Por qué esta antigua civilización se enamoró del oro durante 700 años | Ciencias

Diadema de oro

Una diadema o diadema del siglo V a. C. de Colchis, en el sur del Cáucaso.
Steve Batiuk, Colección de fotografías de ASOR bajo CC BY-SA 4.0

Hace cuatro mil años, los mejores artículos de oro de la Tierra pertenecían a los grupos nómadas que vagaban por las tierras montañosas entre los mares Negro y Caspio. Estas comunidades pastoreaban animales para ganarse la vida, pero también dominaron el trabajo del oro mucho antes que la mayoría de las sociedades. Sus élites hacían alarde de ese brillo, especialmente en sus tumbas, que estaban cargadas de copas de oro, joyas y otros tesoros. La noticia de esta tierra rica en oro se extendió y generó cuentos fantásticos de tierras lejanas, como el antiguo mito griego de Jason y el Vellocino de oro. En la mayoría versiones de la leyenda, el héroe y su tripulación afrontan un peligroso viaje para recuperar la lana dorada de un carnero mágico de Colchis, lo que hoy es el país de Georgia en las montañas del Cáucaso.

Pero, según una nueva investigación publicado en Informes científicos, el oro pasó de moda en el Cáucaso y permaneció impopular durante al menos 700 años. Al analizar más de 4.500 artefactos, descubiertos por arqueólogos durante los últimos 130 años, un investigador mostró que los artículos de oro se volvieron raros en una gran parte del territorio entre 1500 y 800 a. C. Los lugareños parecen haber decidido, entonces, que el oro era llamativo.

“Este documento es importante … porque nos recuerda que nuestros valores no son universales. Incluso algo que tendemos a considerar como un producto global, es decir, el oro, el encanto del oro, no es universal en el espacio y el tiempo ”, dice el profesor de Cambridge Marcos Martinón-Torres, un experto en metales antiguos que no participó en la investigación.

Y ese cambio puede reflejar más que caprichos de moda. El arqueólogo detrás de la investigación, Nathaniel Erb-Satullo de la Universidad de Cranfield en el Reino Unido, cree que el declive del oro se debió a que las élites perdieron su estatus. Quizás, la gente promedio condenó el uno por ciento de su época, y los ostentosos marcadores de riqueza, como los adornos de oro, pasaron de moda. Abajo los ricos y sus riquezas.

“No digo que fuera una jerarquía social totalmente plana”, explica Erb-Satullo. Pero ve un «alejamiento de la glorificación de la persona individual».

Copa de Oro

Cáliz de un túmulo funerario que data del segundo milenio a. C.

Steve Batiuk, Colección de fotografías de ASOR bajo CC BY-SA 4.0

El estudio de Erb-Satullo comenzó como una observación espontánea. A mediados de la década de 2010, mientras trabajaba en excavaciones arqueológicas en Georgia, visitaría museos regionales en su tiempo libre. Miraría boquiabierto sus colecciones de exquisitos artefactos de oro pero comenzó a notar una brecha en las edades de estos elementos. Las exhibiciones mostraban «oro antiguo encantador», en su mayoría realizado entre 2500 y 1500 a. C., durante la Edad del Bronce Medio. También exhibieron reliquias de 800 a 200 a. C., cuando los griegos clásicos exploraron la región e inventaron la historia de Jason y el vellocino de oro. Pero Erb-Satullo rara vez espió artefactos del período intermedio, 1500 a 800 a. C., durante la Edad del Bronce Final y la Edad del Hierro Temprano.

Al conversar con colegas georgianos, se enteró de que otros habían notado casualmente esta aparente brecha de oro, pero nadie la había investigado seriamente. Posiblemente, orfebres hizo fabricar oro durante la Edad del Bronce Final y la Edad del Hierro Temprano, pero los arqueólogos aún no han descubierto los sitios donde está enterrado. Sin embargo, Erb-Satullo estaba intrigado por una explicación alternativa: las comunidades en el Cáucaso podrían haber perdido su codicia por el oro durante casi 1000 años.

Para determinar si la aparente brecha significaba una caída real en el trabajo del oro, decidió construir una base de datos de todos los artefactos de oro conocidos del sur del Cáucaso, que datan entre 4000 y 500 a. C. Eso significaba buscar más allá de los elementos llamativos en las exhibiciones de los museos. En 2019, comenzó a buscar informes publicados de excavaciones arqueológicas que ocurrieron en la actual Georgia, Armenia o Azerbaiyán, desde fines del siglo XIX en adelante. A fines de 2020, su base de datos comprendía 89 sitios y 4555 objetos de oro, incluidas tazas, estatuillas, cuentas y fragmentos de láminas de oro, que probablemente cubrían objetos de madera que se descompusieron hace mucho tiempo. Erb-Satullo trazó cómo estos recuentos de artefactos variaban a lo largo del tiempo, por zona geográfica y en función de la distancia de un sitio a los depósitos de mineral de oro.

