Somos sociedades casi sin efectivo, pero no nos apresuremos al futuro

La desaparición del efectivo está cerca. Sin embargo, como consumidores, debemos esperar que el final no llegue demasiado pronto.

No es la pandemia lo que está acabando con este popular medio de pago. Todo lo que ha hecho Covid-19 es acelerar una tendencia que ya estaba con nosotros. Cuando Steve Jobs presentó el primer iPhone en 2007, comenzó a eliminar la necesidad de billetes. Los autos autónomos, los refrigeradores de autoservicio y nuestros avatares digitales en el metaverso pondrán los clavos finales en el ataúd de King Cash.

Covid-19 cambió $ 5 billones en ventas minoristas globales de fuera de línea a en línea. En la medida en que una gran parte de este valor se tramitó en efectivo (47% en la zona del euro), la idea de que la moneda emitida por el banco central era imprescindible para la compra de productos básicos diarios cogió un revés. Después de un salto inicial en el acaparamiento de efectivo por precaución, las restricciones a la movilidad y el miedo a contraer gérmenes al manejar papel moneda obligaron a un cambio de hábitos.

Donde los gobiernos entregaron cupones para aumentar el gasto, como en Hong Kong, millones de consumidores y miles de comerciantes se convirtieron en nuevos usuarios de los sistemas de pago en línea solo para utilizar los folletos. Es probable que muchos sigan utilizando estas nuevas formas de liquidar facturas.

Pero, ¿cuán cruciales fueron estos cambios en el esquema general de las cosas? La trayectoria diferente de los billetes en China y la India proporciona un experimento natural para medir la importancia relativa de los choques temporales y el cambio tecnológico constante.

El uso de efectivo se desplomó en India después de que el primer ministro Narendra Modi cancelara el 86% de la moneda de curso legal existente de la noche a la mañana como parte de un experimento económico fallido. Eso fue hace cinco años. Hoy en día, los pagos digitales están en auge, pero el efectivo vuelve a representar el 14% del dinero en sentido amplio que circula en la economía, lo mismo que antes de la desmonetización. En China, donde la moneda física se volvió irrelevante por la creciente ubicuidad de Alipay y WeChat Pay, los pagarés del banco central al público representan solo el 4% del dinero.

El progreso tecnológico carece del drama de un shock conductual, pero no es menos sorprendente. Como nos recuerdan Jeremy Balkin y Neha Wattas de JPMorgan Chase & Co., la forma más rápida de mover dinero de Nueva York a Londres en 2010 era tomar un vuelo de JFK a Heathrow y entregarlo en persona. Su informe, titulado provocativamente «Los pagos están devorando al mundo», señala varios cambios que se están produciendo al unísono. En China, las plataformas de superaplicaciones transformaron el dinero; en otros lugares, el surgimiento de un creador y una economía de conciertos lo está logrando. A nivel mundial, 50 millones de personas escriben blogs, hacen videos cortos o les dicen qué comprar en Internet, y también reciben pagos en línea.

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Las billeteras digitales se multiplican por todas partes, pero lo que se almacena en ellas está cambiando debido a otra revolución tecnológica: blockchain. La firma de tecnología financiera Circle se ha asociado con Visa Inc. para permitir que los clientes comerciales gasten USD Coin, una moneda en la cadena de bloques Ethereum que vincula su valor al dólar, con 70 millones de comerciantes. Un fenómeno igualmente importante es “compre ahora, pague después”, que está incorporando las finanzas (y los pagos sin efectivo) incluso en transacciones de bajo valor: como comprar lápiz labial en tres cuotas.

Espere hasta que cada uno de nuestros 15 dispositivos de Internet de las cosas haga sus propias compras, utilizando efectivo digital programable emitido por el banco central para pagar solo cuando obtenga lo correcto. Si bien todo esto está sucediendo en el mundo real, una corriente paralela de consumo completamente nueva en la realidad alternativa del metaverso podría ser tan sustancial como $ 390 mil millones para 2025.

La innovación en los pagos es un fenómeno aún mayor en los mercados emergentes que en las economías desarrolladas. El mes pasado, las aplicaciones basadas en teléfonos inteligentes que se ejecutan en un servicio público compartido liquidaron el equivalente a $ 100 mil millones en pagos nacionales indios, en comparación con menos de $ 15 millones cinco años antes. Y esto es sólo el principio. Google de Alphabet Inc., que solo manejó $ 38 mil millones de estas transferencias instantáneas, ahora ha desarrollado un teléfono basado en Android de menos de $ 100. La idea es llevar Internet móvil a la base de la pirámide de consumo de India.

El efectivo todavía es codiciado, especialmente en una economía altamente informal como la de India. Pero su importancia como medio de pago está disminuyendo. En 2003, alrededor del 35% del efectivo en la zona del euro se utilizó en transacciones nacionales; ese número se redujo a un estimado del 20% en 2019. En cualquier lugar entre el 30% y la mitad de los billetes terminaron en el extranjero, mientras que el resto se acumula en la zona euro: para algunos inversores, un pasivo soberano seguro que paga cero es mejor que negativo -Bonos gubernamentales con rendimiento.

A medida que el efectivo se desvanece en las bóvedas, sin una moneda digital del banco central, o CBDC, que lo reemplace, la confianza del público en la convertibilidad de los depósitos en dinero oficial puede convertirse en «más una construcción teórica que una experiencia diaria», según un artículo de investigación reciente. por Ulrich Bindseil del Banco Central Europeo y otros. Eso puede desestabilizar sistemas financieros enteros.

Si todo el dinero en circulación es privado, controlado por el comercio electrónico y las plataformas de redes sociales, las autoridades no podrán proteger a los consumidores de la explotación. Por eso, incluso en países donde la tecnología lo ha convertido en un apéndice anacrónico, no se puede permitir que muera el efectivo. No antes de que las CBDC estén listas.