El lanzamiento del telescopio espacial James Webb está poniendo muy ansiosos a los astrónomos

¿Qué desayunan los astrónomos el día en que su telescopio de $ 10 mil millones se lanza al espacio? Sus uñas.

«Trabajas durante años y todo se convierte en una nube de humo», dijo Marcia Rieke de la Universidad de Arizona.

La Dra. Rieke admite que cruzará los dedos la mañana del 24 de diciembre cuando sintonice el lanzamiento del telescopio espacial James Webb. Durante 20 años, ha estado trabajando para diseñar y construir una cámara infrarroja ultrasensible que vivirá a bordo de la nave espacial. El Webb es el sucesor más grande y poderoso del Telescopio Espacial Hubble. Los astrónomos esperan que atraviese una oscura cortina de ignorancia y suposición sobre los primeros días del universo, y les permita fisgonear en exoplanetas cercanos.

Después de $ 10 mil millones y años de retrasos, el telescopio finalmente está programado para despegar desde un sitio de lanzamiento europeo en la Guayana Francesa en su camino hacia un punto a un millón de millas al otro lado de la luna. (A última hora del martes, la NASA retrasó el lanzamiento al menos dos días).

Una encuesta informal y totalmente acientífica de astrónomos elegidos al azar reveló una comunidad sentada en los bordes de sus asientos sintiéndose nerviosa, orgullosa y agradecida por el equipo que ha desarrollado, construido y probado el nuevo telescopio durante el último cuarto de siglo.

«Es casi seguro que veré el lanzamiento y estaré aterrorizado todo el tiempo», dijo Chanda Prescod-Weinstein, profesora de física y estudios de género en la Universidad de New Hampshire.

Y hay mucho de qué preocuparse. El cohete Ariane 5 que transporta la nave espacial rara vez ha dejado de entregar su carga útil a la órbita. Pero incluso si sobrevive al lanzamiento, el telescopio tendrá un largo camino por recorrer.

Durante el mes siguiente tendrá que ejecutar una serie de maniobras con 344 «puntos únicos de falla» para desplegar su gran espejo dorado y desplegar cinco capas delgadas de un protector solar de plástico gigante que mantendrá el telescopio y sus instrumentos en el frío. y oscuro. Los ingenieros y astrónomos llaman a este intervalo seis meses de alta ansiedad porque no hay perspectivas de ninguna intervención o rescate humano o robótico en caso de que algo salga mal.

Pero si todos esos pasos tienen éxito, lo que los astrónomos vean a través de ese telescopio podría cambiarlo todo. Esperan detectar las primeras estrellas y galaxias que emergen de la niebla primordial cuando el universo tenía solo 100 millones de años aproximadamente, en resumen, los primeros pasos del Big Bang hacia el acogedor espectáculo de luces que habitamos hoy.

“Toda la comunidad astronómica, dada la amplia gama de retornos científicos anticipados y el potencial de descubrimiento, tiene la piel en el juego” con el telescopio, dijo Priyamvada Natarajan, astrofísico de Yale. «Todos estamos comprometidos intelectual y emocionalmente».

Pero el telescopio ha sido mordido por una serpiente durante su largo desarrollo con sobrecostos y accidentes costosos que se han sumado a la aprensión normal de los lanzamientos de cohetes.

Michael Turner, cosmólogo de la Fundación Kavli en Los Ángeles y ex presidente de la Sociedad Estadounidense de Física, describió la combinación de «emoción y terror» que esperaba sentir durante el lanzamiento.

“La próxima década de astronomía y astrofísica se basa en el éxito de JW”, dijo el Dr. Turner, refiriéndose al telescopio espacial James Webb, “y el prestigio y el liderazgo de Estados Unidos en el espacio y la ciencia también están en juego. Es una carga pesada de llevar, pero sabemos cómo hacer grandes cosas «.

Esa opinión fue compartida por Martin Rees de la Universidad de Cambridge y el astrónomo real para las casas reales británicas.

