Una subasta en Sotheby’s recauda 676 millones de dólares

WHEN SOTHEBY’S levantaron el mazo en la subasta de arte más grande de la temporada el 15 de noviembre, los vendedores, Harry y Linda Macklowe, no llegaron juntos para ver los procedimientos desde el discreto palco sobre el piso de la subasta, como suelen hacer quienes desechan una colección. La pareja apenas puede soportar estar juntos en la misma habitación. Su divorcio, después de casi seis décadas de matrimonio, fue tan polémico que en 2018 un juez les ordenó vender 65 de sus magníficas obras de arte del siglo XX y dividir las ganancias.

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La muerte, la deuda y el divorcio son los catalizadores tradicionales del mercado de subastas. Sotheby’s ganó este trato en particular garantizando a los Macklowes al menos $ 600 millones de la venta. En el momento en que se acordó, una promesa tan completa, la más grande jamás ofrecida a un cliente por una casa de subastas, parecía remontarse a una época alcista antes de que el covid-19 sacudiera el mercado del arte. Pero el estilo de Sotheby’s estuvo bien juzgado: la noche recaudó 676 millones de dólares, incluidos los honorarios, a los que se sumarán los ingresos de una segunda subasta en mayo. Porque más allá de la venta de Macklowe, el mercado del arte está cambiando, de tres formas importantes.

Comenzó incluso antes de la pandemia. La adquisición de Sotheby’s por Patrick Drahi, un empresario francés de telecomunicaciones y cable, por 3.700 millones de dólares en el verano de 2019, se veía en retrospectiva como un error cuando covid golpeó nueve meses después. Cierres cerrados subastadores y galerías de todo el mundo. Los coleccionistas de arte decidieron rápidamente que 2020 era un mal momento para vender. Las casas de subastas mejor conectadas se movieron rápidamente para tratar de negociar acuerdos privados; los más emprendedores impulsaron las ventas en línea con subastas digitales.

El nous comercial de Drahi ha dado un nuevo significado a la famosa broma del mercado del arte de que Sotheby’s son «subastadores que intentan ser caballeros», en contraste con Christie’s, una firma de «caballeros que intentan ser subastadores». El magnate, que asumió más de mil millones de dólares de deuda para financiar el acuerdo, ahora tiene acceso a los detalles de las 300.000 personas más ricas del mundo. El nuevo Sotheby’s está empeñado en venderles no solo arte, sino también bolsos e historia.

Su tiempo puede resultar profético. El arte contemporáneo, que representa la mayor parte del mercado del arte, vio un récord de $ 2.7 mil millones cambiar de manos durante el año hasta junio, según Artprice, que rastrea las ventas. Tanto Sotheby’s como Christie’s dicen que esperan que sus ventas en 2021 igualen los $ 4.8 mil millones y $ 5.8 mil millones que obtuvieron respectivamente en 2019.

En parte, esto se debe a que las dos principales casas de subastas se están expandiendo más allá de su oferta convencional de arte, relojes y vino: el primer gran cambio del mercado. En 2020, Christie’s vendió un fósil de dinosaurio llamado Stan por 31,8 millones de dólares. A principios de este año, Sotheby’s subastó las zapatillas Yeezy de Kanye West por 1,8 millones de dólares. Ambas firmas se han lanzado al arte criptográfico, vendiendo tokens no fungibles (NFTs) a los técnicos. Todos estos han traído nuevos compradores, especialmente de Asia, el mercado de más rápido crecimiento. De los 20 lotes principales subastados por Sotheby’s el año pasado, los clientes asiáticos ofertaron por diez y compraron nueve.

Una segunda novedad es que las dos casas están atrayendo a nuevos clientes al hacer que comprar en una subasta sea más divertido. El mes pasado, Sotheby’s organizó un jamboree de fin de semana en Las Vegas para 40 clientes. El negocio principal era la subasta de obras de arte de Picasso por valor de 100 millones de dólares. Pero en un esfuerzo por convertir el asunto en más una experiencia, Sotheby’s también organizó una cata de vinos, una sesión sobre cómo jugar una subasta y una charla de Jay Leno sobre autos antiguos. En la fiesta posterior a la venta, el DJ era bisnieto de Picasso.

Se va se va se fue

Sin embargo, el cambio de mayor alcance puede ser la nueva relación acogedora de las casas de subastas con las galerías comerciales y los distribuidores privados. Históricamente estos fueron sus grandes rivales. Las galerías saben dónde está el arte y lo que sus clientes podrían estar dispuestos a vender, pero carecen de acceso a compradores que acuden en masa a las casas de subastas. Ahora los dos trabajan más estrechamente para encontrar el comprador adecuado para una pieza y viceversa.

Cuando un galerista de Düsseldorf quiso recientemente vender un Gerhard Richter de la década de 1970, un período poco apreciado, se dirigió a Sotheby’s. La venta privada a uno de sus clientes tuvo un precio mucho mejor que el que habría obtenido en una subasta o vendiéndola a uno de sus propios coleccionistas, dice. En abril de 2020, un mes después de la pandemia, Rafael Valls, un comerciante de Old Masters en Londres, pudo vender cerca de 100 imágenes en una subasta en línea de Sotheby’s; en un año normal, la galería vendería alrededor de 200.

En un movimiento que destaca este acercamiento entre las casas de subastas y los comerciantes, Sotheby’s contrató recientemente a Noah Horowitz, un director de la feria de arte Art Basel que es conocido por ser particularmente cercano a las galerías. «Sotheby’s está rompiendo el libro de jugadas tradicional», dice un rival. El matrimonio es en parte uno de conveniencia financiera: las galerías carecen de los fondos de capital que las grandes casas de subastas despliegan para ofrecer garantías y así atraer a los vendedores potenciales. Trabajar en equipo con los distribuidores ayuda a los subastadores a encontrar obras para vender, lo que les resulta casi tan difícil como identificar a la próxima generación de compradores.

Sotheby’s y Christie esperan que su nuevo enfoque ayude a ambos lados del negocio. Cuando Christie’s vendió su primera obra de arte criptográfico a principios de este año, señala su jefe Guillaume Cerutti, casi todos los 33 postores eran nuevos en la empresa. Unos días después, uno de los que habían sido superados, un empresario tecnológico chino-estadounidense de 31 años llamado Justin Sun, pasó a comprar un Picasso de 20 millones de dólares y, en la subasta de Macklowe, una escultura de Giacometti por 78 millones de dólares.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Monet, Manet, Money».