Saco de dormir espacial para resolver el trastorno del globo ocular aplastado de los astronautas

Bolsa de dormir

El saco de dormir tiene una estructura sólida y succiona líquido desde el cerebro hacia los pies.

Los científicos han desarrollado un saco de dormir de alta tecnología que podría prevenir los problemas de visión que experimentan algunos astronautas mientras viven en el espacio.

En gravedad cero, los fluidos flotan en la cabeza y aplastan el globo ocular con el tiempo.

Se considera uno de los problemas médicos más riesgosos que afectan a los astronautas, y algunos expertos están preocupados de que pueda comprometer las misiones a Marte.

El saco de dormir succiona el líquido de la cabeza hacia los pies, contrarrestando la acumulación de presión.

Su desarrollo fue dirigido por el Dr. Benjamin Levine, profesor de medicina interna en Centro Médico Southwestern de la Universidad de Texas (UT) en Dallas, que está trabajando para implementar el dispositivo en la Estación Espacial Internacional (ISS).

La NASA ha documentado problemas de visión en más de la mitad de los astronautas que sirvieron durante al menos seis meses en la Estación Espacial Internacional (ISS). Algunos se volvieron previsores, tenían dificultades para leer y, a veces, necesitaban compañeros de tripulación para ayudar en los experimentos.

“No sabemos qué tan graves podrían ser los efectos en un vuelo más largo, como una operación de dos años en Marte”, dijo el profesor Levine, quien también es director de la Instituto de Medicina del Ejercicio y Ambiental, una colaboración entre UT Southwestern y Texas Health Presbyterian Hospital Dallas.

“Sería un desastre si los astronautas tuvieran discapacidades tan graves que no pudieran ver lo que están haciendo y eso comprometiera la misión”.

En 2005, el astronauta John Phillips se lanzó a la ISS con visión 20/20 y regresó seis meses después con su visión en 20/100. Otros experimentan una versión menos grave de la afección.

En la Tierra, la gravedad empuja los fluidos hacia el interior del cuerpo cada vez que una persona se levanta de la cama, algo que se conoce como “descarga”. Pero en el espacio, la baja gravedad permite que más de medio galón de fluidos corporales se acumulen en la cabeza, ejerciendo presión sobre el globo ocular.

Puede causar una afección llamada síndrome neuroocular asociado a vuelos espaciales, o SANS. Esto, a su vez, puede provocar un aplanamiento progresivo en la parte posterior del globo ocular, inflamación del nervio óptico y deterioro de la visión.

“La presión en cero-g es siempre más baja que la presión en uno-g. Pero no es tan baja como cuando estás de pie. Ese es el problema; normalmente, pasamos un tercio de nuestro tiempo acostados por la noche y dos tercios en posición vertical durante el día. Los astronautas de la NASA no pueden pararse durante el vuelo “, dijo el Dr. Levine a BBC News.

A pesar de que la presión cerebral en una persona acostada en la Tierra es ligeramente más alta que en alguien que está en el espacio, los astronautas experimentan esta presión constantemente y nunca pueden aliviarla al cambiar a una posición vertical.

El Dr. Levine explicó: “Nunca llegan a descargar el cerebro. Así que preguntamos, ¿podemos reintroducir un gradiente gravitacional?”

El saco de dormir, desarrollado con el fabricante de equipos para exteriores REI, se ajusta a la cintura de la persona y encierra la parte inferior del cuerpo dentro de un marco sólido.

Un dispositivo de succión, que funciona según el mismo principio que una aspiradora, crea una diferencia de presión que atrae el líquido hacia los pies. Esto evita que se acumule en el cerebro y aplique una presión dañina al globo ocular.

Es necesario responder varias preguntas antes de que la tecnología del saco de dormir se utilice de forma rutinaria, incluida la cantidad óptima de tiempo que los astronautas deben pasar en el saco de dormir cada día.

El Dr. Levine explicó: “¿Todo el mundo necesita hacer esto, o son solo las personas que están en riesgo de desarrollar SANS? ¿Necesita hacerlo tan pronto como llegue al espacio, o puede esperar y ver si su visión cambia? ? “

Añadió: “Ese tipo de dosis aún debe resolverse”.

Pero el Dr. Levine dice que el desarrollo significa que SANS puede que ya no sea un riesgo para la salud cuando la NASA se lance al Planeta Rojo.

Los supervivientes de cáncer desempeñaron un papel fundamental a la hora de aclarar las causas de la enfermedad. Los voluntarios todavía tenían puertos en la cabeza utilizados para administrar medicamentos de quimioterapia, y estos permitieron a los científicos medir la presión cerebral mientras volaban en vuelos parabólicos que simulan la gravedad cero durante unos segundos.

Una docena de voluntarios independientes probaron la tecnología en sí. Los científicos tomaron medidas mientras estaban acostados, con y sin el saco de dormir. Los investigadores encontraron que, si bien solo tres días de estar acostado indujeron suficiente presión para alterar ligeramente la forma del globo ocular, no se produjo tal cambio cuando se utilizó la tecnología de succión.

El equipo de UT Southwestern encontró previamente que la microgravedad hizo que el corazón se encogiera en el espacio y puede provocar una afección llamada fibrilación auricular, en la que el órgano late de manera irregular.

Es posible que el saco de dormir también pueda ayudar a contrarrestar el flujo sanguíneo anormal que aumenta el riesgo de latidos cardíacos irregulares en microgravedad.

El trabajo ha sido descrito en la revista revisada por pares JAMA Ophthalmology.

Sigue a Paul en Twitter.