Músculos de amonita revelados en 3D a partir de un fósil jurásico

Descubrieron que los moluscos ahora extintos lucían hiponomas: sifones en forma de tubo a través de los cuales se expulsa el agua para impulsar a los animales hacia adelante en el agua, como se encuentra en los calamares y pulpos modernos. También encontraron músculos fuertes que los amonites solían retraer en sus caparazones para defenderse de los depredadores.

El equipo, que incluía a investigadores de la Universidad de Cardiff y el Imperial College de Londres, encontró esto analizando los músculos y órganos de un fósil de ammonites excepcionalmente bien conservado que se encontró hace más de 20 años en Gloucestershire, Reino Unido.

La investigación, publicada hoy en Geología, marca la primera vez que las partes más blandas de una amonita se han visualizado en tres dimensiones, y es gracias a una combinación de tecnología moderna, la preservación excepcional del fósil y la colaboración entre equipos e instalaciones interdisciplinarios.

Los hallazgos aportan información sobre cómo vivían las ammonites y proporcionan evidencia de que los coleoides, el subgrupo de animales que contienen calamares, pulpos y sepias, podrían estar evolutivamente más cerca de las ammonites de lo que se pensaba anteriormente.

El coautor del estudio, el Dr. Alan Spencer, del Departamento de Ciencias de la Tierra e Ingeniería de Imperial y del Museo de Historia Natural, dijo: “Esta amonita está muy bien conservada, lo cual es muy raro. Las nuevas técnicas de imágenes nos permitieron visualizar las partes blandas internas de las amonitas que hasta ahora han resistido todos nuestros esfuerzos previos para describirlos. Este es un gran avance en la paleobiología de la amonita “.

Propulsión similar a un calamar

Las amonitas, que se extinguieron hace unos 66 millones de años, una vez prosperaron en los océanos cuando los dinosaurios dominaban la Tierra. Se encuentran entre los fósiles más comunes en todo el mundo, pero casi todo lo que sabemos sobre ellos hasta ahora se basa en sus cáscaras duras, ya que se conservan más fácilmente durante milenios que los tejidos corporales. Por lo tanto, los fósiles de ammonites con músculos y órganos conservados son extremadamente raros.

Para llevar a cabo el estudio, los investigadores estudiaron el fósil de amonita de cinco centímetros de ancho que se encontró dentro de un sedimento jurásico expuesto en un sitio de Gloucestershire en 1998. Observaron los tejidos blandos restantes del fósil y las cicatrices donde los músculos una vez se unieron al interior de su caparazón.

Al combinar rayos X de alta resolución e imágenes de neutrones de alto contraste, crearon una reconstrucción detallada por computadora en 3D de la estructura, el tamaño y la orientación de sus músculos y órganos. A partir de este modelo detallado, pudieron inferir las funciones de los músculos y órganos.

La disposición y la fuerza relativa de los músculos sugieren que las amonitas nadaron expulsando agua a través de sus hiponomas, que se encuentran junto a la abertura de la cámara del cuerpo. Este tipo de natación, llamada propulsión a chorro, es utilizada por una amplia gama de animales vivos, incluidos los cefalópodos, el grupo más grande al que pertenecen las amonitas.

Las imágenes también revelaron pares de músculos que se extendían desde el cuerpo de la amonita, probablemente utilizados para retraer al animal profundamente en la cámara del cuerpo para su protección. Esta habría sido una importante adaptación anti-depredador en ammonites, que carecían de características defensivas como el saco de tinta que se ve en parientes modernos como pulpos, calamares y sepias.

La paciencia da resultados

Debido a que los tejidos blandos de las amonitas rara vez se conservan, los científicos han utilizado Nautilo como un ‘plan corporal’ para reconstruir la biología de la amonita. Sin embargo, este estudio destaca que las amonitas y Nautilo puede no ser tan similar como se pensaba anteriormente.

El autor principal del estudio, el Dr. Lesley Cherns, de la Universidad de Cardiff, dijo: “La preservación de partes blandas es excepcionalmente rara en las amonitas, incluso en comparación con los fósiles de animales estrechamente relacionados como el calamar. Encontramos evidencia de músculos que no están presentes en Nautilo, que proporcionó importantes conocimientos nuevos sobre la anatomía y la morfología funcional de las amonitas “.

Los hallazgos demuestran que la combinación de diferentes técnicas de obtención de imágenes puede ser muy eficaz para investigar los tejidos blandos fósiles, destacando las interesantes posibilidades de estudiar la estructura interna de muestras bien conservadas.

El Dr. Spencer agregó: “A pesar de haber sido descubierto hace más de 20 años, los científicos se han resistido a la opción destructiva de cortarlo para ver qué hay dentro. Aunque esto hubiera sido mucho más rápido, corría el riesgo de perder algo de información de forma permanente. En cambio, esperamos hasta que no -Tecnología destructiva se puso al día, ¡como lo ha hecho ahora! Esto nos permitió comprender estas estructuras interiores sin causar ningún daño a este fósil único y raro.

“Este resultado es un testimonio tanto de la paciencia demostrada como de los asombrosos avances tecnológicos en curso en paleontología”.

Fuente de la historia:

Materiales proporcionado por Colegio Imperial de Londres. Original escrito por Nicky Jenner, Caroline Brogan. Nota: El contenido puede editarse por estilo y longitud.