La misión DART de la NASA probará una estrategia de defensa planetaria golpeando un asteroide

La misión DART de la NASA probará una estrategia de defensa planetaria golpeando un asteroide

Si todo va bien, la nave espacial que la NASA planea lanzar el martes se romperá en pedazos contra un asteroide.

Si todo va absolutamente perfectamente, ese impacto empujará al asteroide a una órbita ligeramente diferente, lo que significa que, por primera vez, los humanos habrán cambiado la trayectoria de un objeto celeste.

Hacer historia, sin embargo, es incidental. La verdadera misión es defender el planeta.

No hay necesidad de entrar en pánico: la roca espacial objetivo no tiene ninguna posibilidad de golpear la Tierra, ni ningún otro asteroide conocido durante al menos medio siglo. Esta misión de la NASA, operada por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, está probando una técnica para redirigir un asteroide en caso de que los futuros habitantes de la Tierra realmente necesiten apartar uno del camino.

La idea básica no podría ser más sencilla: ¡Golpéala con un martillo! Pero el grado de dificultad es alto, en parte porque nadie ha visto nunca el asteroide que la NASA planea empujar. Es una pequeña luna llamada Dimorphos que tiene aproximadamente el tamaño de un estadio de fútbol.

Los observadores del cielo que operan los telescopios de mayor potencia del mundo detectan la pequeña luna solo como una sombra que cruza el asteroide más grande que orbita, Didymos, mientras los dos giran juntos alrededor del sol. La pareja forma un «asteroide doble», una disposición común en nuestro sistema solar.

Así es como se supone que funciona la prueba de redirección de doble asteroide (DART) de $ 330 millones: