¿Es la costa de Georgia la próxima puerta de entrada al espacio?

El condado de Camden, Georgia, se encuentra en el extremo sureste del estado, encajado entre la frontera del estado de Florida al sur y el Océano Atlántico al este. Es un condado de poco más de 50.000 habitantes, salpicado por sólo un puñado de pequeñas ciudades, un lugar donde el mayor empleador, con mucho, es un Base de submarinos de la Armada de EE. UU..

El condado de Camden es un lugar tranquilo, a mundos de distancia, o a unas 300 millas (482 kilómetros), del bullicio de Atlanta, y en el que más del 20 por ciento de las casi 800 millas cuadradas (2.071 kilómetros cuadrados) del condado consisten en tierras bajas. marismas, ríos, ensenadas y otros humedales prístinos en gran parte intactos.

Sin embargo, este condado, si alguna vez se hace realidad la visión de unos pocos políticos locales y líderes empresariales que miran hacia arriba, podría convertirse en mucho más. El condado de Camden podría convertirse en el hogar de un importante puerto espacial, una plataforma de lanzamiento literal que impulsará el alcance cada vez mayor de Estados Unidos al espacio y llevará consigo las fortunas y el futuro del condado y gran parte del estado.

Es un sueño de cabeza en las nubes, sin duda, años en la fabricación. Y como ocurre con todas nuestras incursiones en el espacio, comienza en el suelo.

Una visión audaz

El trabajo de Steve Howard es vender gente en el puerto espacial del condado de Camden – Puerto espacial Camden – donde las cargas útiles basadas en cohetes se pondrán en órbita para visionarios como Elon Musk y Jeff Bezos. Como la idea está ahora estructurada, Spaceport Camden no manejará cargas útiles tripuladas (o, más exactamente, humanas). Las cargas útiles, por ahora, serán satélites que proporcionarán comunicaciones y otra información espacial a clientes comerciales y gubernamentales.

La recompensa para el condado de Camden y el estado de Georgia podría ser de millones en ingresos anuales y potencialmente cientos de nuevos puestos de trabajo entre el propio puerto espacial y las industrias de apoyo. Podría significar más oportunidades profesionales en un estado de tecnología emergente que evitaría que el talento cultivado en incubadoras como la de Atlanta Georgia Tech (que tiene el programa de ingeniería aeroespacial No. 2 en la nación) de salir del estado. Significaría innovación, prestigio y un prestigio nacional e internacional que podría convertir a Georgia en un líder en el sector aeroespacial.

Howard, el Administrador del condado de Camden, es también el líder del proyecto ejecutivo de Spaceport Camden, y lo ha sido desde enero de 2014. En su Biografía de LinkedIn, dice que está «trabajando para hacer realidad la visión de Spaceport Camden de desarrollar un puerto espacial de clase mundial a través de una asociación público-privada que establecerá el condado de Camden como el centro espacial comercial de los Estados Unidos. oportunidad de generación que inspirará a la próxima generación de científicos, ingenieros y exploradores mientras crea empleos aeroespaciales y de la cadena de suministro, además de traer dólares del turismo a la región «.

Vender un puerto espacial

En realidad, Howard está vendiendo. Está vendiendo el condado de Camden como el próximo, digamos, Houston, o el próximo Centro Espacial Kennedy, el próximo puerto espacial más grande y mejor de los EE. UU., Algo vital para los intereses comerciales regionales, la seguridad nacional y un gran lugar para llevar a los niños de vacaciones.

Camden competirá con los puertos espaciales en Truth or Consequences, Nuevo México (Puerto espacial de América); Mojave, California (el Puerto aéreo y espacial de Mojave); Watkins, Colorado (el Puerto aéreo y espacial de Colorado); Kodiak, Alaska (el Complejo de puertos espaciales del Pacífico-Alaska); Burns Flat, Oklahoma (el Puerto espacial de Oklahoma); Isla Wallops, Virginia (la Puerto espacial regional del Atlántico medio) y muchos otros; algunos establecidos, algunos luchando y algunos, como el del condado de Camden, todavía son un sueño.

Ya es un espacio abarrotado, pero uno al que la Autoridad de Desarrollo Conjunto del Condado de Camden, a instancias de la Junta de Comisionados del Condado de Camden, saltó al menos hace una década. Howard, quien ha estado en el gobierno local durante más de 20 años, prácticamente se pone a cantar sobre el potencial del condado de Camden.

«Para nosotros, nunca se ha tratado realmente del lanzamiento. Es la innovación, el STEM [science, technology, engineering and mathematics] parte, toda esa variedad de cosas de las que hablamos «, dice Howard en una entrevista telefónica.» ¿Has oído hablar de Silicon Valley? El objetivo es crear Silicon Marsh «.

