Juicio de Theranos: Elizabeth Holmes sube al estrado

SAN JOSÉ, California –

La estrella de Fallen Silicon Valley, Elizabeth Holmes, acusada de engañar a inversores y pacientes sobre su puesta en marcha Theranos y su dispositivo médico que, según dijo, remodelaría la atención médica, tomó el estrado de testigos el viernes por la noche en su juicio por fraude criminal.

La sorprendente decisión de que Holmes testificara tan pronto en su defensa fue una bomba y conlleva un riesgo considerable. Los fiscales federales, que descansaron su caso de meses de duración el viernes, dejaron en claro que están ansiosos por interrogar a Holmes bajo juramento.

Es poco probable que los fiscales tengan esa oportunidad hasta después del fin de semana festivo de Acción de Gracias. El abogado de Holmes, Kevin Downey, le dijo al juez de distrito Edward Davila que espera seguir guiándola a través de su historia cuando regrese al estrado el lunes y nuevamente el martes en una sala de audiencias de San José, California, antes de que se interrumpa el juicio hasta el 29 de noviembre.

Los fiscales llamaron a 29 testigos para apoyar su afirmación de que Holmes puso en peligro la vida de los pacientes y, al mismo tiempo, engañó a los inversores y clientes sobre la tecnología de Theranos. Entre ellos se encontraba el general James Mattis, ex secretario de defensa de Estados Unidos y ex miembro de la junta de Theranos, quien explicó cómo Holmes lo impresionó y finalmente lo desilusionó.

También presentaron documentos internos y, a veces, textos salaces entre Holmes y su ex amante, Sunny Bulwani, quien también se desempeñó como director de operaciones de Theranos. En documentos judiciales, los abogados de Holmes han afirmado que Balwani la manipuló mediante «abuso de pareja íntima», un tema que se espera que surja durante su testimonio en curso la próxima semana.

Hasta que subió al estrado el viernes, Holmes se había sentado muy erguida en su silla en el extremo derecho del jurado durante el juicio, impasible incluso cuando los partidarios de una sola vez testificaron sobre sus recelos sobre Theranos.

Esa combinación de testimonio convincente y evidencia documental aparentemente resultó efectiva para convencer a Holmes de contar su versión de la historia al jurado de 10 hombres y cuatro mujeres (incluidos dos suplentes) que finalmente decidirán su destino. Si la declaran culpable, Holmes, que ahora tiene 37 años y es madre de un hijo recién nacido, podría ser condenada a hasta 20 años de prisión.

Poco después de las 3 pm, Holmes caminó lentamente hacia el estrado ante una sala absorta llena de espectadores y jurados, todos con máscaras.

Sin máscara detrás de una barrera transparente, Holmes relató sus primeros años como estudiante en la Universidad de Stanford y su interés en la detección de enfermedades. Eso culminó con su decisión de abandonar la escuela en 2003 a la edad de 19 años para fundar la startup que finalmente se convirtió en Theranos. Holmes dijo que el nombre se deriva de las palabras «terapia» y «diagnóstico».

Holmes dijo que convenció a sus padres de que la dejaran usar sus ahorros para la universidad para financiar sus ambiciones de sacudir la industria de la atención médica. «Empecé a trabajar todo el tiempo … tratando de conocer gente que pudiera ayudarme a construir esto», dijo Holmes con una voz ronca que se convirtió en una de sus marcas registradas durante el ascenso de Theranos.

A medida que la empresa tomó forma, también lo hizo su visión. Al final, Theranos desarrolló un dispositivo que llamó Edison que supuestamente podría escanear cientos de problemas de salud con unas pocas gotas de sangre. Las pruebas actuales generalmente requieren cada una de un vial de sangre, lo que hace que sea lento y poco práctico ejecutar más de un puñado de pruebas de pacientes a la vez.

Si hubiera funcionado como se prometió, el Edison podría haber revolucionado la atención médica al facilitar y abaratar la búsqueda de signos tempranos de enfermedad y otros problemas de salud. En cambio, los miembros del jurado escucharon grabaciones de Holmes alardeando ante los inversores sobre supuestos avances que luego resultaron ser falsos.

El testimonio de testigos y otras pruebas presentadas en el juicio sugirieron fuertemente que Holmes tergiversó los supuestos acuerdos con las principales empresas farmacéuticas como Pfizer y el ejército de los EE. UU., Mientras que también ocultó los problemas recurrentes con el Edison.

Pero los problemas de Edison no se hicieron de conocimiento público hasta que The Wall Street Journal publicó el primero de una serie de artículos explosivos en octubre de 2015. Una auditoría de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid confirmó esos problemas al año siguiente.

Para entonces, Holmes y Balwani habían recaudado cientos de millones de dólares de inversores multimillonarios como el magnate de los medios Rupert Murdoch y la familia Walton de Walmart y llegaron a acuerdos con Walgreens y Safeway para realizar análisis de sangre en sus farmacias. Esas inversiones en un momento valoraron a Theranos en $ 9 mil millones, lo que le dio a Holmes una fortuna de $ 4.5 mil millones, en papel, en 2014.

La evidencia presentada en el juicio también reveló que Holmes había distribuido proyecciones financieras que pedían a Theranos, de propiedad privada, generar $ 140 millones en ingresos en 2014 y $ 990 millones en ingresos en 2015 al mismo tiempo que obtenía ganancias. Una copia de la declaración de impuestos de 2015 de Theranos presentada como parte de la evidencia del juicio mostró que la compañía tuvo ingresos de menos de $ 500,000 ese año mientras reportaba pérdidas acumuladas de $ 585 millones.

Ellen Kreitzberg, profesora de derecho de la Universidad de Santa Clara que asistió al juicio, dijo que pensaba que el gobierno había presentado un caso sólido.

«No hay nada elegante o sexy en este testimonio», dijo. «Los testigos fueron muy cuidadosos en su testimonio. Ninguno de los testigos pareció albergar ira o rencor contra ella. Y por eso, fueron testigos muy poderosos».

Otros testigos convocados por el gobierno incluyeron a dos exdirectores del laboratorio de Theranos que advirtieron repetidamente a Holmes que la tecnología de análisis de sangre era tremendamente poco confiable. Los fiscales también interrogaron a dos directores de laboratorio a tiempo parcial, incluido el dermatólogo de Balwani, que pasó solo unas pocas horas examinando la tecnología de análisis de sangre de Theranos a fines de 2014 y la mayor parte de 2015. Los abogados de Holmes señalaron que los directores de laboratorio a tiempo parcial estaban permitidos según las regulaciones gubernamentales .

Otros testigos clave incluyeron a ex empleados de Pfizer, el ex director ejecutivo de Safeway Steve Burd y una letanía de inversores de Theranos, incluido un representante de la empresa de inversión familiar de la ex secretaria de educación Betsy DeVos. La familia DeVos terminó invirtiendo $ 100 millones.