El Hyperloop es muy viejo

El Hyperloop es muy viejo

«Señor, cómo mejora este mundo a medida que envejecemos», se lee en la leyenda de un panel en el »
Marcha del intelecto, «parte de un serie de grabados de colores publicados entre 1825 y 1829. El artista, William Heath (1794-1840), muestra muchos artilugios futuristas, incluido un caballo de vapor de cuatro ruedas llamado Velocity, un puente colgante de Ciudad del Cabo a Bengala, un plataforma levantada por cuatro globos y un pez volador con alas gigantes que transporta a los convictos desde Inglaterra a Nueva Gales del Sur, en Australia. Pero el objeto principal es un enorme tubo metálico sin costuras que lleva a los viajeros desde Greenwich Hill en el este de Londres a Bengala, cortesía de Grand Vacuum Tube Company.


Un grupo de personas frente a la estructura de un vehículo.

Foto de un vehículo pequeño en una pista.
Una demostración pública del ferrocarril tiene lugar en Londres en 1914. [top]; Una fotografía de 1910 muestra un modelo funcional del ferrocarril levitado magnéticamente de Émile Bachelet, en Mount Vernon, NY [bottom]
Colección Émile Bachelet / Centro de archivos / Museo Nacional de Historia Estadounidense

Heath no fue un pionero de la ciencia ficción. Su gracioso aguafuerte era solo una parodia de un proyecto de ingeniería propuesto en 1825 y llamado
Compañía de túneles de vacío de Londres y Edimburgo, que se constituiría con un capital de 20 millones de libras esterlinas. El concepto se basó en un Propuesta de 1799 hecho por George Medhurst: Un túnel rectangular debía mover mercancías en vagones, el vacío debía ser creado por la condensación del vapor, y el ímpetu debía ser «la presión de la atmósfera, que … es tan asombrosa que casi exceder la creencia «.

Sí, este es el primer intento conocido de lo que durante la segunda década del siglo XXI se conoció como el hiperloop. Esa palabra, acuñada por Elon Musk, constituye su principal contribución original a la tecnología.

Cuando Heath estaba dibujando su transportador intercontinental, se sabía lo suficiente sobre el vacío como para darse cuenta de que sería la mejor opción para lograr velocidades de viaje sin precedentes. Pero no se disponía de materiales para construir un tubo de este tipo; sobre todo, no había forma de producir acero asequible de alta resistencia, ni había medios listos para encerrar a las personas en contenedores móviles al vacío.

Menos de un siglo después,
Emile bachelet, un electricista francés que emigró a los Estados Unidos, resolvió la parte de propulsión del desafío con su 19 de marzo de 1912 patente de un «aparato transmisor de levitación». En 1914, presentó un modelo funcional a pequeña escala de un tren levitado magnéticamente con una proa tubular, potentes imanes en la parte inferior de la vía y vagones de acero tubular sobre una base de aluminio.

Un tubo largo y blanco en medio del desierto.

Vista de la cabina del pasajero desde el interior del tubo.

Dos personas en equipo de seguridad junto a una vaina larga.
Virgin Hyperloop, que tiene como objetivo comercializar el concepto, ha construido una pista de prueba en Las Vegas [top]. La vaina de pasajeros [middle] está levitando magnéticamente; se puede introducir en el tubo de vacío a través de una esclusa de aire [bottom] al final.Hyperloop virgen

Los investigadores japoneses han estado experimentando con una versión moderna de Bachelet
maglev concepto desde 1969, probando modelos de trenes al aire libre en una pista en Miyazaki. Se realizaron ensayos cortos en Alemania y la Unión Soviética. En 2002, China obtuvo la única línea de levitación magnética en funcionamiento, construida por Siemens, que va desde el Aeropuerto Internacional de Shanghai Pudong a Shanghai; ahora China afirma estar preparándose para probarlo a velocidades de hasta 1.000 kilómetros por hora. Pero fuera de Asia oriental, el levitación magnética no fue más que una curiosidad hasta 2012, cuando Elon Musk le dio su toque.

Las personas que desconocen esta larga historia recibieron al Hyperloop como increíblemente original y fabulosamente transformador. Una década después tenemos
muchas propuestas de ruta, y muchas compañías participa en pruebas y diseño, pero ni una sola aplicación comercial que pueda demostrar que esta es una opción de viaje asequible, rentable, confiable y ampliamente replicable. Los físicos del vacío y los ingenieros ferroviarios, que son quienes mejor aprecian los desafíos involucrados en tales proyectos, han señalado una larga lista de dificultades fundamentales que deben superarse antes de que los tubos de vacío transportados por el público puedan ser tan comunes como los rieles de alta velocidad con ruedas de acero.

Otros problemas, no triviales, van desde lo común e intratable (la obtención de derechos de paso para cientos, incluso miles, kilómetros de vías elevadas sobre pilones en sociedades propensas al NIMBY) hasta lo poco común y sin precedentes: mantener la diferencia de presión mil veces entre el interior y paredes exteriores de acero de un tubo de vacío a lo largo de cientos de kilómetros de vía mientras se enfrenta a la expansión térmica del metal.

Antes de apresurarse a comprar acciones en una empresa Hyperloop en 2022, recuerde la Compañía de Túnel de Vacío de 1825 de Londres y Edimburgo.