Las familias aplauden, algunos médicos se preocupan cuando los hogares de ancianos abren las puertas de par en par a los visitantes

Durante casi 20 meses, los aproximadamente 1,3 millones de estadounidenses que viven en hogares de ancianos y sus familias se enfrentaron a estrictas políticas de visitas que, si bien estaban diseñadas para mantener a los residentes vulnerables a salvo del coronavirus, causaron angustia a los seres queridos separados y tuvieron graves consecuencias para la salud de muchos aislados repentinamente. personas mayores.

Inicialmente, los visitantes estaban prohibidos por completo. Más tarde, las instalaciones hicieron cumplir una variedad de reglas: algunos prohibieron a los visitantes de las habitaciones de los residentes, permitieron que los visitantes solo estuvieran al aire libre y durante breves períodos de tiempo programados, o permitieron solo uno a la vez.

Muchas de estas restricciones se basaron en reglas, conocidas como «orientación», impuestas por los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid, la agencia federal que cerró las instalaciones a los visitantes en marzo de 2020. Desde entonces, ha emitido varias revisiones.

Ahora todo eso ha cambiado. El 12 de noviembre, la agencia federal eliminó prácticamente todas esas restricciones y recomendó a los hogares de ancianos del país que permitan las visitas «para todos los residentes en todo momento». La agencia notó que el 86 por ciento de los residentes de hogares de ancianos de EE. UU. Y el 74 por ciento de los empleados estaban completamente vacunados, y que los casos de Covid-19 habían disminuido drásticamente.

La actualización significa que no hay más límites en la frecuencia, el tiempo, la duración, la ubicación o el número de visitantes. Se permite el acceso a las habitaciones de los residentes, a menos que un compañero de habitación no esté vacunado o esté inmunodeprimido, y no se requiere programación previa.

La política federal aún fomentaba la vacunación y enfatizaba las medidas de control de infecciones, incluidas las máscaras y las políticas de distanciamiento establecidas por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

“Hace una declaración importante”, dijo Lori Smetanka, directora ejecutiva de National Consumer Voice for Quality Long-Term Care, un grupo de defensa que había impulsado ese cambio. Anteriormente, «las instalaciones tenían mucha discreción», dijo. «Mientras que esto es bastante claro: devuelve los derechos a las manos de los residentes».

Si bien las instalaciones pueden preguntar a los visitantes sobre su estado de vacunación y fomentar las pruebas, no pueden requerir vacunas ni pruebas para ingresar. Incluso durante un brote de Covid, bajo la nueva guía, los hogares de ancianos deben permitir que los visitantes ingresen, aunque con máscaras. Los visitantes que se nieguen a revelar si están vacunados también deben usar máscaras.

Las reglas cubren solo los hogares de ancianos, que están regulados por el gobierno federal, pero pueden tener un efecto indirecto. «Creo que muchos estados aplicarán esto a otros entornos, como la vida asistida», dijo la Sra. Smetanka. California, por ejemplo, ya ha respondido aflojar algunas reglas de vida asistida.

En los hogares de ancianos, con sus residentes frágiles y discapacitados, «puede haber precauciones, pero separar a los residentes de sus familias no era ético y era una mala atención», dijo David Grabowski, investigador de atención médica de la Escuela de Medicina de Harvard. «Estas no son visitas sociales».

Con los hogares de ancianos con poco personal mucho antes de la pandemia, los visitantes familiares con frecuencia ayudaban a alimentar, lavar y vestir a sus seres queridos. Brindaron no solo tranquilidad y estimulación, sino también la capacidad de monitorear la seguridad y calidad de la instalación. Un estudio en el que el Dr. Grabowski fue coautor, por ejemplo, mostró que los residentes de hogares de ancianos con demencia recibieron mejor cuidado al final de la vida si un miembro de la familia lo visita regularmente.

Cuando la pandemia cortó ese contacto, durante más de un año, en muchos casos, las familias informaron un deterioro de la salud inquietante. Un estudio de residentes de hogares de ancianos de Connecticut, por ejemplo, encontró aumentos sustanciales de la depresión y pérdida de peso involuntaria durante el encierro; la incontinencia aumentó y la cognición disminuyó.

