Este fármaco de anticuerpos senolíticos podría combatir el envejecimiento y las enfermedades que trae

Este fármaco de anticuerpos senolíticos podría combatir el envejecimiento y las enfermedades que trae

En la última década, la búsqueda de prolongar la vida humana y disminuir el sufrimiento en los años del crepúsculo ha ganado un nuevo protagonista: los senolíticos. Estos medicamentos tienen el potencial de erradicar las células dañadas que se acumulan en nuestros cuerpos a medida que envejecemos, deteniendo las enfermedades asociadas con ese proceso, desde el Alzheimer hasta el cáncer. Sin embargo, hasta hace poco, no eran lo suficientemente precisos: seguramente atacarían las células problemáticas, pero probablemente también golpearían a las buenas.

Ahora ha llegado la segunda generación de senolíticos. El mes pasado, un equipo de investigadores de las universidades de Leicester y Cambridge anunció que habían Anticuerpos diseñados capaces de fijarse en proteínas específicas. en la superficie de las células objetivo, dejando pocas posibilidades de fuego amigo y sus efectos secundarios adversos. Cada anticuerpo es esencialmente un misil de búsqueda de proteínas, cargado de toxinas; se instala, «y una vez dentro, como que explota», dice Salvador Macip, el investigador principal del equipo. «Por eso lo llamamos bomba inteligente».

El tratamiento, un giro creativo de un medicamento contra el cáncer existente, aún no se ha probado en humanos o animales. Pero este avance acerca a la medicina a abordar lo que parece ser la causa principal de muchas enfermedades relacionadas con la edad. Y a medida que la tecnología detrás de ella mejora, Macip y otros en su campo esperan contrarrestar algún día algunas dificultades del envejecimiento, como la fragilidad. Si bien es poco probable que derrotemos a la muerte, los senolíticos podrían ayudarnos a terminar nuestras vidas con cuerpo y mente sanos.

Células no muertas

La vida es dura para nuestras células. A lo largo de los años, cuando son atacados por sustancias químicas, infecciones, radiación y otros factores estresantes, algunos sufren tanto daño que solo nos pondrían en peligro si continuamos reproduciéndose. Cuando llega ese momento, se sacrifican por la salud mayor, dejando de dividirse en un proceso conocido como senescencia celular. Esto evita la propagación desenfrenada de células disfuncionales, que conocemos como cáncer. Es un eslabón esencial de nuestra armadura fisiológica.

Pero aunque las células senescentes se han cerrado en un sentido, permanecen activas en otro. Los científicos a menudo los comparan con zombis: esencialmente muertos, pero peligrosos de todos modos. Continúan secretando sustancias químicas que promueven la inflamación y, a veces, vuelven senescentes las células vecinas sanas, una reacción en cadena que solo refuerza la metáfora de los no muertos. Cuando el sistema inmunológico funciona correctamente, estos merodeadores son rápidamente destruidos por apoptosis o muerte celular programada. Pero a medida que nuestras defensas se debilitan con la edad, se acumulan.

Los expertos ahora creen que esta proliferación de células senescentes es responsable de muchas de las enfermedades que afectan a los ancianos. En la última década, los estudios han encontrado que eliminarlos puede retrasar, incluso revertir, la aparición de ciertas patologías. La exageración comenzó en 2011, cuando investigadores del Mayo Clinic trató con éxito cataratas, degeneración muscular y pérdida de grasa, utilizando senolíticos de primera generación.

Sin embargo, desde entonces, el campo se ha visto acosado por el miedo a los efectos secundarios. Una buena regla a la hora de desarrollar tratamientos médicos: la cura no puede ser peor que el problema. La quimioterapia es famosa por su horror, pero a menudo la toleramos cuando la alternativa es la muerte. Por el contrario, para muchas otras enfermedades, por ejemplo, la artritis, la alternativa al tratamiento es simplemente una molestia. En esos casos, «los efectos secundarios deben ser cercanos a cero», dice Macip. «Es por eso que necesitamos senolíticos mucho más específicos».

El futuro de la lucha contra el envejecimiento

El desafío de diseñar tratamientos que ataquen exclusivamente las células correctas no ha desaparecido con los nuevos anticuerpos. Esto se debe a que es probable que cualquier objetivo al que puedan fijarse los anticuerpos (en este caso, una proteína de superficie) también exista en células sanas en todo el cuerpo. Para evitar golpear a los amistosos, Macip sugiere que los futuros investigadores usen dos, tres o más marcadores, lo que aumenta las posibilidades de que la combinación se limite a las células senescentes. Se podrían diseñar anticuerpos separados para cada marcador, y solo cuando todos se juntaran podrían detonar.

Pero eso es un rompecabezas para la tercera y cuarta generación. En cuanto al que él ayudó a marcar el comienzo, Macip dice: «Espero que dentro de la próxima década veamos uno o más senolíticos específicos llegando a los juicios». Él y sus colegas tampoco son los únicos que están trabajando en el problema. Otro equipo de investigadores, liderado por el oncólogo de Cambridge Daniel Muñoz-Espín, dio su propio salto el año pasado con un tratamiento del cáncer senolítico que parece ejecutar su misión con más cuidado que sus predecesores.

A medida que mejore la precisión, los senolíticos serán compatibles con una gama más amplia de dolencias. Macip esbozó una posible progresión aproximada de tratamientos viables: primero fibrosis pulmonar y cáncer, ambas enfermedades mortales sin cura; luego el Alzheimer, también fatal y sin curar, pero menos debilitante físicamente; luego, trastornos menos agresivos como la diabetes. Finalmente, el objetivo final es ir más allá de la guerra contra enfermedades particulares y enfrentar su denominador común: la vejez. “Es un cambio de paradigma en cierto modo”, dice Macip. “En lugar de tratar la enfermedad, estamos tratando la afección que conduce a la enfermedad. Estamos tratando el envejecimiento «.

Es un error común pensar que el objetivo final de la investigación contra el envejecimiento es la vida eterna, la fuente de la juventud o alguna fantasía relacionada. «Eso definitivamente no es lo que nos gusta», dice Macip. Más bien, la idea es asegurarnos de que vivamos nuestros últimos años en buena forma, sin fragilidades ni molestias. Tal vez podamos correr maratones hasta los 70 o simplemente permanecer tan activos como cuando teníamos 50 años. Esto es lo que los profesionales médicos quieren decir con «extender la esperanza de vida». Bien podría conducir a una mayor esperanza de vida, pero el objetivo no es la inmortalidad. «No se trata de hacer retroceder el reloj», dice Macip, «sino de mantener a alguien más saludable por más tiempo».