El rodio es el metal precioso más raro y caro de la Tierra

En la víspera de Navidad de 1800, el científico inglés William Hyde Wollaston y su colega Smithson Tennant, abrieron un regalo para ellos mismos. Era una pieza de mineral de platino casi puro, comprada en secreto y contrabandeada de la colonia española de Nueva Granada en América del Sur (Colombia hoy) por £ 795 ($ 1,051.99 en 1800 – valor $ 23,206.23 hoy).

La pareja tenía grandes esperanzas en este único trozo de roca. Wollaston creía que podía crear un nuevo proceso químico que convertiría el mineral sólido en platino maleable. Poco sabía Wollaston que su Navidad El mineral era el regalo que seguiría dando. Su muestra tenía secretos ocultos: un metal nuevo y raro nunca antes conocido por la ciencia es, hoy, el más valioso y el metal precioso del planeta, el rodio, un elemento químico de símbolo Rh y número atómico 45.

Un descubrimiento inesperado

Con su trozo de mineral de platino de contrabando, en unos pocos años Wollaston hizo lo que los científicos anteriores no pudieron. Logró un proceso químico que aisló el platino y lo volvió maleable.

Cuando el científico disolvió el mineral de platino en el laboratorio de su jardín, produjo un residuo soluble y no soluble. Después de precipitar la solución soluble, notó que quedaban sales rojizas. Las sales rojas no son típicas del platino y Wollaston sospechaba que había algo más en la muestra. En 1803 y 1804, Wollaston anunció que con la muestra de mineral de platino, descubrió otros dos metales preciosos. A uno lo llamó paladio y al otro rodio.

¿Qué es el rodio?

Wollaston llamó al nuevo metal rodio, enraizado en la palabra griega para rosa, «rhodon», debido a las sales rojizas que se disolvieron en el agua regia (agua real es un líquido humeante de color amarillo anaranjado, llamado así por los alquimistas porque puede disolver los metales nobles oro y platino). «El rodio es parte del grupo de los metales del platino, que se considera uno de los metales nobles», dice Shaun Peterson. Instituto Gemológico de América (GIA) supervisor de investigación y desarrollo de artes de fabricación de joyas.

Metales del grupo platino, PGM, incluyen rodio, platino, paladio (descubierto por Wollaston solo un año antes de su descubrimiento del rodio), rutenio, iridio y osmio. Tienen características similares y la mayoría de las veces se encuentran juntos en la naturaleza. Como el oro y la plata, también son metales preciosos. «Algunas de las características clave que comparten los metales preciosos son el atractivo, la facilidad de trabajo, la durabilidad y la rareza», señala Peterson.

El rodio es un metal ultrabrillante y resistente a la corrosión que se ha vuelto útil en muchas industrias, incluida la automoción, la joyería, la química y la electricidad. Según Peterson, es la escasez y el uso del rodio lo que lo hace tan valioso. «La rareza del rodio y la gran demanda mundial debido al uso en la fabricación de automóviles hace que el precio suba considerablemente», dice Peterson. Las nuevas regulaciones para emisiones más limpias en la industria del automóvil, particularmente en China y Europa, son las más probablemente culpables de la aumento de precio.

Hoy el precio del rodio es de $ 14,000 por onza. Compare eso con el platino a $ 959 / onza, el paladio a $ 1,866 / onza o el oro a $ 1,783 / onza.

Cuando se encuentra, nunca se encuentra en su forma pura. Más bien, casi siempre se recolecta como un subproducto minúsculo del refinado de platino, cobre y níquel. Si quieres ir a buscar rodio, es mejor que cojas un avión para Sudáfrica, el mayor productor de rodio a través de las masivas operaciones mineras de platino del país. También puede encontrarlo en las arenas de los ríos de América del Norte y del Sur, o en los minerales de cobre y níquel en Ontario, Canadá.

