Almacenamiento de datos, minería y viento: los océanos se ven como una nueva frontera, pero ¿a qué costo? | Medio ambiente

In septiembre de 2017, se instaló en el centro de Noruega una piscifactoría flotante gigante capaz de criar 1,5 millones de salmones. Además de su gran tamaño, la estructura circular es aproximadamente el equivalente a dos campos de béisbol, lo que distingue a Ocean Farm 1 de SalMar fue su ubicación a tres millas de la costa. Fue aclamada como la primera granja de salmón en alta mar del mundo.

Cuatro años después, ha habido dos ciclos de producción con un mejor crecimiento y supervivencia del salmón en comparación con las granjas costeras, según la compañía, por lo tanto, menos desperdicio de alimentos y una menor huella de carbono. La demanda de energía también se redujo en comparación con las granjas costeras tradicionales porque el agua de mar fluye naturalmente a través de las redes, oxigenando el salmón sin necesidad de las bombas utilizadas en las granjas costeras tradicionales.

Pero la instalación ahora está vacía, a la espera del desarrollo de nuevas redes después de que el salmón de piscifactoría escapara por un desgarro. Las redes más resistentes serán vitales para la granja de peces inteligente de próxima generación de SalMar, que está programada para ser cuatro veces más grande y operará aún más lejos de la costa.

Los planes para colocar jaulas para peces en alta mar son parte de una tendencia más amplia entre las industrias que miran hacia el mar en un esfuerzo por encontrar más espacio, más agua fría y limpia y más viento. Muchos persiguen la ambición de una mayor sostenibilidad. La mayoría de estas iniciativas se encuentran en una etapa inicial de prueba de concepto, pero ofrecen una idea de cómo podría ser el futuro del océano, así como algunos de los riesgos.

Ocean Farm 1 de SalMar, a tres millas de la costa de Noruega.
Ocean Farm 1 de SalMar, a tres millas de la costa de Noruega. Fotografía: SalMar ASA / PA

“No es la primera vez que tenemos una especie de iniciativa de deslocalización”, dijo Klaus Dodds, profesor de geopolítica en Royal Holloway, Universidad de Londres. La cultura popular de las décadas de 1960 y 1970 describía al océano como un futuro más brillante y brillante con nuevas oportunidades para hacer avanzar a la humanidad, desde la minería de los fondos marinos hasta la vida bajo el agua. «Tengo la sospecha de que el océano una vez más se convertirá en un lugar para arreglos científicos técnicos o para que el capitalismo se reinvente constantemente con nuevas soluciones inteligentes», dice Dodds.

Parte de la nueva ola de interés industrial en las aguas marinas proviene de las empresas de tecnología. Microsoft ha intentado hundir centros de datos para ver qué tan bien el mar puede enfriar los sistemas y ahorrar energía. Después de dos años bajo el agua a una milla de Orkney en Escocia, un dispositivo de almacenamiento apareció incrustado en la vida marina. Funcionó bien en su tiempo bajo el agua, según la compañía, con menos fallas que los sistemas terrestres, y se está analizando su eficiencia energética.

Podrían surgir varios problemas si el almacenamiento de datos del lecho marino despega. «¿A dónde va todo el calor de los océanos y mares que ya nos preocupan en términos de calentamiento?» Dijo Dodds. Tampoco está claro si los operadores retirarían cuidadosamente las unidades al final de su vida útil, lo que posiblemente plantee problemas equivalentes a los encontrados con el desmantelamiento de las plataformas petrolíferas en el Mar del Norte. «Quiero ver una investigación más cuidadosa que realmente me asegure que, en general, dadas las implicaciones de la ampliación, es mejor estar en alta mar que en tierra», dijo Dodds.

Ha visto mucho interés de las empresas en el almacenamiento de datos en el clima frío de las regiones árticas, pero poca investigación sobre las implicaciones para la biodiversidad oceánica. «Existe la presunción de que solo porque no podemos ver algo o simplemente porque el océano es tan enorme, probablemente podamos seguir adelante».

Además de nuevas ideas para el uso del océano, están regresando las viejas. Después de décadas de duración pausa, las empresas mineras están planeando una vez más explotar depósitos metálicos en los fondos marinos profundos. Esta última carrera por minar las profundidades se enfrenta a una creciente oposición. La sociedad civil, los gobiernos, los científicos y las corporaciones están pidiendo una moratoria sobre la minería de los fondos marinos debido a los probables impactos sobre la biodiversidad y el clima.

