Cómo Xerox Star creó el escritorio

El sistema de información Xerox Star 8010
fotocopia

En 1981, Xerox lanzó el 8010 Information System, que fue la primera computadora comercial con un GUI y el primero en presentar la metáfora del escritorio con carpetas e íconos que todavía usamos hoy. 40 años después, echamos un vistazo a por qué era especial.

Llevar a los trabajadores de oficina a la informática

En las décadas de 1960 y 1970, la mayoría de las computadoras eran dispositivos grandes y costosos que se operaban mediante procesamiento por lotes con tarjetas perforadas o mediante sistemas operativos interactivos de línea de comandos a los que se accede a través de teletipos o terminales de visualización de video. No eran muy fáciles de usar y requerían capacitación especializada para programar u operar correctamente.

Un hombre que usa una Xerox Star.
Podría decirse que Xerox Star hizo que las computadoras fueran fáciles de usar por primera vez. Xerox / Norm Cox / Digibarn

A principios de la década de 1970, Xerox comenzó a experimentar con un nuevo enfoque gráfico que culminó en su revolucionaria computadora Xerox Alto, que utilizaba un mouse y una pantalla de mapa de bits. Cuando llegó el momento de comercializar el Alto para convertirlo en un producto enviable a fines de la década de 1970, Xerox necesitaba una interfaz que pudiera facilitar el uso de computadoras a los profesionales de oficina sin capacitación en computación. Ese trabajo recayó en David Canfield Smith de Xerox, quien inventó la metáfora del escritorio.

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Origen de la metáfora del escritorio

Cuando Xerox le encargó a David Canfield Smith que averiguara cómo los trabajadores de oficina ordinarios podrían usar el nuevo sistema informático de mapa de bits de Xerox, Smith se basó en su trabajo de tesis con computación simbólica, donde una computadora podría programarse visualmente. En el proceso, Smith inventó el ícono de la computadora, esbozado por primera vez en su Tesis doctoral de 1975.

Como una extensión de eso, Smith se dio cuenta de que necesitaba una metáfora que los trabajadores de oficina ya entendieran. Se decidió por representaciones visuales en pantalla de objetos del mundo real, como archivadores, carpetas y cestas que los trabajadores de oficina usaban todos los días.

«Literalmente miré alrededor de mi oficina y creé un ícono para todo lo que vi», dijo Smith en un Discurso de premiación 2020 grabado para el Grupo de Interés Especial sobre Interacción Computadora-Humanos de la Asociación de Maquinaria de Computación (SIGCHI).

Como era de esperar, los iconos jugaron un papel importante en la interfaz de Xerox Star. Después de varias iteraciones de iconos experimentales, un diseñador gráfico de Xerox llamado Norma Cox Dibujó la interfaz final de Star, que incluía los primeros íconos de documentos y carpetas utilizados en la historia de la computadora.

«La carpeta era una metáfora del mundo real para el archivo de ‘directorio’ informático», escribió Cox en un correo electrónico a How-To Geek. «Probablemente fue el más fácil de todos los íconos de renderizar, ya que tenía una representación tan común en el mundo real (la ubicua carpeta manila) con una forma muy distinta».

La carpeta Xerox Star tomó prestado su diseño de carpetas de manila reales.
La carpeta Xerox Star tomó prestado su diseño de las carpetas manila. Digibarn / Mega Pixel / Shutterstock.com

Cox tuvo más problemas para dibujar un ícono de documento genérico, cuyo diseño pasó por varias iteraciones. “Inicialmente, el icono del documento era difícil de indicar visualmente una hoja de papel”, dice Cox. «La inspiración de la esquina doblada provino de un ícono grabado en la fotocopiadora de la oficina que instruía a los usuarios sobre cómo insertar correctamente los documentos en el alimentador, boca arriba o boca abajo».

Cómo Xerox Star creó el escritorio
Xerox / Norm Cox / Digibarn

En última instancia, la interfaz de Star resultó familiar para los trabajadores de oficina, y Smith dice en su discurso que fue bien recibida durante las pruebas. No era tan flexible como algunas GUI basadas en escritorio que vinieron después de Star, pero sin duda fue pionera en las computadoras basadas en iconos y escritorio que usamos comúnmente en la actualidad.

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Especificaciones del sistema de información Xerox Star 8010

El sistema de información Xerox 8010 surgió del Departamento de Desarrollo de Sistemas (SDD) de Xerox y contó con el trabajo de los ya mencionados David Canfield Smith y Norm Cox, así como un equipo de otros que incluía a Dave Liddle, Charles Irby, Ralph Kimball, Bill Verplank, Wallace. Judd y más.

