La mitad de estas tijeretas usan su pene derecho. La otra mitad usa su pene izquierdo. ¿Por qué? | Ciencias

Tijereta masculina y femenina

Un hombre (izquierda) y una mujer (derecha) Nala lividipes tijereta
Masaru Nishikawa

Los insectos conocidos como tijeretas son conocidos por su par de pinzas curvas al final de su abdomen, pero hacen mucho más que inducir el pánico cuando los encuentras debajo de una roca. Se alimentan de plagas del jardín como pulgones, cuidar a sus crías (raro entre los insectos, que generalmente se colocan y se lanzan) y de acuerdo con dos décadas de investigación por Yoshitaka Kamimura, profesor asociado de la Universidad de Keio en Japón, tienen elaborados rituales sexuales que incluyen dos penes.

El último descubrimiento de Kamimura, publicado en noviembre en el Revista Biológica de la Sociedad Linneana, es que ciertas especies de tijereta generalmente usan solo uno de sus penes cuando se aparean, aunque ambos son completamente funcionales. A través de una serie de experimentos de laboratorio, Kamimura descubrió que las tijeretas individuales son el equivalente en el pene de «diestros» o «zurdos», lo que demuestra la lateralidad (una preferencia por un pene sobre otro) y que la población de tijeretas en general se dividió en 50 -50 entre diestros y zurdos. Los humanos, por el contrario, son aproximadamente un 85 por ciento diestros. por razones que aún no están claras.

Kamimura y su equipo comenzaron su estudio recolectando un solo macho y seis hembras de la especie. Nala lividipes de la isla de Ishigaki en Japón y los llevaron al laboratorio, donde los criaron con una dieta de agua y comida para gatos. Una vez que los insectos se reprodujeron, los experimentos comenzaron con la descendencia: se soltó una hembra virgen en un recipiente pequeño y se dejó que se aclimatara durante 30 minutos, y luego entró un macho. Después de palparse el uno al otro con sus antenas, el macho giró su abdomen casi 180 grados y caminó hacia atrás, las dos tijeretas ahora enfrentadas. Para iniciar el sexo, el macho apuntó uno de sus penes hacia la hembra y el órgano se hinchó con sangre de insecto para insertarlo en su vagina y espermateca, la estructura utilizada para almacenar el esperma. La pareja permaneció encerrada durante un promedio de 40 minutos mientras Kamimura los grababa en video. Al examinar qué pene apuntaba hacia la hembra para iniciar el sexo (mientras que el otro permanecía flácido), Kamimura pudo determinar si la especie usaba su pene derecho o izquierdo. Resultó que el 43,5 por ciento de los hombres favorecía su pene derecho, que estadísticamente no era diferente del 50 por ciento. En una segunda especie examinada, Nala nepalensis de Taiwán, el 49,2 por ciento de los hombres utilizaron el órgano correcto.

La mitad de estas tijeretas usan su pene derecho.  La otra mitad usa su pene izquierdo.  ¿Por qué?

Apareamiento de tijeretas

Yoshitaka Kamimura

Cuando se le preguntó sobre este resultado, el coautor del estudio y profesor asistente de Virginia Tech Chin-Cheng Scotty Yang triunfalmente levantó ambos brazos en el aire.

«Esto no era lo que esperaba», dice Yang, que había trabajado anteriormente con Kamimura en una especie estrechamente relacionada. Labidura riparia, que usa su pene derecho. “Pensé que íbamos a ver una lateralidad obvia [at the population level], pero no lo hicimos. Para estas especies, es la mitad «.

Después de establecer qué pene se usaba, Kamimura quería ir más allá y averiguar si los hombres siempre usaban el mismo y si el otro pene era funcional. Después de documentar qué pene estaba preparado para el sexo, emparejó a los machos con varias hembras, viéndolos tener relaciones sexuales con una hembra virgen, dejándolas descansar durante diez días y luego tener relaciones sexuales con una virgen diferente. En la mayoría de los casos, el hombre usó el mismo pene la segunda vez, lo que indica lateralidad a nivel individual. Cuando un hombre «volteó» y usó el otro pene, no hubo patrón en la direccionalidad; de izquierda a derecha era igualmente probable que de derecha a izquierda. Para asegurarse de que ambos penes funcionaran, Kamimura usó agua helada para anestesiar la tijereta y luego cortó un pene al azar con unas pinzas finas. Después de un tiempo para sanar, el macho fue apareado con una hembra virgen. La mayoría de estos machos inseminaron con éxito a las hembras con el pene restante, con una tasa de éxito estadísticamente igual a la del grupo de control, lo que indica que ambos penes eran completamente funcionales.

