Quedarse sin gas en Columbia Británica subraya nuestra dependencia de los combustibles fósiles

Las filas en Columbia Británica azotada por las inundaciones que se extienden dos cuadras de largo en algunas estaciones de servicio, cuando tenían combustible, sirven como un claro recordatorio de cómo son los combustibles fósiles integrales en nuestras vidas.

Las recientes lluvias torrenciales, inundaciones y deslaves de puentes en las principales carreteras han dejado a los residentes de la costa oeste aislados temporalmente del resto del país. Los camiones y los servicios ferroviarios están luchando para llevar suministros a la región, y ha habido escasez temporal de gas en ciudades como Victoria, donde vivo.

Cuando se acaba el combustible, de repente se enfrenta a una nueva realidad y una serie de preguntas: ¿Hasta dónde puedo llegar con el combustible restante en mi tanque? ¿Realmente necesito conducir? ¿Puedo caminar o andar en bicicleta hasta mi destino? ¿Y qué pasa con los vehículos que entregan alimentos al supermercado o suministros a otras tiendas, vehículos de emergencia, autobuses, taxis, aerolíneas? ¿Dejarán de funcionar?

Preguntas como esas provocaron una oleada de pánico al comprar comida y largas filas en las gasolineras, que rápidamente drenaron las estaciones de servicio.

Quedarse sin gas en Columbia Británica subraya nuestra dependencia de los combustibles fósiles
Las inundaciones destruyeron grandes porciones de la autopista 8 al oeste de Merritt, BC (Ministerio de Transporte de BC)

Los combustibles fósiles se han vuelto tan omnipresentes en nuestras vidas que a veces olvidamos cuánto dependemos de ellos. Como escribió Joni Mitchell, «No sabes lo que tienes hasta que se acaba».

Irónicamente, esta necesidad de combustible puede ser, nos dicen los científicos, en parte responsable de la alteración del clima que contribuyó a la escasez de combustible. Especialmente porque la tormenta se produjo inmediatamente después de la reunión de la COP26 en Glasgow, esta puede ser otra llamada de atención para que aceptemos el impacto de nuestras crecientes emisiones de carbono en el clima.

Imagine un futuro idílico en el que nuestras líneas de vida tecnológicas sean menos dependientes de los combustibles fósiles. Tal vez los suministros de combustible no tengan que transportarse a largas distancias en camión, tren o tubería porque la energía se creará localmente, tal vez a partir de turbinas eólicas en las afueras de la ciudad o en alta mar, una granja solar cercana, un generador de mareas, una estación geotérmica, una pequeña fisión. o planta de fusión, o el techo de su propia casa y lugar de trabajo.

Quedarse sin gas en Columbia Británica subraya nuestra dependencia de los combustibles fósiles
Los molinos de viento costa afuera se muestran en el Mar del Norte cerca del pueblo de Blavandshuk cerca de Esbjerg, Dinamarca. (La Prensa Asociada)

Será un mundo eléctrico donde una red inteligente robusta puede distribuir energía de muchas fuentes, enviarla a donde se necesita y almacenarla si hay un excedente. Ahora tenemos la oportunidad de diseñar este sistema para que sea lo suficientemente robusto como para sobrevivir a las alteraciones climáticas que sabemos que se avecinan. Por supuesto, los desastres naturales aún pueden crear apagones locales, pero el sistema podría diseñarse para ser tolerante a fallas como Internet, que fue diseñado para ser robusto. Si un enlace falla, habrá otras rutas para mantener el flujo de energía alrededor de los puntos problemáticos.

La buena noticia es que ya existe toda la tecnología para crear este mundo energético ecológico de múltiples fuentes. La situación actual en Columbia Británica podría servir como motivación para implementar esas tecnologías a una escala mucho mayor, más temprano que tarde.

Quedarse sin gas en Columbia Británica subraya nuestra dependencia de los combustibles fósiles
El Proyecto Solar Travers, la granja solar más grande de Canadá, está en construcción en Lomond, Condado de Vulcan, Alta. (Carolyn Dunn / CBC)

Como periodista, he estado cubriendo las reuniones de la ONU sobre el clima desde la primera Cumbre de la Tierra de Río en 1992. Los líderes mundiales se reúnen y hacen grandes declaraciones sobre el cuidado del medio ambiente y establecen objetivos para la reducción de emisiones. Al mismo tiempo, los científicos nos han estado advirtiendo sobre los peligros de un clima cambiante. Ahora, 30 años y 26 reuniones de la COP después, las emisiones continúan aumentando y las predicciones nefastas se están haciendo realidad.

El cambio climático es un problema mundial y se necesita un esfuerzo mundial para abordarlo. Pero la crisis de COVID demostró que tenemos la capacidad de enfocar nuestros esfuerzos para abordar un problema mundial. Al comienzo de la pandemia, se nos dijo que «aplanáramos la curva» del creciente número de infecciones y muertes. Los gobiernos de todo el mundo intervinieron con el apoyo de la comunidad científica para comprender el virus, desarrollar tecnología para combatirlo y fomentar diferentes comportamientos sociales. Se gastaron muchos miles de millones de dólares en la lucha contra un problema global.

Este es un ejemplo que muestra que podemos lograr grandes metas en muy poco tiempo. Si se hiciera un esfuerzo similar para aplanar la curva del cambio climático, con suerte podríamos hacer que la escasez de combustible sea cosa del pasado.