La misión DART de la NASA probará una estrategia de defensa planetaria golpeando un asteroide

La misión DART de la NASA probará una estrategia de defensa planetaria golpeando un asteroide

Si todo va bien, la nave espacial que la NASA planea lanzar el martes se romperá en pedazos contra un asteroide.

Si todo va absolutamente perfectamente, ese impacto empujará al asteroide a una órbita ligeramente diferente, lo que significa que, por primera vez, los humanos habrán cambiado la trayectoria de un objeto celeste.

Hacer historia, sin embargo, es incidental. La verdadera misión es defender el planeta.

No hay necesidad de entrar en pánico: la roca espacial objetivo no tiene ninguna posibilidad de golpear la Tierra, ni ningún otro asteroide conocido durante al menos medio siglo. Esta misión de la NASA, operada por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, está probando una técnica para redirigir un asteroide en caso de que los futuros habitantes de la Tierra realmente necesiten apartar uno del camino.

La idea básica no podría ser más sencilla: ¡Golpéala con un martillo! Pero el grado de dificultad es alto, en parte porque nadie ha visto nunca el asteroide que la NASA planea empujar. Es una pequeña luna llamada Dimorphos que tiene aproximadamente el tamaño de un estadio de fútbol.

Los observadores del cielo que operan los telescopios de mayor potencia del mundo detectan la pequeña luna solo como una sombra que cruza el asteroide más grande que orbita, Didymos, mientras los dos giran juntos alrededor del sol. La pareja forma un «asteroide doble», una disposición común en nuestro sistema solar.

Así es como se supone que funciona la prueba de redirección de doble asteroide (DART) de $ 330 millones:

¿Por qué simplemente golpearlo en lugar de volarlo en pedazos?Armagedón«-¿estilo? Porque explotar una pila de roca antigua, especialmente una que puede contener metal o rocas gigantes, como hacen muchos asteroides, sería complicado e impredecible, dijo Nancy Chabot, científica planetaria y líder de coordinación de la misión. El método de deflexión asume que tenemos tiempo para un poco de delicadeza: un pequeño empujón ahora podría asegurar que un asteroide navegue bien lejos de la Tierra muchos años más adelante.

“No quieres, necesariamente, hacer esto más complicado de lo que tiene que ser, ¿verdad? Haría esto con mucha anticipación, como décadas, 10, 20, 30 años por delante ”, dijo. «Los pequeños cambios se suman a los grandes cambios en esa cantidad de tiempo».

Los asteroides de nuestro barrio

Miles de asteroides son lo suficientemente grandes y se acercan lo suficiente a la órbita de la Tierra que los investigadores deben vigilarlos.

[The chances of this asteroid hitting Earth are tiny, NASA says — but not zero]

Ningún asteroide conocido lo suficientemente grande como para causar daños en el suelo tiene ninguna posibilidad significativa de llegar a nuestro planeta en los próximos 50 años, según Paul Chodas, director de la NASA. Centro de estudios de objetos cercanos a la Tierra. Su equipo cataloga y rastrea asteroides y cometas cuyas órbitas los llevan al vecindario general de la Tierra, definido como dentro de 121 millones de millas del sol.

La mayoría de estos asteroides conocidos fueron identificados por telescopios ópticos terrestres, y algunos fueron localizados por un telescopio espacial infrarrojo llamado NEOWISE que detectaron sus firmas de calor desde su posición en la órbita terrestre baja.

Casi dos tercios de ellos son tan pequeños que se quemarían en la atmósfera de la Tierra si se cruzaran en nuestro camino. Pero, por supuesto, algunos asteroides son enormes y peligrosos, solo pregúntale a cualquier dinosaurio.

Chodas dijo que los científicos han descubierto el 95 por ciento de los asteroides cercanos a la Tierra que son lo suficientemente grandes como para crear una catástrofe global, es decir, un kilómetro (aproximadamente seis décimas de milla) o más. El más grande tiene unas cuatro millas de ancho, mucho más pequeño que el gigante de seis millas que acabó con los dinosaurios.

los desconocido unos son los comodines.

