El problema nasal afecta a los parientes de los cocodrilos de nariz larga

Investigación publicada en la revista Registro anatómico descubre que los humanos tienen más en común con los cocodrilos en peligro de lo que pensamos, es decir, un tabique desviado.

Los gaviales son algunos de los crocodilianos más raros de la Tierra y miembros de un grupo de animales que una vez vagaron por el planeta con los dinosaurios. Originarios de la India, los gaviales se parecen a los caimanes y cocodrilos estadounidenses, pero con ojos saltones y un hocico extremadamente largo y delgado que les permite atravesar el agua cuando cazan presas. En los machos, este hocico alberga una nariz aún más larga que termina en un bulbo agrandado.

A primera vista, estos animales inusuales parecen tener poco en común con los humanos. Sin embargo, un nuevo estudio dirigido por Jason Bourke, Ph.D., profesor asistente de ciencias básicas en la Facultad de Medicina Osteopática de la Universidad Estatal de Arkansas (NYITCOM-Arkansas), informa que, al igual que los humanos, los gaviales sufren de tabique nasal desviación.

La Clínica Cleveland estima que hasta el 80 por ciento de las personas tienen un tabique desviado, una condición en la que el cartílago nasal está «descentrado». Si bien la afección es leve en la mayoría de las personas, las desviaciones más grandes pueden restringir la respiración nasal y requerir una cirugía reconstructiva.

Bourke y sus colegas son los primeros en documentar tabiques nasales desviados en crocodilianos. Usando tecnología de imágenes médicas, analizaron las cabezas de múltiples especímenes de gaviales, incluida la de una hembra grande del zoológico de Fort Worth apodada «Louise», lo que alimentó su curiosidad.

«Este tabique nasal extraño fue un descubrimiento inesperado», dijo el coautor del estudio Casey Holliday, Ph.D., profesor asociado de patología y ciencias anatómicas en la Universidad de Missouri, quien inicialmente escaneó la muestra para un proyecto separado sobre anatomía gavial. «Vi esta montaña rusa de tabique y me pregunté qué podría significar esto para la respiración».

Holliday compartió la anatomía extrema de Louise con Bourke, un paleontólogo de vertebrados cuyo laboratorio se especializa en modelar la dinámica de fluidos en narices de animales utilizando sofisticados programas informáticos que simulan el movimiento del aire.

«Sabemos muy poco sobre la anatomía normal de los gaviales, y mucho menos sobre su patología. No podía dejar pasar una oportunidad tan única», dijo Bourke, quien también ha estudiado el flujo de aire nasal y la termorregulación en dinosaurios.

Intrigados, Bourke y el equipo comenzaron a recolectar muestras de otros especímenes de gaviales alojados en zoológicos de todo el país. Mientras que algunos especímenes mostraron desviaciones septales menores, Louise tuvo el caso más extremo.

Al igual que los humanos que experimentan una desviación grave del tabique nasal, Louise tuvo que esforzarse más para lograr la misma frecuencia respiratoria que sus compañeros. Esto produjo fuertes tensiones de cizallamiento a lo largo de las paredes nasales, lo que pudo haber hecho que el animal fuera más propenso a las hemorragias nasales. A pesar de los desafíos fisiológicos producidos por esta patología nasal, Louise logró llegar a la edad adulta y vivió hasta los 50 años.

«Es un testimonio de la resistencia de los cocodrilos», dijo Bourke. «Un humano con esta patología necesitaría cirugía para solucionarlo, pero estos bichos siguen adelante».

A diferencia de los humanos, los investigadores encontraron que la desviación del tabique gavial viene con un giro único. «Cuando el tabique se desvía en los seres humanos, una parte o todo el tabique se arquea hacia una de las vías respiratorias», dijo Nicole Fontenot, estudiante de cuarto año de NYITCOM y coautora del estudio. «En nuestros gaviales, el tabique es tan largo que se mueve hacia adelante y hacia atrás a lo largo del hocico, creando un patrón ondulado».

Si bien esta patología no se encuentra en otros crocodilianos modernos, en el pasado distante, muchos otros animales mostraban narices igualmente estiradas, incluidos dinosaurios con cresta y pico de pato como Parasaurolophus y extraños reptiles que imitan a los cocodrilos conocidos como champsosaurios. Bourke sospecha que al menos algunos de ellos también habrían sufrido desviaciones del tabique nasal. En cuanto a por qué otros crocodilianos no parecen ser tan propensos a estas narices desviadas, Bourke explica:

«Otros crocodilianos tienen hocicos más anchos con tabiques nasales mucho más gruesos. El adelgazamiento del hocico aumenta el espacio dentro de la nariz. Los tabiques nasales largos y muy delgados de los gaviales probablemente no necesiten mucho para que empiecen a tambalearse.

A continuación, los investigadores continuarán su investigación examinando las habilidades de producción de sonido de las narices únicas de los gaviales.