La interfaz de escritorio Xerox Star.
El escritorio del sistema de información Xerox 8010 “Star”. Xerox / Norm Cox / Digibarn

Lo que diseñaron fue una máquina potente pero cara con una pantalla monocromática de mapa de bits de alta resolución, un disco duro interno y un sólido soporte de red de área local a través de Ethernet, que inventó Xerox. Aquí hay un resumen de sus especificaciones:

  • Introducido: 27 de abril de 1981*
  • Precio: $ 16,595 (aproximadamente $ 51,500 hoy)
  • UPC: Personalizado AMD Am2900-derivado
  • Memoria: 384 KB – 1,5 MB
  • Almacenamiento: Disco duro de 10-40 MB, disquete de 8 ″ (600 KB)
  • Monitor: CRT de 17 ″ con Resolución de 1024 × 808, Monocromo de 1 bit
  • Aporte: Ratón de 2 botones, teclado modular
  • Redes: Ethernet

Con una 8010, podría diseñar fácilmente un documento con elementos gráficos y de texto y luego imprimirlo en una impresora láser en red que se compartiría con un grupo de estaciones de trabajo 8010.

Con un alto precio y un mercado objetivo de grandes empresas, la estrella nunca estuvo destinada a despegar como producto de consumo. Pero tuvo bastante éxito, vendiendo «decenas de miles» de unidades según Digibarn e inspiradores sistemas de seguimiento que refinaron la interfaz de escritorio de Star en un sistema operativo llamado Punto de vista. También inspiró a algunas empresas famosas llamadas Apple y Microsoft.

De Xerox a Apple: un continuo de innovación

A lo largo de la historia, la tecnología se ha construido a partir de inventos anteriores. Se puede pensar en la innovación tecnológica como una larga serie de invenciones que están más interrelacionadas que los descubrimientos milagrosos que aparecen de la nada. Por ejemplo, el sistema Star tomó prestado en gran medida de Xerox Alto y Charla entorno creado por Alan Kay, y el propio Alto tomado de proyectos informáticos gráficos antes de eso.

Un hombre que usa una computadora Apple Lisa.
manzana

De manera similar, Star influyó en los sistemas informáticos sucesores, como Apple Lisa, aunque existe cierta confusión sobre exactamente qué parte de la interfaz Apple Lisa se originó en Xerox Star. No es una situación en blanco y negro: el proyecto Lisa precedió al lanzamiento de Star, y el equipo de Lisa dice que se inspiraron principalmente en el entorno de programación Smalltalk en Xerox Alto. Pero en una entrevista con Byte Magazine publicado a principios de 1983, veterano de Xerox y miembro del equipo de Lisa Larry Tesler admitió una fuerte influencia, diciendo:

Fuimos al NCC cuando se anunció la Estrella y la miramos. Y de hecho tuvo un impacto inmediato. Unos meses después de verlo, hicimos algunos cambios en nuestra interfaz de usuario basándonos en las ideas que obtuvimos de ella. Por ejemplo, el administrador de escritorio que teníamos antes era completamente diferente; no usaba íconos en absoluto, y nunca nos gustó mucho. Decidimos cambiar el nuestro a la base de iconos. Eso fue probablemente lo único que obtuvimos de Star, creo. La mayor parte de nuestra inspiración de Xerox fue Smalltalk en lugar de Star.

Lisa tomó prestada la metáfora del escritorio basada en iconos de Star, pero Apple merece un amplio crédito por extenderla de manera espectacular. Apple Lisa introdujo ideas nuevas e innovadoras de GUI, como la capacidad de arrastrar y soltar iconos y ventanas, la papelera (ausente en el software Star original pero agregada más tarde), la barra de menús, menús desplegables, paneles de control, ventanas superpuestas, y más.

El Macintosh también se extendió más allá de la interfaz Lisa, agregando sus propios toques únicos y extendiendo el continuo hasta el presente. De manera similar, Microsoft Windows tomó prestado de Xerox y Apple por igual, agregando nuevos elementos a la metáfora del escritorio y la interfaz GUI como la conocemos hoy.

A pesar de la influencia que Apple obtuvo de Xerox, Norm Cox no se ofende. “Personalmente, me sentí halagado y honrado de que parte de nuestro trabajo fuera replicado [and it] dio a luz a una nueva y revolucionaria forma de trabajar con computadoras ”, dice Cox. «[It] generó nuevos métodos de pensamiento de diseño y una disciplina de diseño que ahora llamamos UX «.

¡Feliz 40 cumpleaños, computadora de escritorio!

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