Trish Huckin pasó casi un año luchando contra los administradores en el hogar de ancianos de su madre de 96 años en Pinckney, Michigan, antes de que le permitieran entrar para realizar las llamadas visitas de atención compasiva. Incluso entonces, «las restricciones eran ridículas», dijo. La instalación le permitió tres visitas de una hora a la semana en un área pública, solo con cita previa. Si no podía asistir a uno de los horarios preestablecidos, no podía reprogramar.

Cuando la instalación finalmente alivió las restricciones, la Sra. Huckin, con su esposa, una enfermera del hospital, finalmente pudo ver a su madre, que tiene demencia, en su habitación. Descubrieron que, además de perder peso y deprimirse, su madre había desarrollado una úlcera por decúbito y una neumonía temprana.

Claudia Hutchinson también ha visto a su hermana, que reside en una instalación en las afueras de Filadelfia, deprimirse y perder peso y movilidad, ya que sus visitas se limitaron a una hora o menos al aire libre. «Si nos hubieran permitido entrar, ella no habría tenido esta espiral descendente», dijo. «Ella no estaría en cuidados paliativos».

A algunos médicos y familias ahora les preocupa que el péndulo haya oscilado demasiado, que la reapertura total deje a una población ya vulnerable presa de otro aumento. Las infecciones por covid están aumentando en los hogares de ancianos; los casos de gripe han aumentado también a nivel nacional.

El día en que se anunció la nueva guía federal, un asilo de ancianos de Connecticut informó la muerte de ocho residentes con graves problemas de salud subyacentes a causa de un brote de finales de septiembre.

«Tener gente entrando y saliendo durante un brote, sabemos que no es una buena idea», dijo el Dr. Karl Steinberg, un geriatra de California y presidente de la Sociedad de Medicina de Cuidados Post-Agudos y a Largo Plazo, que representa la salud trabajadores sanitarios en cuidados de larga duración.

Como director médico o médico tratante en tres hogares de ancianos, vio el número inicial de víctimas de la pandemia: «Fue un baño de sangre». Deseaba que las últimas directrices federales hubieran dejado a los administradores más flexibilidad. Medicare también podría haber esperado hasta después de las vacaciones, señaló, y hasta que las vacunas de refuerzo se distribuyeran más ampliamente.

A pesar de la eliminación de las restricciones federales, algunos administradores piensan que las regulaciones de salud estatales y locales pueden reemplazar la nueva guía federal, lo que podría mitigar su impacto.

“La regla estándar es que una instalación tiene que seguir la regla más restrictiva”, dijo el Dr. Noah Marco, director médico del gran Hogar Judío de Los Ángeles. Es cautelosamente optimista de que en unas pocas semanas el estado y el condado también flexibilizarán sus políticas. Pero por ahora, la instalación continúa requiriendo una programación anticipada, limitar la duración de la visita y permitir que cada residente solo un visitante a la vez en el interior.

Desde que se anunció la nueva política federal, “nuestro personal ha estado hablando por teléfono constantemente”, dijo el Dr. Marco. “Hemos tenido familiares que se enteraron de esto y dijeron, ‘¡Yippee!’ Tuvimos que decir: ‘Lo sentimos mucho, pero no tan rápido’ «.

Un representante de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid dijo que es posible que los departamentos de salud estatales o locales deban restablecer las restricciones «debido a graves razones de seguridad», pero solo en «situaciones aisladas». El representante agregó, «los gobiernos locales en general no deberían buscar agregar reglas y regulaciones que limiten el derecho de un residente de un asilo de ancianos a recibir visitas».

La nueva política federal, y un mandato de la administración de Biden de que los trabajadores de la salud estén completamente vacunados para el 4 de enero, aunque un juez federal la ha bloqueado temporalmente en 10 estados, es probable que relaje las políticas locales y estatales más extremas.

Alison Hirschel, abogada gerente de Michigan Elder Justice Initiative, ha estado asesorando a una mujer cuyo pariente, de unos 70 años, sufrió una lesión cerebral después de un accidente y entró en un hogar de ancianos hace unos meses.

“Estaba muy angustiada”, dijo la Sra. Hirschel sobre el asesorado, que vive fuera del estado. «Tuvo que conducir siete horas para una visita, y la visita se limitó a 15 minutos, y solo los días de semana durante el horario comercial».

Luego, un día después de que se anunciara la política federal liberalizada, Michigan emitió una nueva guía que permitía visitas en todo momento, sin límite en la duración de la visita ni en el número de visitantes. «Esto realmente cambia las reglas del juego», dijo la Sra. Hirschel.