La basura espacial se está extendiendo, creando el riesgo de zonas prohibidas para los satélites

La prueba de misiles rusa que destrozó un satélite muerto esta semana destaca una creciente amenaza de desechos espaciales justo cuando compañías como SpaceX y Boeing Co.hacen planes para poner en órbita hasta 65.000 naves espaciales comerciales en los próximos años.

El arma antisatélite rompió un orbitador ruso en al menos 1.500 piezas, formando un cinturón de escombros que se precipitó alrededor de la Tierra a velocidades de hasta 17.000 millas por hora. Obligó al control de tierra a despertar a la tripulación dormida de la Estación Espacial Internacional y pedirles que cerraran las escotillas y se metieran en la nave espacial atracada por seguridad.

También se sumó a la cantidad de basura que atraviesa el espacio gracias a satélites fallidos, propulsores de cohetes descartados y pruebas de armas. Esto al igual que los empresarios de la tecnología y las empresas de defensa han anunciado planes para desplegar constelaciones de satélites, que se suman a unas 4.550 de todos los países actualmente en órbita.
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La prueba rusa antisatélite «simplemente empeora todo», dijo Brian Weeden, director de planificación de programas de Fundación Mundo Seguro, un grupo que trabaja por el uso sostenible del espacio.

“No es como la película ‘Gravity’, donde sucede una cosa y todo sale como ‘boom’”, dijo Weeden. En cambio, hay «un punto de inflexión, donde comienza a acelerarse» y el entorno orbital se deteriora durante décadas.

La órbita terrestre baja es un área de gran preocupación porque es allí donde las empresas quieren ubicar pequeños satélites de observación y comunicaciones. Estos incluyen Space Exploration Technologies Corp., de Elon Musk, que ya tiene más de 1,700 satélites Starlink en órbita y planea pedir permiso a los reguladores para agregar 30,000 más para proporcionar Internet de banda ancha desde el espacio.

La Comisión Federal de Comunicaciones de EE. UU. Está revisando una gran cantidad de aplicaciones de SpaceX y otras empresas que se apresuran a aprovechar los menores costos de lanzamiento y el creciente apetito por los datos. Las órbitas bajas ofrecen un retardo mínimo para que los datos reboten entre un usuario en tierra y la nave espacial. Boeing, Kuiper Systems LLC de Amazon.com Inc. y Astra Space Inc. se encontraban entre empresas que envían aplicaciones recientes en la FCC para más de 35.000 satélites.

Ya en algunas órbitas terrestres bajas, la cantidad de nuevos objetos y fragmentos generados a partir de colisiones supera a los eliminados por la resistencia atmosférica natural, dijo la FCC el año pasado al adoptar reglas para aliviar la amenaza de los desechos orbitales. La agencia regula los satélites porque la nave espacial utiliza frecuencias inalámbricas.

Otras regiones tienen densidades suficientes de escombros orbitales como para llevar a algunos analistas a concluir que están cerca o ya han alcanzado un estado de «fuga», donde la población de escombros crecerá indefinidamente, dijo la FCC.

«Estamos en un momento de cambio transformador en el uso humano del espacio», dijo Jonathan McDowell, astrónomo del Centro de Astrofísica del instituto de investigación Smithsonian y Harvard. “Vemos más y más satélites dañados por impactos de desechos orbitales. Ocasionalmente, los satélites se destruyen «.

Hay alrededor de 4.550 satélites operativos en órbita, con 3.790 en órbita terrestre baja, según un recuento del 1 de septiembre de la Unión de Científicos Preocupados.

El operador de satélites Viasat Inc. advirtió sobre los peligros de las grandes constelaciones, diciendo que el riesgo de falla de al menos algunos satélites es alto cuando hay miles en órbita.

Con enormes flotas en órbita, «se esperan aumentos dramáticos en las colisiones espaciales y nuevos desechos espaciales dentro de unos pocos años», dijo Jim Bridenstine, miembro de la junta de Viasat y ex administrador de la NASA, a los legisladores en una audiencia en el Senado de Estados Unidos el mes pasado.

Seguimiento de desechos espaciales

El Departamento de Defensa rastreó más de 27.000 piezas de escombros orbitales, según la NASA. Las órbitas cercanas a la Tierra contienen muchos más desechos que son demasiado pequeños para ser rastreados, pero lo suficientemente grandes como para amenazar los vuelos espaciales humanos y las misiones robóticas.

Los que estaban a bordo de la Estación Espacial Internacional se refugiaron durante tres pasadas del campo de escombros causado por el ataque al satélite ruso Cosmos 1408, dijo la NASA en un comunicado del 15 de noviembre.

Aproximadamente una semana antes del ataque con misiles del lunes por parte de Rusia, la NASA movió la EEI para evitar un encuentro cercano con los restos de una prueba realizada por China que destruyó un satélite meteorológico en 2007. La estación ha realizado 29 maniobras para evitar escombros desde 1999, incluidas tres en 2020. , Dijo la NASA en un 26 de mayo publicación en línea.

La NASA tiene un conjunto de pautas de larga data para evitar los escombros. Las maniobras suelen ser pequeñas y utilizan los propulsores rusos de la estación o los sistemas de propulsión de una de las naves espaciales atracadas que transportan pasajeros desde la Tierra.

Los escombros del Cosmos podrían causar problemas al SpaceX de Musk, dijeron los astrónomos.

“Existe un riesgo real en las próximas semanas de perder algunos de los Starlinks porque se interponen en el camino de estos escombros”, dijo McDowell.

SpaceX no devolvió las consultas enviadas por correo electrónico solicitando comentarios. Un representante de Boeing también se negó a comentar sobre el riesgo para su flota.

Las naciones están luchando con formas de reducir los desechos espaciales, con técnicas como el uso de placas magnéticas para capturar satélites o el uso de arpones y redes, en la etapa de prueba, dijo McDowell. Sugirió centrarse en eliminar las piezas más grandes que eventualmente puedan causar la mayor cantidad de fragmentos.

«En algún momento tenemos que empezar a limpiar esto», dijo.