La NASA estrellará una nave espacial contra un asteroide para probar la defensa planetaria: lo que debe saber

La misión de prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA, la primera misión de prueba de defensa planetaria del mundo, está programada para lanzarse el miércoles por la mañana temprano.

La agencia dijo que la misión ayudará a determinar si estrellar intencionalmente una nave espacial contra un asteroide es una forma efectiva de cambiar el curso del asteroide.

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DARDO, que apunta a un asteroide que no es una amenaza para la Tierra, es listo para lanzar no antes de la 1:20 am EST en un cohete SpaceX Falcon 9 desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California.

La nave espacial, que viaja a una velocidad de aproximadamente 6,6 kilómetros por segundo, se dirige al pequeño asteroide Dimorphos, que orbita un asteroide compañero más grande llamado Didymos.

Ilustración de la nave espacial DART de la NASA y el LICIACube de la Agencia Espacial Italiana (ASI) antes del impacto en el sistema binario Didymos.

Ilustración de la nave espacial DART de la NASA y el LICIACube de la Agencia Espacial Italiana (ASI) antes del impacto en el sistema binario Didymos.
(Créditos: NASA / Johns Hopkins, APL / Steve Gribben)

El accidente intencional cambiará ligeramente la órbita del asteroide dentro del sistema de asteroides binarios Didymos a fines de septiembre de 2022, cuando el sistema Didymos se encuentre a 11 millones de kilómetros de la Tierra.

«El sistema Didymos es el candidato ideal para DART porque no representa una amenaza de impacto real a la Tierra, y los científicos pueden medir el cambio en la órbita de Dimorphos con telescopios terrestres», dijo la NASA en un aviso a los medios.

Aunque ningún asteroide conocido de más de 140 metros de tamaño tiene una probabilidad significativa de golpear la Tierra durante los próximos 100 años, solo alrededor del 40% de esos asteroides se han encontrado en octubre de 2021.

«DART será la primera demostración de la técnica del ‘impactador cinético’ en la que una nave espacial choca deliberadamente con un asteroide conocido a alta velocidad para cambiar el movimiento del asteroide en el espacio», dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA. dijo en un comunicado. «Se cree que esta técnica es el enfoque tecnológicamente más maduro para mitigar un asteroide potencialmente peligroso, y ayudará a los expertos en defensa planetaria a refinar los modelos informáticos del impactador cinético de asteroides, dando una idea de cómo podríamos desviar objetos cercanos a la Tierra potencialmente peligrosos en el futuro. «

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Según la agencia, el impacto cinético demostrará que una nave espacial puede navegar de forma autónoma hacia un asteroide objetivo e impactarlo cinéticamente. Los científicos utilizarán telescopios terrestres para medir los efectos del impacto en el sistema de asteroides, lo que conducirá a capacidades mejoradas de modelado y predicción.

La nave espacial DART cuenta con la ayuda de una cámara a bordo llamada DRACO y un software de navegación autónoma.

Los ingenieros también equiparon la nave espacial con el sistema de propulsión de iones NEXT-C de la NASA, diseñado para mejorar el rendimiento y la eficiencia del combustible para misiones en el espacio profundo, y una antena plana de alta ganancia ranurada para una comunicación eficiente entre la Tierra y la nave espacial.

Sus dos Roll Out Solar Arrays (ROSA) proporcionarán la energía solar necesaria para el sistema de propulsión eléctrica cuando se lance y el El satélite en miniatura de la Agencia Espacial Italiana LICIACube está diseñado para capturar imágenes del impacto cinético de DART y sus secuelas inmediatas.

La misión DART está dirigida por el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins y administrada por el Programa de Exploración del Sistema Solar de la NASA y la División de Ciencias Planetarias de la Dirección de Misiones Científicas.

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Si el clima u otros problemas impiden el lanzamiento la primera noche, el equipo tendrá otra oportunidad al día siguiente y los intentos de lanzamiento posteriores pueden tener lugar hasta febrero de 2022.

«Estoy asombrado y agradecido de que DART haya pasado de ser un brillo en los ojos a una nave espacial en preparación final para su lanzamiento dentro de 11 años», dijo Andy Cheng, líder del equipo de investigación de DART en APL y el hombre que se le ocurrió la idea. de DART. «Lo que lo hizo posible fue un gran equipo que superó todos los desafíos de construir una nave espacial para hacer algo nunca antes hecho».