La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), el regulador mundial, celebrará una reunión en persona en diciembre en su sede en Jamaica, a pesar de las solicitudes de los estados y observadores para posponerlas: las restricciones de viaje relacionadas con la pandemia significan que es probable que la reunión no sea buena. -asistido. en un carta a la ISA en octubre, la Coalición para la Conservación del Mar Profundo criticó el plan como «fuera de sintonía con los crecientes llamados para una mayor inclusión en la toma de decisiones global». A los críticos les preocupa que la ISA aproveche la oportunidad en diciembre para dar luz verde a la industria minera de los fondos marinos para comenzar en 2023.

El robot de minería de aguas profundas Patania II se probó en el Océano Pacífico en abril de 2021.
El robot de minería de aguas profundas Patania II se probó en el Océano Pacífico en abril de 2021. Fotografía: GSR / Reuters

La carrera por el océano ha provocado que se desarrollen conflictos entre diferentes usuarios de alta mar. Si bien las empresas de acuicultura en alta mar están interesadas en enfatizar las credenciales sostenibles de sus operaciones, enfrentan oposición.

Don’t Cage Our Ocean Coalition, un grupo de ambientalistas, organizaciones de defensa del consumidor y organizaciones pesqueras, compara estas operaciones en alta mar con los corrales de engorde industriales terrestres. Sus preocupaciones incluyen que los peces escapados se mezclen con las poblaciones silvestres y agreguen nutrientes y contaminantes a las aguas que en muchos lugares ya están luchando. “Todo va a alguna parte, incluso si no lo vemos”, dice la miembro fundadora Marianne Cufone. La organización está haciendo campaña contra la apertura de las aguas federales de EE. UU. A la cría de peces de aleta a gran escala, como el salmón y el atún.

En la actualidad, no hay acuicultura en aguas federales de EE. UU., Pero eso podría cambiar si se siguen adelante los planes para agilizar el proceso de obtención de permisos. Otras regiones, dice Cufone, se están alejando de las granjas de peces tanto en la costa como en alta mar, incluida una Moratoria danesa sobre nuevas piscifactorías y planes canadienses para eliminar las piscifactorías oceánicas en aguas de la Columbia Británica. “Debemos aprender de lo que se nos presenta y avanzar hacia enfoques inteligentes, progresivos, reflexivos y sostenibles si queremos aumentar la producción nacional de productos del mar sin dañar nuestras comunidades pesqueras y otras personas que se preocupan y quieren usar las aguas”, dijo.

El sector de la energía eólica también está buscando moverse más lejos de la costa y encontrando la resistencia de los ambientalistas y las industrias pesqueras. A principios de este año, la administración de Biden se comprometió a construir 30 gigavatios de capacidad eólica marina para 2030. Muchos pescadores sienten que están siendo olvidados en la carrera para abordar la crisis climática. Les preocupa perder el acceso a los caladeros y que las instalaciones de parques eólicos puedan alterar las corrientes oceánicas y las poblaciones de peces.

Los desarrolladores de energía eólica marina se han reunido con los pescadores para planificar los parques eólicos de forma más colaborativa. Después de hablar con los pescadores, Empire Wind, un parque eólico marino propuesto al sur de Long Island, cambió sus planes para incluir un área abierta a la pesca.

La falta de una planificación inclusiva corre el riesgo de causar problemas en las aguas del Reino Unido, donde el gobierno se ha comprometido a instalar 40 gigavatios de energía eólica marina para 2030. Los grupos de conservación de la naturaleza están preocupados de que el actual régimen de planificación no sea adecuado para su propósito. “En este momento, la industria está muy dirigida por proyectos”, dice Joan Edwards, directora de conservación marina de The Wildlife Trusts.

Los desarrolladores de parques eólicos en el Reino Unido pueden elegir un área y acercarse a la finca de la corona, que posee la mayor parte del fondo marino alrededor del Reino Unido hasta 12 millas náuticas, para un contrato de arrendamiento. Un mejor enfoque, dice Edwards, sería identificar lugares a nivel nacional donde la energía eólica marina no afectará partes importantes del entorno marino, a través de la contaminación acústica y la excavación del lecho marino para el cableado. “Necesitamos encontrar la mejor manera de desarrollar esta industria para que nos brinde energía renovable pero no cree un problema mayor para la naturaleza”, dice.

Con industrias que se apresuran en alta mar, el océano está en camino de volverse más concurrido. Para evitar una lucha desordenada y dañina para los bienes raíces marinos, se necesita un enfoque coordinado. “Realmente vamos a tener que estar muy seguros de que estas cosas están siendo reguladas, monitoreadas y evaluadas de manera integral, y también a largo plazo”, dice Klaus Dodds. “Existe un peligro real de que pensemos que los océanos son este tipo de espacio fronterizo, que podemos simplemente hacer cosas y preocuparnos por las implicaciones más adelante. Evidentemente, eso no es cierto «.