Ballenas andantes: fósil de cuatro patas en Egipto arroja luz sobre la prehistoria

El Cairo

Los científicos egipcios dicen que el fósil de una ballena prehistórica de cuatro patas, desenterrado hace más de una década en el desierto occidental del país, es el de una especie previamente desconocida. Se cree que la criatura, un antepasado de la ballena actual, vivió hace 43 millones de años.

La ballena prehistórica, conocida como semiacuática porque vivía tanto en la tierra como en el mar, lucía características de un cazador consumado, dijo el paleontólogo líder del equipo, Hesham Sallam, a The Associated Press, características que la hacen destacar entre otros fósiles de ballenas.

El fósil fue encontrado por primera vez por un equipo de ambientalistas egipcios en 2008 en un área que estaba cubierta por mares en tiempos prehistóricos, pero los investigadores solo publicaron sus hallazgos confirmando una nueva especie el mes pasado.

Sallam dijo que su equipo no comenzó a examinar el fósil hasta 2017 porque quería reunir a los mejores y más talentosos paleontólogos egipcios para el estudio.

“Esta es la primera vez en la historia de la paleontología de vertebrados egipcia que un equipo egipcio dirige la documentación de un nuevo género y especie de ballena de cuatro patas”, dijo el Sr. Sallam.

El fósil arroja luz sobre la evolución de las ballenas de mamíferos terrestres herbívoros a especies carnívoras que hoy viven exclusivamente en el agua. La transición tuvo lugar durante aproximadamente 10 millones de años, según un artículo publicado sobre el descubrimiento en la revista Proceedings of the Royal Society B.

La región del desierto occidental de Egipto ya es conocida por el llamado Valle de las Ballenas, o Wadi Al-Hitan, una atracción turística y el único sitio natural del Patrimonio Mundial del país que contiene restos fósiles de otro tipo de ballenas prehistóricas.

La criatura recién descubierta pertenece a la familia de los protecétidos, ballenas semiacuáticas extintas que vivieron hace 59 a 34 millones de años, dijo Sallam. Habría caminado por tierra pero también cazado en el agua.

“Esta es otra nueva especie de ballenas primitivas desde el momento en que conservaban cuatro extremidades funcionales”, dijo Jonathan Geisler, experto en la historia evolutiva de los mamíferos del Instituto de Tecnología de Nueva York.

Dijo que la ubicación del descubrimiento en Egipto también es una pista de cuándo y cómo se propagaron por todo el mundo. El Sr. Geisler no estuvo involucrado en el hallazgo.

Las ballenas fósiles más antiguas tienen unos 50 millones de años y se cree que se originaron en los actuales Pakistán y la India. Sin embargo, los científicos no han podido llegar a una respuesta concluyente sobre cuándo las ballenas se mudaron de su punto de origen a todos los océanos del mundo.

“Esta nueva especie por sí sola no puede responder a esa pregunta, pero cuando se ve en el contexto de otros descubrimientos fósiles, sugiere que esta dispersión ocurrió hace 43 millones de años”, dijo Geisler, agregando que el nuevo hallazgo posiblemente podría servir como un vínculo entre Indo -Regiones de Pakistán y América del Norte.

La ballena fósil ha sido nombrada Phiomicetus Anubis, en honor al dios de la muerte en el antiguo Egipto.

“Elegimos el nombre de Anubis porque tenía una mordedura fuerte y mortal”, dijo Sallam, profesor de paleontología en la Universidad de Mansoura en Egipto. “Podría matar a cualquier criatura con la que se cruzara”.

La nueva especie se destaca por su cráneo y hocico alargados que sugieren que era un carnívoro eficiente capaz de agarrar y masticar a su presa, dijo. Medía unos 3 metros (9 pies de largo) y pesaba alrededor de 600 kilogramos (1.323 libras), según los investigadores. También se cree que tenía un oído y un olfato agudos.

El descubrimiento siguió a una colaboración de cuatro años entre paleontólogos egipcios y científicos con sede en Estados Unidos, agregó Sallam.

Su equipo ha sido noticia en todo el mundo con su descubrimiento en 2018 del Mansourasaurus, una nueva especie de dinosaurios herbívoros de cuello largo que vivían en la provincia de Mansoura en el delta del Nilo.

Esta historia fue reportada por The Associated Press.