La observación casual que había hecho, que los museos georgianos rara vez tenían artículos de oro entre 1500 y 800 a. C., reflejaba una disminución real en el trabajo del oro durante ese tiempo. Específicamente, la caída se produjo en la denominada zona de Kura Medio, la esquina noreste de la región. Los sitios del Kura medio, fechados entre 2500 y 1500 a. C., produjeron la friolera de 1.209 objetos de oro. Pero el recuento se desplomó a solo 29 objetos en el siguiente período, 1500 a 800 a. C. Eso es a pesar del hecho de que los arqueólogos han excavado miles de tumbas de este último período. Estos entierros contenían artículos finos, elaborados con bronce, cornalina y otros materiales preciosos. El oro era llamativamente raro. Mientras tanto, los recuentos de oro se mantuvieron altos en sitios fuera de esta zona, al sur. Estas comunidades continuaron llenando sus tumbas con esplendor de oro, mientras los grupos de Kura Medio evitaban el metal.

El estudio «reunió toneladas de datos para demostrar realmente que algunas personas en esta área en particular estaban eligiendo no participar o rechazar una tecnología anterior», dice Catherine Frieman, arqueóloga de la Universidad Nacional de Australia, quien sirvió como revisor de pares para el estudio.

Es difícil saber por qué estas comunidades rechazaron el metal brillante, abrazado por sus predecesores, contemporáneos vecinos y sucesores locales. No dejaron registros escritos que explicaran este giro; la escritura aún no existía en la región del Cáucaso.

Pero Erb-Satullo obtuvo pistas de otros restos arqueológicos, que indican transformaciones sociales durante la Edad del Bronce y del Hierro. Cuando el trabajo del oro alcanza su punto máximo, entre aproximadamente 2500 y 1500 a. C., la evidencia de asentamientos permanentes en el sur del Cáucaso es escasa. La mayoría de las comunidades parecen haber sido pastores nómadas. Algunos miembros de estos grupos aparentemente alcanzaron un alto estatus y riqueza, según el tamaño y el contenido de sus tumbas, ubicadas en montículos construidos que podrían abarcar un campo de fútbol de diámetro y alcanzar 30 pies de altura.

Estas élites nómadas “definitivamente estaban adornadas con riquezas”, dice Erb-Satullo. Es «cuando aparecen estos túmulos funerarios masivos que comenzamos a ver emerger el primer tipo real de jerarquía social».

Pero alrededor del 1500 a. C., los estilos de vida y las preferencias cambiaron. Más grupos se establecieron en aldeas, a menudo protegidas por fortalezas en la cima de las colinas. Las tumbas se volvieron más modestas, en comparación con los enormes montículos de generaciones anteriores. Y el brillo dorado casi desapareció en la zona de Kura Medio.

Es poco probable que los artesanos hayan agotado su suministro natural de oro. El sur del Cáucaso tiene más de 100 depósitos de oro conocidos. Casi todos los sitios arqueológicos del estudio se encontraban a dos días de caminata desde una o más de estas fuentes, según las estimaciones de Erb-Satullo del tiempo de viaje a pie a través del terreno accidentado. Además, el trabajo aurífero prolífico y sofisticado reaparece en la zona de Kura Medio hacia el final del primer milenio a. C. No hay indicios de que el área haya experimentado una escasez de oro.

Juntas, estas pistas sugieren que la clase alta redujo sus más atroces demostraciones de riqueza. Es posible que la jerarquía social se haya nivelado un poco. O quizás las personas de alto estatus simplemente dejan de hacer alarde de sus riquezas. De cualquier manera, el giro social contra el oro fue exclusivo de los residentes de Kura Medio. Grupos fuera de esta zona continuaron enterrando a sus muertos con joyas de oro.

Más allá del Cáucaso, el estudio se suma a la comprensión de la historia global de la tecnología y las innovaciones, como el trabajo de los metales. Proporciona un ejemplo raro, en el que una sociedad decidió abandonar la tecnología que había desarrollado y adoptado siglos antes. La razón por la que estos casos son raros: “Es difícil estudiar el rechazo a las innovaciones. Es difícil estudiar a las personas que no son haciendo cosas porque, por definición, la evidencia no está ahí ”, explica Frieman.

Cuando los académicos solo se enfocan en innovaciones exitosas, hacen que parezca que la tecnología avanza invariablemente en una progresión lineal de lo simple a lo complejo, desde palos y piedras hasta iPhones. Pero hace 3.500 años, en el Cáucaso, las comunidades decidieron abandonar la (entonces) industria de vanguardia del trabajo del oro.

Según Martinón-Torres su elección demuestra, “la historia de la tecnología ni siquiera es lineal. Es mucho más rico y colorido, con reflujos y flujos que varían según el contexto social y cultural de las personas «.