El saco de dormir de alta tecnología para astronautas puede aliviar problemas de salud en viajes largos a Marte

Un saco de dormir experimental utiliza succión para reducir la presión de los fluidos en el cerebro y puede ayudar a eliminar los problemas de visión de los astronautas causados ​​por el tiempo prolongado en gravedad cero. Los investigadores que lo desarrollan creen que podría ayudar con posibles problemas cardiovasculares y cognitivos que también podrían ser problemas en los vuelos espaciales a largo plazo.

Los astronautas que viven a bordo de la Estación Espacial Internacional a menudo comentan lo agradable que es dormir en microgravedad. Flotando libremente, sin presión sobre el cuerpo debido a la gravedad, no hay necesidad de cama ni almohada. En cambio, los dormitorios tienen una bolsa con cremallera pegada a la pared, en la que se meten para pasar la noche. La bolsa sirve para dar calor y evitar que sus cuerpos floten por la habitación mientras duermen. Los orificios abiertos a los lados de la bolsa permiten que los brazos floten frente al cuerpo como si estuvieran dirigiendo una orquesta mientras duermen. Aparentemente es una experiencia completamente relajante.

El saco de dormir de alta tecnología para astronautas puede aliviar problemas de salud en viajes largos a Marte
El astronauta japonés Koichi Wakata duerme en un saco de dormir corriente en la Estación Espacial Internacional. (NASA)

Sin embargo, ese mismo entorno de microgravedad puede causar estragos en sus cuerpos. Los fluidos en el cuerpo que normalmente son arrastrados hacia abajo por la gravedad aquí en la Tierra tienden a fluir hacia el pecho y la cabeza en el espacio, dando a los astronautas rostros hinchados y lo que ellos llaman “patas de pájaro”.

Puede ver la redondez en el rostro del astronauta canadiense Chris Hadfield desde su tiempo a bordo de la Estación Espacial Internacional, en comparación con cuando está en tierra.

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El astronauta canadiense Chris Hadfield pasó seis meses en el espacio como comandante de la estación espacial internacional en 2012-2013. (NASA)

Los fluidos adicionales en la cabeza pueden ejercer presión sobre los globos oculares. causando problemas de visión y, en algunos casos, incluso provocan distensión del nervio óptico.

La astronauta canadiense Roberta Bondar descubrió que no necesitaba sus lentes durante su vuelo en el transbordador espacial Discovery en 1992, probablemente porque la presión del fluido en el globo ocular mejoró paradójicamente su visión.

Aproximadamente la mitad de los astronautas en vuelos de larga duración han experimentado problemas de visión mientras estaban en órbita, que generalmente desaparecen una vez que regresan a la Tierra. Pero eso no es un buen augurio para los futuros viajeros en un viaje de seis a siete meses a Marte.

Un posible tratamiento para aliviar la presión del líquido en la cabeza es una variación del saco de dormir desarrollado en el Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas.

El saco de dormir de alta tecnología para astronautas puede aliviar problemas de salud en viajes largos a Marte
En condiciones de microgravedad, el líquido se acumula en la cabeza y la parte superior del cuerpo, lo que aumenta la presión sobre el ojo, lo que puede causar problemas de visión para los astronautas. (Centro médico de la NASA / UT Southwestern)

Se trata de un marco duro y cubierto que rodea la parte inferior del cuerpo y utiliza succión para atraer los fluidos corporales hacia las extremidades inferiores. Investigadores estudió sus efectos en voluntarios que permanecen acostados en la cama durante períodos prolongados, simulando el desplazamiento del fluido hacia la cabeza que ocurre en el espacio y puede provocar un ligero cambio en la forma de los globos oculares. Uno de los participantes fue el científico investigador, que realizó dos visitas de tres días cada una, con solo el segundo y tercer día en el dispositivo durante ocho horas cada noche. Mientras estaba en la máquina de vacío, no hubo cambios en los globos oculares.

Los problemas de visión entre los astronautas se conocen desde hace décadas y son un problema grave, posiblemente incluso un cambio de juego para los vuelos largos a Marte. La mala visión podría dificultar el funcionamiento del equipo o hacer frente a una emergencia.

Pero los investigadores esperan que los beneficios de su sistema vayan más allá de la visión. Ellos apuntan a evidencia que los viajes espaciales de larga duración pueden crear anomalías cardíacas, y astronautas que han informado de deficiencias cognitivas leves, lo que ellos llaman los “estúpidos espaciales”, que también pueden ser causados ​​por fluidos corporales que están en el lugar equivocado en microgravedad.

El dispositivo sigue siendo un experimento de laboratorio y primero tendrá que adaptarse para vuelos espaciales y probarse en astronautas en órbita para ver si ofrece beneficios.

Con suerte, estos problemas de visión se resolverán antes de intentar una misión a Marte. Después de todo, nadie quiere hacer el largo viaje hasta Marte y no poder ver el paisaje una vez allí.