el estudio. «Puedo decirle las emisiones de gases de efecto invernadero por milla para cualquiera de los dos. Pero en lo que respecta a los efectos sociales, no tenemos la misma capacidad de comparación directa. Para muchos ingenieros, es más fácil medir o calcular los efectos ambientales que comprender las condiciones sociales en un país lejano en el que nunca han puesto un pie «.

Dunn es profesor asociado de ingeniería química y biológica en la Escuela de Ingeniería McCormick de Northwestern y director asociado del Center for Engineering Sustainability and Resilience. Para realizar el estudio de caso, Dunn dirigió un equipo interdisciplinario de ingenieros, antropólogos y expertos en salud pública.

Costos ambientales versus humanos

Durante años, los investigadores han realizado evaluaciones del ciclo de vida ambiental (E-LCA), en las que calculan de manera integral y sistemática los impactos ambientales de un producto desde la extracción de las materias primas necesarias para su uso y disposición final. Más recientemente, los investigadores han intentado desarrollar marcos similares para evaluar las evaluaciones del ciclo de vida social (S-LCA), que se pueden utilizar para comprender cómo las tecnologías emergentes afectan la salud y el bienestar humanos.

Para identificar las barreras y las oportunidades para recopilar mejores datos para S-LCA, los investigadores llevaron a cabo un trabajo de campo exploratorio en comunidades mineras de cobalto en la provincia de Lualaba, República Democrática del Congo. El equipo recopiló datos cualitativos a través de entrevistas en profundidad y discusiones de grupos focales con mineros y otros miembros de la comunidad. El coautor del artículo Gabriel Bamana, antropólogo del cuerpo docente del Normandale Community College en Minnesota, es nativo congoleño y, por lo tanto, podría proporcionar un contexto cultural e histórico significativo para el estudio.

«Para este tipo de trabajo, es importante trabajar en diferentes campos para estar informado», dijo Sera Young, coautora del estudio y profesora asociada de antropología en la Facultad de Artes y Ciencias Weinberg de Northwestern. «Puede ser difícil para los ingenieros que están desarrollando las tecnologías comprender los efectos sociales. Al trabajar juntos, podemos formar una imagen completa de las consecuencias de la extracción de recursos».

Consecuencias no deseadas de la descarbonización

Lo que descubrieron Dunn y Young fue profundamente preocupante. Descubrieron que la extracción de cobalto estaba asociada con un aumento de la violencia, el abuso de sustancias, la inseguridad alimentaria y del agua y los problemas de salud física y mental. Los miembros de la comunidad informaron haber perdido tierras comunales, tierras de cultivo y hogares, que los mineros literalmente desenterraron para extraer cobalto. Sin tierras de cultivo, los congoleños a veces se vieron obligados a cruzar las fronteras internacionales hacia Zambia solo para comprar alimentos.

«Se podría pensar en la minería como simplemente excavar algo», dijo Young. «Pero no están cavando en terrenos baldíos. Se excavan tierras. La gente literalmente está cavando agujeros en el piso de sus salas de estar. Las repercusiones de la minería pueden afectar casi todos los aspectos de la vida».

Los desechos generados por la extracción de cobalto y otros metales pueden contaminar el agua, el aire y el suelo, lo que lleva a una disminución del rendimiento de los cultivos, alimentos y agua contaminados y problemas de salud respiratoria y reproductiva. Los mineros informaron que las condiciones de trabajo eran inseguras, injustas y estresantes. Varios trabajadores notaron que temían que se derrumbara el pozo de la mina.

A medida que los líderes de la industria avanzan hacia la descarbonización para frenar, detener o incluso revertir el cambio climático causado por el hombre, las tecnologías dependen cada vez más de las baterías en lugar de los combustibles fósiles. Desafortunadamente, los efectos de estas tecnologías sobre el bienestar social están subestimados y los datos relacionados con estos efectos son insuficientes para su uso en las decisiones de formulación de políticas.

«Si estamos tratando de hacer el bien cuidando el medio ambiente, entonces el medio ambiente no debería limitarse solo al medio ambiente natural, sino también al medio humano», dijo Young, quien estudia la inseguridad del agua en una variedad de entornos globales. contextos.

Ofreciendo nuevas soluciones

A lo largo de su trabajo, Dunn, Young y su equipo encontraron poca orientación establecida sobre las mejores prácticas para realizar S-LCA, incluida poca orientación sobre cómo realizar entrevistas y una falta de consenso sobre cómo usar y analizar los datos de las partes interesadas.

«La mayor parte de este trabajo ha sido conceptualizado por científicos naturales que tienen un conocimiento limitado sobre los impactos sociales», dijo Dunn. «Medir los efectos ambientales de una tecnología a veces es tan simple como agregar un sensor para medir las emisiones. Pero tratar de medir los efectos sociales intangibles como la salud mental es mucho más difícil».

«Y las cosas que no se miden permanecen invisibles», agregó Young.

Debido a que la calidad de la evaluación del impacto social se basa en la calidad de los datos, los investigadores identificaron cinco categorías de fuentes de datos, que se pueden aprovechar para comprender mejor los efectos localizados de la minería:

(1) entrevistas y grupos focales de miembros de la comunidad afectada;

(2) registros públicos locales, incluidos reclamos judiciales relacionados con la tierra, documentación de migración forzada y registros de salud disponibles al público;

(3) escalas validadas transculturalmente, incluidos los datos recopilados por agencias y organizaciones nacionales de estadística como UNICEF y el Banco Mundial;

(4) datos recopilados para los Objetivos de Desarrollo Sostenible; y

(5) sensores remotos e imágenes, incluidas imágenes de satélite que muestran cómo han cambiado las tierras agrícolas después de que se estableció la extracción de cobalto.

Los investigadores creen que estos métodos se pueden aplicar a otros escenarios más allá de la minería de cobalto para recopilar datos sociales que rodean las tecnologías emergentes.

«Tenemos un largo camino por recorrer antes de que podamos poner los resultados de S-LCA frente a los tomadores de decisiones de la misma manera que podemos con los resultados de E-LCA», dijo Dunn. «Mientras tanto, nuestra sociedad está atravesando cambios enormes, incluido el cambio climático, por lo que sentimos una sensación de urgencia. Esperamos que los responsables de la formulación de políticas reconozcan la urgencia de los costos humanos de la extracción de cobalto más temprano que tarde».

El estudio, «Abordar la brecha de datos del análisis de inventarios del ciclo de vida social: información de un estudio de caso de la minería de cobalto en la República Democrática del Congo», fue apoyado por Leslie y Mac McQuown, el Instituto Northwestern de Sistemas Complejos y Carnegie Corporation.