Kamimura se preguntó, si la mitad de los hombres son diestros y la otra mitad zurdos, ¿quizás habría algunas diferencias estructurales en los genitales que favorecieran a un lado o al otro? En ese trabajo anterior con Yang, Kamimura había demostrado que el 88,6 por ciento de L. riparia los hombres usan constantemente su pene derecho, y la espermateca de las mujeres está enrollada para facilitar la inserción del pene derecho que del izquierdo. Pero cuando Kamimura disparó rayos láser a los genitales femeninos de N. lividipes utilizando microscopía autofluorescente para visualizar las estructuras genitales, no encontró indicios de que las mujeres hubieran evolucionado anatómicamente para aceptar mejor el pene izquierdo o derecho. Cuando hizo el mismo análisis de los genitales masculinos, no hubo diferencias, ni entre los penes izquierdo y derecho ni entre el pene que estaba preparado para el apareamiento y el que estaba en reposo.

La mitad de estas tijeretas usan su pene derecho.  La otra mitad usa su pene izquierdo.  ¿Por qué?

Un primer plano de los genitales de una tijereta masculina

Yoshitaka Kamimura

«Esto indica que el uso del pene podría estar determinado predominantemente por mecanismos de control neuronal», escribió Kamimura en un correo electrónico.

En otras palabras, todo está en el cerebro.

Al igual que la mano humana está vinculada a los centros de nuestro cerebro que controlan el uso del motor, ya sea N. lividipes utiliza su órgano sexual izquierdo o derecho puede ser controlado por su cerebro. Tener un pene de repuesto tiene sentido como respaldo en caso de que el pene principal se dañe durante las relaciones sexuales, pero ¿por qué preferir uno sobre el otro? Tomando señales de otros animales, Kamimura piensa que la especialización y el uso repetido, esencialmente el aprendizaje, podrían mejorar el rendimiento. Si usar el mismo pene una y otra vez aumenta la eficiencia de la penetración y el apareamiento, entonces es lógico que una persona continúe usando el mismo pene durante las relaciones sexuales. Kamimura está buscando formas de probar esta hipótesis en la que compararía a los machos lateralizados con los de la minoría que alternan penes.

Otra posible explicación para la lateralización es que hay un costo energético al voltear el pene. Si se necesita mucho trabajo para cambiar de pene, puede que no valga la pena el esfuerzo, ya que la lateralización proporciona una mayor aptitud evolutiva.

«Ahora estamos probando algunas técnicas de imagen, incluida la tomografía microcomputadora, para revelar los mecanismos musculares que controlan el movimiento del pene», escribe. Al observar los músculos que controlan los penes de tijereta, Kamimura espera aprender más sobre por qué el movimiento del pene no ocurre con más frecuencia.

Una mejor comprensión de la lateralización en las tijeretas ayudará a los científicos a comprender cómo y por qué ha evolucionado en todo el reino animal, incluida nuestra propia especie. Los tiburones, por ejemplo, utilizan el pene alternativamente según el lado del macho en el que se encuentra la hembra. Pero para Kamimura, su investigación también está motivada por su amor por las tijeretas. Encuentra estos animales fascinantes; su pasión se remonta a la escuela secundaria, cuando miró debajo de una piedra fuera de su casa y vio a una madre tijereta junto a sus huevos. La madre se escapó asustada por la intrusión, pero cuando él miró al día siguiente, ella estaba de regreso con su prole. Este comportamiento fue sorprendentemente complejo para un animal que a menudo se descarta como una plaga espeluznante.

“Son algunos de los insectos más geniales”, agrega su colega Yang.

Pero lo genial no siempre se traduce en financiación para la investigación. A pesar de que hay 1.942 especies descritas (y otras mil más o menos que permanecen sin descubrir, según el experto en tijereta Fabián Haas, que no participó en este estudio), la mayoría de las investigaciones solo se han realizado en un puñado de ellos. Cuando le pregunto a Haas cuántos biólogos quedan en el mundo que hacen taxonomía de tijereta, dice «menos de una docena». Sin una importancia médica o agrícola importante, es difícil recibir mucha atención.

Pero para Kamimura y Yang, la extraña vida sexual de las tijeretas y la evolución de la lateralidad es una razón más que suficiente para seguir poniéndolas bajo el microscopio.