Los asteroides que son un poco más pequeños pero que aún podrían causar mucho daño regional son más difíciles de detectar con la tecnología actual. Los modelos estiman que hemos encontrado solo el 40 por ciento de los que tienen 460 pies de ancho (140 metros) o más, como Didymos y su luna. Eso está muy por debajo del objetivo de la NASA de identificar al menos el 90 por ciento.

“Algunos asteroides son furtivos y tienen órbitas que hacen que un asteroide sea muy difícil de encontrar”, dijo Chodas.

Algunos pueden estar en órbitas que no suelen acercarlos a la Tierra. Algunos están hechos de material oscuro que no refleja mucha luz, lo que dificulta que los telescopios terrestres los detecten. Otros pueden acechar en el lado opuesto del sol.

La roca del tamaño de un camión que causó una bola de fuego y una onda de choque sobre Rusia en 2013 llegó sin previo aviso porque provenía de la dirección del sol, un gran punto ciego para los telescopios existentes.

[Don’t panic: Scientists are practicing for a killer asteroid impact]

Afortunadamente, hay ojos más poderosos en camino.

En 2026, la NASA planea lanzar un telescopio infrarrojo muy sensible llamado NEO Surveyor, que tendrá una amplia vista de los cielos desde un punto de vista estable alrededor de un millón de millas entre la Tierra y el sol. Al igual que su predecesor NEOWISE, detectará firmas de calor en lugar de luz visible.

Amy Mainzer, investigadora principal del equipo Surveyor, dijo que debería poder detectar un asteroide de 460 pies desde al menos 50 millones de millas de distancia.

Casi al mismo tiempo, un nuevo telescopio terrestre en Chile se espera que entre en funcionamiento con un enorme espejo de 28 pies que podrá detectar objetos que son mucho más débiles y más lejanos que cualquier telescopio terrestre actual.

“Los dos juntos nos llevarán al 90 por ciento muy rápidamente”, dijo Chodas.

Por qué la NASA eligió este asteroide

La pequeña luna Dimorphos es un objetivo ideal debido a lo ordinario que es y lo extraordinaria que será su ubicación.

Probablemente sea condrita, dijo Chabot, un tipo común de asteroide hecho de rocas y escombros de metal que quedaron de cuando los planetas se formaron hace 4.500 millones de años. Nadie conoce su forma, pero es del tamaño de algo que la gente definitivamente querría redirigir si se dirigiera hacia la Tierra.

Aproximadamente una sexta parte de todos los asteroides cercanos a la Tierra están vinculados por gravedad en pares o grupos pequeños, de la misma manera que Dimorphos está vinculado a Didymos. Así es como sabemos que existe la pequeña luna: los telescopios terrestres detectan el oscurecimiento y el brillo regulares de Didymos a medida que la luna pasa delante y detrás de ella cada 11 horas y 55 minutos.

Se espera que la colisión frontal de la nave reduzca la velocidad de la luna lo suficiente como para que la gravedad de Didymos la acerque un poco más, acelerando su órbita. La columna de roca que sale volando del cráter en el impacto también puede proporcionar un empujón adicional.

El contacto ocurrirá a unos 6,7 millones de millas de la Tierra, aproximadamente 28 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Eso es lo suficientemente cerca para la transmisión de datos de alta velocidad y para que los telescopios en el suelo detecten un cambio en la órbita de la luna, pero está lo suficientemente lejos como para que todo el esfuerzo presente un desafío tecnológico significativo.

Si la nave falla, el asteroide no volverá a estar cerca durante décadas.

La tecnología que se probará

La nave espacial DART lleva bastante Equipo sofisticado, incluidos algunos que la NASA está probando para futuras misiones.

¿Que sigue? Ya veremos.

En 2024, la Agencia Espacial Europea lanzará una nave espacial llamada Hera para visitar Dimorphos e investigar el cráter que, con los dedos cruzados, dejará DART. Lo que descubra ayudará a los expertos en defensa planetaria a descubrir cómo se puede refinar la técnica de deflexión, y tal vez obtengan una idea de qué otros métodos también podrían funcionar.

Las técnicas futuras podrían incluir el uso de la gravedad para sacar los asteroides de la órbita, golpearlos con láseres o incluso moverlos con rayos tractores, dijo el oficial de defensa planetaria de la NASA, Lindley Johnson, en una conferencia de prensa previa a la misión.

«Esto», dijo, «es solo el comienzo».