Los fósiles revelan el comportamiento de caminar único de Quetzalcoatlus

Con una envergadura de 11-12 m (37-40 pies), Quetzalcoatlus es el organismo volador más grande jamás conocido y uno de los pterosaurios más familiares para el público. Sus fósiles fueron descubiertos por primera vez en 1971 por el estudiante graduado de la Universidad de Texas en Austin Douglas Lawson en el Parque Nacional Big Bend, Texas, Estados Unidos. A pesar de medio siglo de interés, Quetzalcoatlus permanece descrito de manera muy incompleta. Algunos paleontólogos piensan que el antiguo gigante se balanceaba hacia adelante sobre las puntas de sus alas como un murciélago vampiro; o que ganaba velocidad corriendo y aleteando como un albatros; o que no volaba en absoluto. Pero, según una nueva investigación, Quetzalcoatlus probablemente saltó, saltando al menos 2,4 m (8 pies) en el aire antes de despegar barriendo sus alas.

Interpretación de un artista de Quetzalcoatlus northropi.  Crédito de la imagen: James Kuether.

La interpretación de un artista de Quetzalcoatlus northropi. Crédito de la imagen: James Kuether.

“Esta es la primera vez que tenemos algún tipo de estudio integral”, dijo el Dr. Matthew Brown, director de las Colecciones de Paleontología de Vertebrados de la Escuela Jackson de Geociencias de la Universidad de Texas en Austin.

“Aunque Quetzalcoatlus se conoce desde hace 50 años, se ha conocido poco ”.

La investigación implicó un estudio detallado de todos los casos confirmados y sospechosos. Quetzalcoatlus huesos, junto con otros fósiles de pterosaurios recuperados del Parque Nacional Big Bend.

Esto llevó a la identificación de dos nuevas especies de pterosaurios: (i) Quetzalcoatlus lawsoni, una especie más pequeña de Quetzalcoatlus con una envergadura de 5,5 a 6 m (18-20 pies); y (ii) Wellnhopterus brevirostri.

Mientras que las especies más grandes, Quetzalcoatlus northropi, se conoce a partir de solo una docena de huesos, hay cientos de fósiles de las especies más pequeñas.

Esto proporcionó material suficiente para que los investigadores reconstruyeran un esqueleto casi completo de las especies más pequeñas y estudiaran cómo volaba y se movía. Luego aplicaron sus conocimientos a su primo mayor.

“Los pterosaurios tienen huesos del pecho enormes, que es donde se unen los músculos de vuelo, por lo que no hay duda de que eran excelentes voladores”, dijo el profesor Kevin Padian, paleontólogo de la Universidad de California en Berkeley.

Quetzalcoatlus northropi y Quetzalcoatlus lawsoni Ambos llamaron hogar a Big Bend hace unos 70 millones de años, cuando la región era un bosque siempre verde en lugar del desierto de hoy.

“Pero cada uno llevó un estilo de vida distinto”, dijo el profesor Thomas Lehman, paleontólogo de la Universidad Tecnológica de Texas.

Al examinar el contexto geológico en el que se encontraron los fósiles, los científicos determinaron que Quetzalcoatlus northropi podría haber vivido como las garzas de hoy, cazando solas en ríos y arroyos.

Quetzalcoatlus lawsoni, por el contrario, parecían agruparse en los lagos, ya sea durante todo el año o estacionalmente para aparearse, con al menos 30 individuos encontrados en un solo sitio fósil.

A lo largo de los años, los paleontólogos y artistas se han imaginado Quetzalcoatlus como desnatador, recolector y carroñero.

En el nuevo estudio, los autores presentan Quetzalcoatlus como un sondeador que usaba sus mandíbulas largas y desdentadas para buscar cangrejos, gusanos y almejas en los fondos de los ríos y lagos.

“Algunas personas dijeron que era un alimentador de carroña, algunas personas dijeron que voló sobre el agua y desplumó peces como un pelícano. Esas cosas no funcionan ”, dijo el profesor Padian.

“Las mandíbulas son muy largas y delgadas, estrechándose hasta un punto. Wann solía llamarlos palillos. Y si miras las mandíbulas de una garza o garceta, son iguales: buenas para desplumar lagartijas y otros animales pequeños, pero definitivamente no para hurgar en cadáveres. No tenía dientes “.

“Este animal podía levantar la cabeza y el cuello verticalmente, para tragar la pequeña presa que agarraba con sus mandíbulas. Podría bajar la gran cabeza muy por debajo de la horizontal, por lo que si estuviera navegando sobre tierra firme, podría haber sido capaz de abalanzarse y desplumar a un animal desprevenido “.

“Caminando por tierra, podía mover la cabeza y el cuello en un arco de 180 grados, capaz de tener una visión completa a su alrededor”.

“El animal tuvo que batir sus alas para detenerse y ralentizar su descenso. Y luego aterriza con las patas traseras y da un pequeño salto ”, agregó.

“Y luego baja las patas delanteras, luego adopta una postura de cuatro patas, se endereza y se aleja”.

Los equipos monografía compuesto por una introducción y cinco estudios publicados en el Revista de Paleontología de Vertebrados.

_____

Memoria 19: El pterosaurio del Cretácico tardío Quetzalcoatlus Lawson 1975 (Pterodactyloidea: Azhdarchoidea). Revista de Paleontología de Vertebrados 41, edición sup1