«Cualquier falla de JWST sería desastrosa para la NASA», escribió en un correo electrónico. “Pero si la falla involucra un procedimiento mecánico – desplegar una persiana o desplegar las piezas del espejo – esto será un desastre de relaciones públicas mega-catastrófico y vergonzoso. Eso es porque implicaría la falla de algo aparentemente ‘simple’ que todos pueden entender «.

El Dr. Natarajan, que utilizará Webb para buscar los orígenes de los agujeros negros supermasivos, dijo: «Estoy tratando de ser zen y no imaginar resultados desastrosos».

Pero al describir lo que está en juego, comparó el telescopio con otros hitos de la historia humana.

“Los logros notables y duraderos de la mano y la mente humanas, ya sean los templos de Mahabalipuram, las pirámides de Giza, la Gran Muralla o la Capilla Sixtina, han requerido tiempo y dinero”, dijo. «Realmente veo a JWST como uno de esos monumentos de nuestro tiempo».

Alan Dressler de los Observatorios Carnegie en Pasadena, quien fue presidente de un comité hace 25 años que condujo al proyecto Webb, respondió con su propia pregunta cuando se le preguntó qué tan nervioso estaba.

“Cuando sepa que alguien está a punto de someterse a una cirugía crítica, ¿se sentará y tendrá una conversación sobre ‘¿y si falla?’”, Escribió. Agregó que sus colegas “saben que aquí no hay certeza, y que a ninguno de nosotros nos conviene rumiar al respecto”.

Otro astrónomo que ha estado involucrado en este proyecto desde el principio, Garth Illingworth de la Universidad de California, Santa Cruz, dijo en un correo electrónico que estaba optimista sobre el lanzamiento a pesar de su reputación de ser un tipo de persona que dice que «el vaso está medio vacío». .

«Las implementaciones son complejas, pero mi opinión es que se ha hecho todo lo que es humanamente posible». el escribio. Dijo que incluso si hubiera sorpresas en el despliegue del telescopio, no «esperaba que fueran importantes o que terminaran la misión, en absoluto».

Otros encuestados también se refugiaron de su nerviosismo en la habilidad y dedicación de sus colegas.

Andrea Ghez, de la Universidad de California, Los Ángeles, quien ganó el Premio Nobel en 2020 por sus observaciones del agujero negro en el centro de nuestra galaxia, dijo que se mantuvo cuerda “confiando en que personas realmente inteligentes han trabajado muy duro para lograr las cosas bien «.

Tod Lauer, un astrónomo de NOIRLab en Tucson, Arizona, secundó ese pensamiento cuando se lanzó el Telescopio Espacial Hubble y se descubrió que tenía un espejo deformado, que requirió visitas de reparación por parte de los astronautas en el ahora- transbordadores espaciales retirados. Dijo que sus sentimientos con respecto al próximo lanzamiento se referían a los ingenieros y técnicos que construyeron el telescopio Webb.

“Respetas muy rápidamente la naturaleza de equipo de hacer cualquier cosa en el espacio, y tu dependencia de científicos e ingenieros que quizás nunca sabrás para hacerlo bien”, dijo. «Nadie quiere que falle, y todavía no he conocido a nadie en esto que no se haya tomado su parte en serio».

Añadió que los astrónomos tenían que confiar en sus colegas en ingeniería de cohetes y naves espaciales para hacerlo bien.

«Alguien que sepa cómo volar una nave espacial de $ 10 mil millones en una trayectoria de precisión no se va a dejar impresionado por un astrónomo, que nunca tomó un curso de ingeniería en su vida, escondido detrás de su computadora portátil mirando el lanzamiento», dijo el Dr. Lauer. «Sientes admiración y empatía por esas personas, y tratas de actuar de manera digna del increíble regalo que están trayendo al mundo».

Y si algo sale mal, algunos astrónomos dijeron que mantendrían en perspectiva que solo el hardware, no las personas, está en juego.

“Si pasa algo malo, me romperán el corazón”, dijo el Dr. Prescod-Weinstein. «Me alegro de que al menos no haya vidas humanas en juego».

También había mucho que esperar si todo funcionaba según lo previsto, dijo el Dr. Rieke, quien trabajó en el dispositivo de imágenes infrarrojas del telescopio.

“Cuando se encienda la cámara, tendremos otra fiesta”, dijo.