Por qué los tornados son los desastres más difíciles de vincular con el cambio climático

Después de que los tornados azotaran seis estados de EE. UU. A fines de la semana pasada, al menos 88 personas y el aplastamiento de almacenes, hogares de ancianos y fábricas, muchos se apresuraron a culpar al clima cálido de al menos algunos de los daños.

Durante el fin de semana, muchos en los medios de comunicación especularon que el calentamiento global pudo haber jugado un papel y presionaron a los legisladores para obtener respuestas. Deanne Criswell, la administradora de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, o FEMA, llamó a los devastadores tornados “nuestra nueva normalidad.”El presidente Joe Biden, respondiendo a una pregunta de los reporteros en un conferencia de prensa el sábado, dijo que “todo es más intenso cuando el clima se está calentando – todo” pero enfatizó en lunes que «no podemos decir con absoluta certeza» que el cambio climático fue el culpable.

Las preguntas no son una sorpresa: después de todo, se ha vuelto cada vez más común, y científicamente respaldado, culpar a las inundaciones, las olas de calor e incluso los huracanes intensos al aumento de las temperaturas por el uso de combustibles fósiles. Viernes calor récord hizo que muchos especularan que el cambio climático podría haber jugado un papel en el desastre; también hay evidencia de que los tornados son desplazándose hacia el este, quizás debido a los cambios de temperatura.

Pero los tornados, dicen los científicos, son extremadamente difíciles de vincular con el cambio climático. Según un 2016 reporte Según las Academias Nacionales de Ciencias, los tornados son el evento meteorológico más desafiante para atribuir al calentamiento global, después de las olas de calor, los incendios forestales, los ciclones extratropicales e incluso las fuertes nevadas. “Son el único extremo en el que tenemos menos confianza”, dijo Zeke Hausfather, científico del clima y director de clima y energía en el Breakthrough Institute.

Eso es por varias razones diferentes. Primero, la mayoría de los estudios que relacionan el cambio climático con los eventos climáticos (un campo conocido como “atribución de eventos extremos”) modelan el clima mundial de dos maneras diferentes: con calentamiento causado por el hombre y sin él. Pero esos modelos climáticos no tienen una resolución lo suficientemente fina para simular tornados, lo que dificulta a los científicos ver cómo podrían cambiar los tornados en los próximos años.

“Nuestros modelos no producen tornados”, dijo Hausfather. Los modelos climáticos, explicó, dividen el mundo en cajas de 100 o 25 kilómetros de ancho y simulan lo que sucede en cada caja. Pero los tornados se forman en áreas que tienen menos de un kilómetro de ancho, demasiado pequeñas para modelarlas fácilmente.

Eso significa que los científicos tienen que usar otros métodos para analizar cómo los tornados se verán afectados por el calentamiento del clima. Los tornados requieren algunos ingredientes diferentes para formarse: primero, energía potencial creada por el aire cálido y húmedo cerca del suelo y el aire fresco y seco por encima. En los llamados «Tornado Alley”En el centro de los Estados Unidos, por ejemplo, los tornados se forman por el aire caliente que fluye desde el Golfo de México hacia el sureste, y el aire frío procedente de las Montañas Rocosas. En segundo lugar, requieren «cizalladura del viento», un cambio en la velocidad o dirección del viento desde el suelo hacia el cielo, para terminar con el giro del tornado.

Harold Brooks, científico senior del Laboratorio Nacional de Tormentas Severas, dice que hay evidencia de que un clima más cálido podría afectar uno de esos ingredientes, pero no el otro. Según Brooks, hay buena evidencia de que la energía potencial de las tormentas podría aumentar a medida que el mundo se calienta. Pero la cizalladura del viento podría disminuir o aumenta en un planeta que se calienta, y los científicos aún no están seguros de qué efecto se impondrá.

Para complicar las cosas, los tornados también pueden verse afectados por la forma precisa en que se forman las tormentas eléctricas, ya sea que se formen como tormentas aisladas, como en los desastrosos eventos del viernes o como una gran línea. Las tormentas aisladas, dice Brooks, son más propensas a crear tornados. Pero, agrega, aún no se comprende cómo el calentamiento global podría influir en los mecanismos exactos de formación de tormentas eléctricas.

Los investigadores argumentan que podría llegar un momento en que la investigación demuestre claramente un vínculo entre tornados y un mundo en calentamiento. «La ausencia de evidencia no es evidencia de ausencia», dijo Hausfather. Pero por el momento, no hay datos claros que indiquen que los tornados están aumentando en número o intensidad. (Hay más tornados ahora que en la década de 1950, pero los científicos dicen que eso se debe a los cambios en las técnicas de monitoreo).

Y existen riesgos que conlleva adelantarse demasiado a la ciencia. En un papel lanzado la semana pasada En la revista WIREs Climate Change, investigadores de Suecia y EE. UU. argumentaron que conectar el cambio climático con eventos climáticos extremos puede ocultar cómo una mala planificación y una infraestructura defectuosa convierten los eventos climáticos en desastres. «Incluso cuando la ciencia puede atribuir tales eventos a las emisiones humanas de gases de efecto invernadero con cierto rigor», escribieron los autores, «los daños que siguen son fundamentalmente una función de las vulnerabilidades en el terreno».

Stephen Strader, profesor de geografía en la Universidad de Villanova, sostiene de manera similar que centrarse demasiado en el papel del calentamiento global puede liberar a los responsables de la formulación de políticas. “Crea un aire de ‘qué podemos hacer, tenemos las manos atadas’”, dijo. “El cambio climático es solo una cara de la moneda del desastre”.

En este caso, explicó Strader, los tornados fueron particularmente peligrosos por varias razones: muchos de ellos golpearon de noche, cuando era más probable que las personas estuvieran dormidas o no quisieran evacuar, y golpearon el sureste de los Estados Unidos, donde hay muchas casas móviles y casas sin sótanos o refugios para tornados. (El año pasado, el sureste experimentó 83 por ciento Mientras tanto, muchas de las muertes ocurrieron en algunos edificios, un almacén de Amazon y una fábrica de velas, que fueron arrasados.

Strader dijo que espera que la reciente avalancha de tornados impulse los esfuerzos de preparación, y que los legisladores refuercen la seguridad de los edificios y aprendan a alentar a las personas a que se refugien de manera rápida y segura. “Hay una pequeña ventana de oportunidad para prevenir y prepararse para el próximo”, dijo.