Por qué Peng Shuai frustra la máquina de propaganda de China

El gobierno chino se ha vuelto extremadamente eficaz a la hora de controlar lo que piensan y hablan los 1.400 millones de habitantes del país.

Pero influir en el resto del mundo es un asunto diferente, como ha demostrado acertadamente Peng Shuai.

Los medios estatales chinos y sus periodistas han ofrecido una evidencia tras otra para demostrar que la tenista estrella china estaba sana y salva a pesar de su acusación pública de agresión sexual contra un poderoso ex viceprimer ministro.

Un medio controlado por Beijing afirmó que obtuvo un correo electrónico ella escribió en el que negó las acusaciones. Otro ofreció un video de la Sra. Peng en una cena, en el que ella y sus compañeros discutieron de manera bastante llamativa la fecha para demostrar que fue grabado el fin de semana pasado.

El clamor internacional se hizo cada vez más fuerte. En lugar de persuadir al mundo, la respuesta torpe de China se ha convertido en un ejemplo de libro de texto de su incapacidad para comunicarse con una audiencia que no puede controlar mediante la censura y la coacción.

El gobernante Partido Comunista se comunica a través de mensajes unidireccionales y de arriba hacia abajo. Parece tener dificultades para entender que las narrativas persuasivas deben estar respaldadas por hechos y verificadas por fuentes independientes y creíbles.

China se ha vuelto más sofisticada en los últimos años en el uso del poder de Internet para promover una narrativa más positiva y menos crítica, un esfuerzo que parece funcionar de vez en cuando. Pero en el fondo, la máquina de propaganda de China todavía cree que la mejor manera de hacer desaparecer los problemas es gritar al otro lado. También puede amenazar con cerrar el acceso a su vasto mercado y economía en auge para silenciar a las empresas y gobiernos que no compran su línea.

“Mensajes como estos tienen el propósito de demostrar poder: ‘Te estamos diciendo que ella está bien, y ¿quién eres tú para decir lo contrario?’” Mareike Ohlberg, miembro del German Marshall Fund, un instituto de investigación de Berlín, escribió en Twitter. «No está destinado a convencer a la gente, sino a intimidar y demostrar el poder del estado».

China tiene una historia de testimonios poco creíbles. Un destacado abogado encarcelado denunció a su hijo en la televisión estatal por huir del país. Un gerente de una librería de Hong Kong que fue detenido por vender libros sobre la vida privada de los líderes chinos. dijo después de su liberación, tuvo que hacer una docena de confesiones grabadas antes de que sus captores quedaran satisfechos.

Esta vez, el mundo del tenis femenino no sigue el juego y ha sugerido que dejará de realizar eventos en China hasta que esté seguro de que Peng está realmente libre del control del gobierno. Los nombres más importantes del tenis, Serena Williams, Naomi Osaka y Novak Djokovic, entre muchos otros, tampoco parecen tener miedo de perder el acceso a un mercado potencial de 1.400 millones de aficionados al tenis. El retroceso es problemático porque los Juegos Olímpicos de Invierno en Beijing están a solo unas semanas de su apertura.

El enorme ejército de propagandistas del país no ha cumplido con las expectativas de su principal líder, Xi Jinping, de que tome el control de la narrativa global sobre China. Pero no debería tener toda la culpa: el fracaso está arraigado en la naturaleza controladora del sistema autoritario de China.

«Puede hacer que Peng Shuai desempeñe cualquier papel, incluso hacer una demostración de ser libre», Pin Ho, un empresario de medios con sede en Nueva York, escribió en Twitter.

Para los funcionarios chinos a cargo de la gestión de crisis, continuó, ese control es una rutina. «Pero para el mundo libre», dijo, «esto es aún más aterrador que las confesiones forzadas».

Uno de los mayores indicios de que Peng no es libre de decir lo que piensa es que su nombre permanece censurado en la Internet china.

“Mientras las coberturas sobre ella dentro y fuera de China sean diferentes, ella no hablará libremente”, dijo Rose Luqiu, profesora asistente de periodismo en la Universidad Bautista de Hong Kong.

A pesar de la gran preocupación por el bienestar de la Sra. Peng en Twitter y otras plataformas en línea que están bloqueadas en China, el público chino tiene poco conocimiento de las discusiones.

A última hora de la noche del viernes, cuando el impulso del hashtag #whereispengshuai se estaba construyendo en Twitter, no pude encontrar ninguna discusión sobre la pregunta en las redes sociales chinas. Aún así, la Sra. Peng claramente había llamado la atención de los chinos políticamente observadores. Le envié un mensaje a una amiga en Beijing que generalmente estaba al tanto de los temas candentes y le pregunté en general, en palabras codificadas, si había oído hablar de una gran campaña para encontrar a alguien. «¿PD?» adivinó el amigo, usando las iniciales de la Sra. Peng.