Los desafíos que se avecinan

La carrera por el espacio nunca ha sido fácil. Consume mucho tiempo y es costoso. En un condado pequeño sin muchos negocios, gastar el dinero de los contribuyentes en algo que algunos perciben como un riesgo es una realidad. Hay quienes creen que el dinero que el condado ya ha gastado en este sueño, según algunas estimaciones, más de $ 10 millones, se utilizaría mejor en otros proyectos más prácticos y terrestres.

También se han planteado objeciones a la seguridad. Los lanzamientos verticales proyectados desde el puerto espacial de Camden de 11,600 acres (4,694 hectáreas) se arquearán cerca Isla Cumberland, Pequeña isla de Cumberland y el Costa nacional de la isla de Cumberland. Aunque el área no está densamente poblada, los lanzamientos desde Camden representarían un riesgo significativo para la vida, la propiedad y el medio ambiente de los frágiles humedales, según uno de los detractores más vocales del puerto espacial.

Steve Weinkle, que vive en el condado de Camden y dirige el sitio anti-puerto espacial spaceportfacts.org (que ha estimado que ya se han gastado $ 10 millones en el puerto espacial), escribe que «los lanzamientos desde el puerto espacial de Camden serán la primera vez que la FAA, la Fuerza Aérea o la NASA permiten el lanzamiento de cohetes sobre la población civil, residencias, vías fluviales interiores de EE. UU. y mareas ambientalmente sensibles y desierto designado USGS Pad-1 «.

El efecto que incluso los lanzamientos exitosos tendrán en el condado de Camden se ha estado estudiando durante años en un Declaración de impacto ambiental (EIS), que es requerido por la Administración Federal de Aviación (FAA) para otorgar una licencia de operador de sitio de lanzamiento. El Camden Spaceport modificó algo de lo que estaba pidiendo después de que se devolviera el borrador del EIS en 2018, y ahora propone aceptar solo vehículos de lanzamiento pequeño en una sola trayectoria de 100 grados. Con los vehículos más pequeños, también han descartado los planes para aterrizar las primeras etapas de los cohetes.

Con la EIS ahora completa, concluida en junio de 2021, el destino del puerto espacial de Camden está ahora en manos de la FAA, que está bajo la dirección del Congreso «para proteger la salud y seguridad públicas, la seguridad de la propiedad y la seguridad nacional y la política exterior. intereses de los Estados Unidos y para alentar, facilitar y promover el lanzamiento espacial comercial y las actividades de reentrada por parte del sector privado con el fin de fortalecer y expandir la infraestructura de transporte espacial de los Estados Unidos «. En el Camden Spaceport EIS, la FAA afirma que otorgar la licencia de operador del sitio de lanzamiento es la «alternativa preferida». La otra alternativa es no hacer nada; en efecto, rechazar la idea.

Está pendiente la emisión definitiva de la licencia de explotación. La última palabra de la FAA, a menudo retrasada, vence el 15 de diciembre.

El éxito es incierto

Incluso si la gente en el condado de Camden está aprobada para el lanzamiento, hacer que Camden Spaceport esté en funcionamiento es al menos dentro de algunos años. La FAA aún debe emitir una licencia de operador de vehículo a cualquier equipo (SpaceX, por ejemplo, o Blue Origin) que desee utilizar Camden Spaceport como lugar de lanzamiento.

Y toda la idea de que Spaceport Camden será un éxito inmediato e incondicional, y pondrá en su órbita todo tipo de dólares para el desarrollo, dólares del turismo y los numerosos otros beneficios económicos que promete Howard es aún cualquier cosa menos cierta. Muchos puertos espaciales existentes están luchando por encontrar clientes. y llegar a fin de mes, y mucho menos generar el tipo de ganancia económica inesperada que Howard y los patrocinadores de Camden Spaceport imaginan.

Sin embargo, los soñadores detrás de Spaceport Camden siguen adelante. Continúan hablando con las partes interesadas en todo el estado y en la industria espacial. Siguen intentando convencer a los escépticos. Pueden ver que esto sucede. Pronto.

«Tienes que estar concentrado. Tienes que ser conducido al proyecto de alta prioridad», dice Howard. «Estamos cerca. Somos T-menos 1. No hay ninguna razón por la que este proyecto no deba realizarse».

Sin embargo, hasta que lo haga, hasta el despegue, Howard y los de su clase seguirán soñando, seguirán empujando, seguirán vendiendo la escandalosa visión de un puerto espacial de clase mundial en el tranquilo y sereno condado de Camden. Porque, cuando se trata de triunfar en el negocio espacial, soñar en grande es la única forma de despegar.