Yusaku Maezawa, multimillonario japonés, llega a la estación espacial

Yusaku Maezawa, un multimillonario japonés y magnate de la moda minorista, llegó a la Estación Espacial Internacional para una estadía de 12 días el miércoles. Es el último viajero financiado con fondos privados al laboratorio orbital en un año que ha visto a más turistas hacer viajes al espacio que nunca.

Maezawa, fundador de Zozo, un minorista japonés de moda en línea, se lanzó al espacio desde Kazajstán a las 2:38 am hora del este (10:38 am hora local) en un cohete Soyuz ruso con Yozo Hirano, un asistente de producción que documentará su viaje. Alexander Misurkin, un astronauta ruso, también estaba a bordo. La tripulación de tres hombres atracó en la estación espacial seis horas más tarde a las 8:40 am y abordará el puesto de avanzada en un par de horas.

Maezawa, un animado buscador de aventuras, atrajo la atención internacional en 2016 cuando gastó 57,3 millones de dólares en una subasta por una pintura de Jean-Michel Basquiat. En 2017, pagó 110,5 millones de dólares por otra pintura del mismo artista. En 2018, declaró su interés en los vuelos espaciales en un evento en la sede de SpaceX en el sur de California, donde se unió al fundador de la compañía, Elon Musk, en el escenario para anunciar que sería el primer pasajero en viajar en la nave espacial de SpaceX, una enorme nueva generación. cohete que algún día llevará a los astronautas de la NASA a la superficie lunar.

Esa misión Starship, que girará alrededor de la luna y regresará, está programada para 2023, aunque es probable que se retrase. El Sr. Maezawa había planeado invitar a un grupo de artistas al viaje, pero luego, a principios del año pasado, lanzó un concurso público en el que las mujeres podían postularse para ser su «compañera de vida» y unirse a él en el viaje a la luna: un emparejamiento. búsqueda que se convertiría en un documental. Después de que el anuncio fuera criticado, canceló esos planes y se disculpó con las casi 28.000 mujeres que habían solicitado. Más tarde, abrió una nueva convocatoria para que ocho personas se unieran a él en la misión.

La excursión a la estación espacial para el Sr. Maezawa, de 46 años, se anunció en mayo, y ha estado entrenando durante semanas en el Centro de Entrenamiento de Cosmonautas Yuri Gagarin en las afueras de Moscú. Pasará 12 días en la estación, y el Sr. Hirano, quien administra el canal de YouTube del Sr. Maezawa, hará una crónica de la misión de principio a fin.

«Fui bendecido con esta oportunidad y estoy realmente feliz de poder ir», dijo Maezawa a los periodistas en una conferencia de prensa el día antes de su vuelo, y agregó que esperaba ver la Tierra desde el espacio y flotar en ingravidez. Dijo que se sentía como un «estudiante de primaria esperando un viaje escolar».

Maezawa, quien se ofreció el año pasado a regalar $ 9 millones a sus seguidores de Twitter, dijo que planea hacer un obsequio en efectivo similar mientras está a bordo de la estación espacial. También planea marcar 100 elementos en una lista de actividades que realizó en línea antes de su viaje, que incluye cortarse el pelo, tocar un instrumento y buscar extraterrestres.

Y para el Instituto de Investigación Traslacional para la Salud Espacial, un consorcio de universidades que incluye el Instituto de Tecnología de Massachusetts, planea participar en un programa de investigación que estudia cómo responde el cuerpo humano a las condiciones del espacio.

Para el viaje a la estación espacial, Maezawa reservó asientos a través de Space Adventures, una compañía con sede en Estados Unidos que organiza viajes al espacio para turistas adinerados. No ha dicho cuánto pagó por la misión.

La tripulación viajó al espacio en un cohete Soyuz, el caballo de batalla de Rusia que lanza a sus astronautas a la Estación Espacial Internacional. Antes de que la cápsula Crew Dragon de SpaceX se convirtiera en el viaje preferido de la NASA, los astronautas estadounidenses confiaban en la Soyuz para viajes a la estación espacial entre 2011 y 2020, y cada asiento le costaba a la NASA entre 70 y 100 millones de dólares.

El precio que el Sr. Maezawa pagó por cada uno de los dos asientos, el suyo y el del Sr. Hirano, fue «definitivamente en ese estadio», dijo Eric Anderson, cofundador y director ejecutivo de Space Adventures. Uno de los elementos de la lista de tareas pendientes de la estación espacial del Sr. Maezawa apuntaba a la posibilidad de anunciar el precio que pagó por el viaje.

«El precio no ha bajado, ha subido con los años», dijo Anderson en una entrevista telefónica. «Tiene dos asientos y es caro, pero merece la pena».

La misión es la novena de Space Adventures desde 2001, cuando Dennis Tito, un ingeniero y hombre de negocios estadounidense, se convirtió en la primera persona en autofinanciar un viaje al espacio. Es la primera misión de la compañía que envía dos turistas al espacio al mismo tiempo. Al igual que otros turistas espaciales adinerados, el Sr. Maezawa estaba motivado para volar al espacio en parte porque «solo hay un límite de buenos restaurantes y otras cosas que puede hacer», dijo Anderson.

El Sr. Maezawa y su acompañante no son los únicos particulares que abordaron la estación este año. En octubre, una actriz y un director rusos se lanzaron a la estación espacial para pasar ocho días filmando el primer largometraje con escenas filmadas en el espacio.

Y los dos ni siquiera son los únicos viajeros privados que se dirigen al espacio esta semana. El jueves, Blue Origin, la compañía fundada por Jeff Bezos, el ex director ejecutivo de Amazon, tiene programado llevar a su tercer grupo de viajeros al borde del espacio. Michael Strahan, el presentador de televisión y ex ala defensiva de los New York Giants, se encuentra entre los seis pasajeros de la nave espacial suborbital New Shepard.

Estas excursiones turísticas se producen cuando las empresas privadas y las agencias espaciales gubernamentales presionan para abrir el espacio a más personas que solo a los astronautas respaldados por el gobierno.

El SpaceX de Musk a principios de este año lanzó la primera misión orbital totalmente privada, llamada Inspiration4. Cuatro pasajeros, encabezados por el patrocinador multimillonario de la misión, Jared Isaacman, pasaron tres días orbitando la Tierra a una altitud más alta que la estación espacial. Blue Origin y Virgin Galactic, la empresa de turismo espacial que cotiza en bolsa y fundada por Richard Branson, ofrecen viajes más cortos que no llegan a la órbita y duran unos 10 minutos desde el lanzamiento hasta el aterrizaje.

Y más allá de los viajes cortos al espacio, Blue Origin y otras empresas están elaborando planes para construir estaciones espaciales privadas en órbita con el respaldo de la NASA. La agencia espera mantener la actual Estación Espacial Internacional en funcionamiento hasta 2030, y luego hacer la transición a estaciones operadas y de propiedad comercial.

Axiom Space, otra empresa espacial privada, planea adjuntar módulos privados a la estación espacial que eventualmente se separarán y se convertirán en su propio laboratorio. Al igual que Space Adventures, la compañía también está organizando viajes privados a la estación espacial. Su primera misión de este tipo está programada para febrero, cuando enviará a tres personas adineradas al laboratorio por 55 millones de dólares cada una.