Es difícil estimar cuántos chinos se enteraron de la acusación de la Sra. Peng, que detalló en una publicación en las redes sociales chinas a principios de este mes. Su publicación, que nombró a Zhang Gaoli, un ex líder del Partido Comunista, como su agresor, fue eliminada en minutos. Un usuario de las redes sociales de Weibo preguntó en un comentario si guardar una captura de pantalla de la publicación de la Sra. Peng era incriminatorio. Otro usuario de Weibo, en un comentario, describió estar demasiado asustado para compartir la publicación.

Tienen buenas razones para tener miedo. Beijing ha hecho que sea más fácil detener o cobrar a las personas por lo que dicen en línea. Muchas personas eliminan sus cuentas de redes sociales simplemente por compartir contenido que los censores consideraron inapropiado, incluido el contenido relacionado con # MeToo.

China se ha mostrado amargada por su mala imagen en los principales medios de comunicación occidentales y ha hablado durante años de tomar el control de la narrativa. Xi, el máximo líder, dijo que esperaba que el país tuviera la capacidad de dar forma a una narrativa global que sea compatible con su creciente estatus en el mundo. “Cuenta bien la historia de China”, instruyó. «Crea una imagen creíble, adorable y respetable de China».

Los medios oficiales han sugerido que Covid-19 surgió de un laboratorio en los Estados Unidos y difundió la acusación no probada en Facebook y Twitter. China publicó miles de videos en YouTube y otras plataformas occidentales en los que los uigures decían que eran «muy libres» y «muy felices» mientras el Partido Comunista llevaba a cabo políticas represivas contra ellos y otras minorías étnicas musulmanas en la región de Xinjiang.

En realidad, China es menos respetada y sus narrativas menos creíbles desde que Xi asumió el poder hace nueve años. Tomó medidas enérgicas contra los medios de comunicación relativamente independientes y eliminó las voces críticas en línea dentro del país. Desató a diplomáticos y jóvenes nacionalistas que rechazarían cualquier indicio de crítica o menosprecio.

“Hay tres cosas que son inevitables en la vida: la vida, la muerte y humillar a China”, comentó un lector en una columna reciente mía.

A pesar del crecimiento económico relativamente rápido de China y la respuesta relativamente competente a la pandemia, el deterioro de los antecedentes de derechos humanos del país y su postura internacional intransigente no están ayudando a su imagen. Las opiniones negativas de China en la gran mayoría de las economías avanzadas del mundo alcanzaron un máximo histórico el año pasado, según Centro de Investigación Pew.

China no puede responder a las preguntas sobre la Sra. Peng de manera efectiva porque ni siquiera puede abordar el problema directamente.

El sujeto de la acusación de agresión sexual de la Sra. Peng, el Sr. Zhang, había sido uno de los funcionarios más poderosos del Partido Comunista antes de jubilarse. El partido ve las críticas a un líder superior como un ataque directo a toda la organización, por lo que no repetirá su acusación. Como resultado, los periodistas de los medios estatales que intentan argumentar que la Sra. Peng está bien ni siquiera pueden referirse directamente a ello.

Para Hu Xijin, editor del tabloide nacionalista Global Times, la acusación contra Zhang se ha convertido en «la cuestión». «No creo que Peng Shuai haya recibido represalias y represión especuladas por los medios extranjeros por lo que la gente hablaba», dijo. escribió en Twitter.

Ni siquiera se puede hablar del Sr. Zhang en línea en China. Aquellos que lo llaman «kimchi» porque su nombre de pila suena como el nombre de una antigua dinastía coreana.

Si el Sr. Hu, el maestro de la técnica de China, pudiera hablar más claramente, y si el pueblo chino tuviera la libertad de discutir sobre la Sra. Peng y su acusación, los medios oficiales podrían entender cómo construir una narrativa. En cambio, el Sr. Hu alterna entre tratar de cambiar la conversación y tratar de cerrarla por completo.

«Para aquellos que realmente se preocupan por la seguridad de Peng Shuai, sus apariciones de estos días son suficientes para aliviarlos o eliminar la mayoría de sus preocupaciones», escribió. «Pero para aquellos que apuntan a atacar el sistema de China y boicotear los Juegos Olímpicos de Invierno de Beijing, los hechos, no importa cuántos, no funcionan para ellos».