Esta nueva herramienta le permite ver inundaciones de todo el mundo que se remontan a 1985 | Ciencias

Foto aérea de una intersección inundada con automóviles, árboles y barcos después de fuertes lluvias

Las fuertes lluvias en China este verano provocaron graves inundaciones, algo con lo que más ciudades están lidiando ya que el clima cálido afecta la intensidad y frecuencia de las precipitaciones.
STR a través de Getty Images

El mes pasado, la Universidad de las Naciones Unidas publicó una herramienta gratuita que genera mapas de alta resolución de las inundaciones en todo el mundo desde 1985. El nuevo recurso llega después de un año de desastres históricos relacionados con el agua, incluidas graves inundaciones en Europa occidental y el noreste de los Estados Unidos. Los expertos esperan que la herramienta en línea ayude en la preparación para desastres y la planificación futura, especialmente para países vulnerables con acceso limitado a mapas confiables de inundaciones.

La herramienta permite a los científicos, organizaciones y miembros curiosos del público ajustar las variables para ver dónde se han producido inundaciones en el pasado. Los usuarios pueden seleccionar una ubicación y un período de tiempo, y la herramienta, que se basa en décadas de datos de satélites de teledetección, produce un mapa de inundaciones a una resolución de 30 metros, aproximadamente 100 pies. Los espectadores pueden ver imágenes de inundaciones de agua hasta el nivel de la calle. Se han desarrollado herramientas cartográficas similares para evaluar las inundaciones escribe y región, «Pero no se ve nada que suceda a escala mundial», dice Hamid Mehmood, especialista en teledetección del Instituto de Agua, Medio Ambiente y Salud de la Universidad de las Naciones Unidas (UN-INWEH) en Hamilton, Canadá, y el desarrollador principal de la herramienta.

A Informe 2019 de UNU-INWEH señaló que alrededor del 90 por ciento de los desastres naturales están relacionados con el agua, incluidos ciclones, inundaciones y sequías. Según el informe, del cual Mehmood es coautor, se han reportado más de 5.300 desastres relacionados con el agua en todo el mundo desde 2000, lo que ha provocado más de 325.000 muertes y pérdidas económicas que superan los 1,7 billones de dólares. Los expertos advierten que es probable que las pérdidas financieras y personales aumenten con el cambio climático, ya que el aire más cálido puede retener más humedad, lo que afecta a la intensidad y frecuencia de las precipitaciones. Tener datos de inundaciones fácilmente accesibles podría ayudar a los gobiernos, las compañías de seguros y los planificadores urbanos a determinar los lugares más seguros para invertir en vivienda e industria. Saber dónde las inundaciones pasadas han destruido la agricultura, por ejemplo, ayudaría a las partes interesadas locales a identificar lugares más seguros para plantar cultivos.

Para crear el Herramienta de mapeo mundial de inundaciones, Mehmood y sus colegas se basaron en imágenes de satélite disponibles públicamente a través de Motor de Google Earth. El catálogo de datos brutos proviene de casi cuatro décadas de observaciones de una serie de satélites de la NASA llamados Landsat, que ha estado tomando fotos de la Tierra desde la década de 1970. Para generar mapas de inundaciones de agua, el equipo creó “cubos de datos”: capas de píxeles capturados por el satélite durante un período de tiempo determinado para identificar cuerpos de agua temporales. «Según la frecuencia del agua en esa columna de píxeles, podemos clasificarla como una inundación o un cuerpo de agua permanente», explica Mehmood.

Esta nueva herramienta le permite ver inundaciones de todo el mundo, que se remontan a 1985

La Herramienta de cartografía mundial de inundaciones muestra las áreas inundadas (en rojo) en Recife, Brasil, entre 1986 y 2021. La herramienta gratuita puede ayudar a los países del Sur global con la cartografía y la planificación.

La herramienta de mapeo mundial de inundaciones

Para probar su modelo, los desarrolladores compararon los mapas generados con eventos de inundación documentados en países como Australia, Bangladesh, Canadá e India, e informaron 82 por ciento de precisión. Uno de los poderes del proyecto es que permite a las personas observar los eventos de inundaciones de agua durante años o décadas, lo que puede mostrar patrones de inundación que de otro modo podrían pasarse por alto. Mehmood dice que la herramienta será especialmente útil para los condados de África y el sudeste asiático, que se están urbanizando rápidamente y, a menudo, tienen mapas de inundaciones limitados. Las autoridades podrían utilizar los registros disponibles a través de la herramienta para identificar las áreas más susceptibles a inundaciones o planificar rutas de evacuación.

El mapa también ofrece superposiciones de población, edificios y uso de la tierra, que los desarrolladores de la herramienta esperan que se puedan aplicar a los esfuerzos de planificación comunitaria y evaluaciones de seguros. Si las áreas costeras bajas se ven afectadas por inundaciones repetidas, por ejemplo, eso podría ayudar a los funcionarios a orientar a los constructores para evitar la construcción de viviendas y negocios en esos lugares. Pero existen límites para las imágenes de satélite recopiladas por Landsat, dice Paul Bates, quien estudia hidrología en la Universidad de Bristol en Inglaterra. Porque Landsat no puede ver a través de densas nubes o vegetación, el modelo podría pasar por alto algunas inundaciones importantes, dice Bates. Aún así, ve los beneficios de la herramienta, especialmente para los países del Sur global: regiones de menores ingresos de América Latina, Asia, África y el Caribe. “Es posible que las personas en esos países no tengan acceso a otras herramientas, por lo que brindarles acceso a una herramienta pública, gratuita y fácil de usar que les permita mapear las inundaciones en sus países con un nivel de detalle razonable, es una gran cosa para hacer . «

La herramienta de mapeo parece útil en una variedad de disciplinas científicas, dice Andra Garner, científica climática de la Universidad Rowan. Si bien los geógrafos pueden usar la tecnología para identificar los lugares más seguros para expandir las viviendas, los hidrólogos pueden usarla para comprender mejor el creciente riesgo de inundaciones costeras para las naciones insulares. Pero el verdadero poder de la herramienta puede estar en cómo puede hacer que los crecientes riesgos del cambio climático sean más concretos para los miembros del público. «Este tipo de herramienta puede ser potencialmente útil para ayudar a las personas a visualizar realmente cómo se verían los tipos de inundaciones, cuál es la escala y el alcance, qué tan extenso puede ser», dice Garner. Ver un mapa de un área inundada, especialmente una con la que tenemos una conexión personal, permite a las personas considerar cómo sus acciones impactan el clima. “Podría ser útil para intentar pensar en cómo desarrollar nuestra sociedad en un clima que, en este momento, está cambiando con bastante rapidez”.

No hay un solo factor que agrave las inundaciones en todo el mundo, explica Mehmood, sino una combinación de factores locales. Por ejemplo, en algunos casos, los impactos de las inundaciones se ven agravados por la geología del área o la forma en que se utiliza la tierra. Mehmood dice que esta es solo la primera versión de la herramienta World Flood Mapping Tool; su equipo ya está trabajando en una versión más detallada para uso comercial que ofrecerá una resolución de 10 metros (aproximadamente 33 pies), que esperan revelar. el próximo año. los modelo actualizado se apoyará en la inteligencia artificial para generar mapas de riesgo en diferentes escenarios climáticos. “Observa partes del sudeste asiático, áreas que nunca tuvieron inundaciones, que ahora sufren inundaciones extremas”, dice. «La intensidad está aumentando, y simplemente ya no podemos ignorar los desastres relacionados con el agua, específicamente las inundaciones».