Los atajos a Theranos | El economista

miSOLO EN “The Inventor”, un documental sobre Elizabeth Holmes, la fundadora de Theranos, habla sobre sus hábitos de lectura de la infancia y su interés en lo que hace a un gran líder. “Tantos cambios tecnológicos en nuestra sociedad, pero como seres humanos no cambiamos mucho”, dice con esa voz lenta y profunda.

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Cualquiera que sea el veredicto en el juicio en curso de la Sra. Holmes, sobre los cargos de defraudar a los inversores y pacientes al hacer afirmaciones falsas sobre la tecnología de análisis de sangre de la startup, ella tiene razón en eso. La historia de Theranos no se trata simplemente de cómo se comportaron sus líderes y si engañaron deliberadamente a otros. (La Sra. Holmes niega los cargos). También se trata de cómo las personas toman decisiones. El ensayo ha demostrado cómo los atajos cognitivos ayudaron a impulsar a la empresa a una valoración de más de $ 9 mil millones, antes de informar el Wall Street Journal, revelando que su tecnología patentada no funcionó, la envió en espiral hacia el olvido.

Un atajo se refería a la propia Sra. Holmes. A primera vista, el producto de Theranos era un dispositivo de análisis de sangre. De hecho, el producto real de la empresa fue su fundador, una máquina de recaudación de fondos con cuello alto. Su carisma intoxicaba a los inversores, atraía a los empleados y encandilaba a los estadistas mayores que abarrotaban la junta directiva de la startup. Su historia, una emprendedora que abandonó Stanford para alterar el mundo de la atención médica, fue un truco para los periodistas.

El carisma es un rasgo razonable que a los inversores les agrada en el fundador de una startup. Pero la gente equipara con demasiada facilidad la confianza con la competencia. En un estudio de 2012, investigadores de la Universidad de Lausana enseñaron a un grupo de gerentes de nivel medio un conjunto de “tácticas de liderazgo carismático”, desde listas de tres puntos y convicción moral hasta gestos con las manos. Como resultado, la evaluación de los observadores de la competencia de los gerentes dio un salto.

Es posible que también se haya aprendido algo del carisma de la Sra. Holmes. Su equipo de defensa ha ingresado dos documentos escritos a mano en los registros judiciales. Una es una nota en la que se da a sí misma una lista de instrucciones para el día siguiente. El otro es un conjunto de reglas comerciales redactadas para ella por Sunny Balwani, ex directora de operaciones de Theranos y ex amante de Holmes, cuyo juicio comienza el próximo año. (La defensa de la Sra. Holmes se basa en parte en sus acusaciones de que fue abusada, moldeada y controlada por el Sr. Balwani, lo que él niega).

Los propios documentos parecen risibles. «Todas las leyes de la naturaleza, todos los secretos, están impresos en cada célula de nuestro cuerpo», escribe Balwani, una declaración algo preocupante del líder de una nueva empresa médica. La nota de la Sra. Holmes incluye líneas como «Sé el resultado de cada encuentro», «Constantemente tomo decisiones y las cambio según sea necesario» y «Mis manos siempre están en mis bolsillos o gesticulando». Pero la fórmula, si eso es lo que era, parece haber funcionado. Los ejecutivos experimentados de las grandes empresas elogiaron a la Sra. Holmes por «ser dueña de la habitación», pero ignoraron las señales de advertencia de que el producto de la empresa no funcionaba.

Eso puede deberse a un segundo atajo en la toma de decisiones: muchos inversores y ejecutivos se basaron en gran medida en los juicios de los demás en lugar de en sus propios ojos. Gran parte del ensayo se ha centrado en la adición de logotipos de fabricantes de medicamentos como Pfizer y Schering-Plough, sin su conocimiento, a informes que parecían validar la tecnología de Theranos. Un ex director financiero de Walgreens, una cadena de farmacias que se asoció con la startup, testificó que pensaba que los informes fueron escritos por las empresas farmacéuticas, cuando en realidad habían descubierto que faltaba la tecnología. La Sra. Holmes ha dicho que ella misma agregó los logotipos, afirmando haberlo hecho de buena fe.

Simplemente no es práctico verificar todo, o administrar un negocio asumiendo que toda la información ha sido manipulada. No había forma razonable de inferir de los documentos que Pfizer y Schering-Plough no estaban impresionados por los dispositivos de Theranos. Pero en algún momento, la debida diligencia tiene que extenderse a ver una tecnología en acción.

La historia de Theranos no se trata solo de la culpabilidad o inocencia de la Sra. Holmes. Plantea preguntas sobre la cultura de “finge hasta que lo logres” de Silicon Valley, el miedo de los inversores a perderse la próxima gran novedad y el escrutinio que reciben las empresas privadas en comparación con sus pares que cotizan en bolsa. También se trata de los patrones de pensamiento que ayudaron a la Sra. Holmes a volar. Cuando revisa las credenciales de un candidato a un puesto de trabajo o se siente cómodo con los logotipos en un sitio web, cuando el carisma de alguien lo impresiona, pregúntese qué es lo que realmente sabe.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Los atajos a Theranos».