Generalmente, el rodio no es dañino (a menos que seas joyero)

La gente ha extraído rodio como subproducto del platino. desde la década de 1930 después de que se encontraran grandes sedimentos de mineral de platino en el Transvaal en Sudáfrica. Desde entonces, nunca ha habido evidencia concreta de daño a los humanos, especialmente porque es muy poco probable que un humano entre en contacto directo con una cantidad sustancial de rodio.

Las pruebas en plantas indican que el rodio es el miembro menos tóxico de los PGM, pero debido a que es tan raro, no se han realizado pruebas en humanos. Sin embargo, cuando se inhala, el rodio puede ser peligroso, dice Peterson, particularmente en la fabricación de joyas. «Durante el [rhodium] proceso de enchapado, hay vapores que pueden ser dañinos. Debido a este riesgo para la salud, existen métodos de seguridad que se utilizan cuando se platean joyas para evitar la inhalación «.

El rodio mantiene nuestro limpiador de aire y nuestras joyas más brillantes

¿Qué haces tú, autos, joyas y goma ¿tener en común? Resulta que un poco de rodio.

Del rodio disponible, el 80 por ciento se utiliza en Convertidores catalíticos en automóviles para limpiar las emisiones de escape. El rodio es excepcionalmente excepcional para descomponer las moléculas de óxido nitroso, también conocidas como emisiones de NOx, el gas venenoso y pardusco que emiten los automóviles, camiones, barcos, centrales eléctricas y turbinas que funcionan con combustibles fósiles, entre muchos otros infractores. Aunque el impacto de NOx Las emisiones causan daños irreparables a nuestros cuerpos y al ozono, sería mucho peor sin el rodio.

El rodio es un catalizador esencial para hacer reacciones de ácido nítrico, ácido acético o hidrógeno. También es un catalizador para hacer mentol, el sabor a menta de la goma de mascar. Debido a que es resistente a la corrosión y conduce la corriente eléctrica con facilidad, se utiliza como revestimiento para fibras ópticas y espejos ópticos, reflectores de faros y materiales eléctricos.

Es más probable que los seres humanos encuentren directamente el rodio en joyas brillantes y lustrosas. «Los joyeros buscan el rodio para usar en el proceso de fabricación de joyas porque es brillante, de color blanco plateado y muy duro, lo que puede ayudar a que las joyas sean más resistentes a los arañazos y la corrosión», dice Peterson. «También es hipoalergénico, lo que puede ayudar a aquellos que pueden ser alérgicos a ciertas aleaciones de metales de joyería». No contiene rastros de níquel, por lo que incluso los usuarios de joyas más sensibles pueden estar seguros de que su muñeca está segura con una pulsera chapada en rodio.

No es el metal más fácil de trabajar

El rodio es extremadamente duro y tiene un punto de fusión muy alto a 3565 grados Fahrenheit (1963 grados Celsius), lo que lo convierte en un metal difícil para joyería manipular. «El rodio por sí solo es demasiado duro para la fabricación de joyas en general», dice Peterson. «El uso más común del rodio es como revestimiento sobre otras aleaciones metálicas, ya sea para ayudar a proteger contra las alergias o para mejorar el color del artículo de joyería». Su lustre, brillo y durabilidad son ventajas definitivas para este metal raro, pero debido a que es tan difícil de trabajar, su revestimiento es delgado y se desgasta rápidamente.

«La desventaja», dice Peterson, «es que el baño de rodio es sólo una capa delgada de joyería. Esto significa que con el tiempo el rodio se reducirá debido al desgaste». Fabricantes de joyas preferir utilizar el rodio en piezas que experimentan menos rozaduras y desgaste, como pendientes o collares, y recomiendan volver a colocar las piezas cada uno o dos años. Debido a que necesita tan poco rodio para platear una pieza de joyería, es relativamente asequible. Puede encontrar joyas chapadas en rodio en línea entre $ 300 y $ 5,000, pero la diferencia de precio tiene más que ver con el diseñador, el metal base y la inclusión de piedras preciosas, más que con el rodio en sí.

Gracias al descubrimiento del rodio por parte de Wollaston hace más de 200 años, podemos usar y conducir el metal más precioso y caro de nuestro planeta.