Cómo Elizabeth Holmes agrió los medios de comunicación en Silicon Valley

SAN JOSE, California – En el apogeo de su aclamación en 2015, Elizabeth Holmes, la emprendedora que fundó la empresa de análisis de sangre Theranos, fue nombrada la «Mujer del año» de Glamour. El tiempo la puso en su lista de 100 luminarias. Y apareció en las portadas de Fortune, Forbes, Inc. y T Magazine.

Theranos colapsó en un escándalo tres años después, fracasando en su misión de revolucionar la industria del cuidado de la salud. Pero cambió el mundo de otra manera: ayudó a amargar a los medios de comunicación en Silicon Valley.

Ese punto quedó claro el jueves cuando Roger Parloff, un periodista que escribió la historia de portada de Fortune sobre Holmes y Theranos en 2014, testificó en un tribunal federal en San José, California, donde Holmes está siendo juzgada por 12 cargos. de fraude. Parloff dijo que Holmes le había hecho declaraciones falsas, incluido el volumen y los tipos de pruebas que podía hacer Theranos, así como su trabajo con las empresas militares y farmacéuticas.

El bufete de abogados de Theranos, Boies Schiller, le había presentado la puesta en marcha, dijo Parloff. El bufete de abogados le había dicho que «la verdadera historia era esta notable empresa y su notable fundadora y directora ejecutiva, Elizabeth Holmes», testificó, mirando directamente a la Sra. Holmes al otro lado de la sala del tribunal.

El descubrimiento de que Holmes, la emprendedora más famosa de la industria de la tecnología, estaba desviando al mundo sobre su empresa marcó un punto de inflexión en la prensa tecnológica, poniendo fin a una década de cobertura en gran medida positiva. Los reporteros se avergonzaron por los artículos entusiastas que habían escrito sobre empresas de tecnología que resultaron haber estirado la verdad, pasaron por alto las consecuencias negativas de sus productos o, en general, abusaron de la confianza que habían disfrutado con el público.

Crédito…Paul Bruinooge / Patrick McMullan, a través de Getty Images

“Holmes simplemente se convierte en esta fábula de ‘No puedes simplemente comprar lo que están vendiendo’”, dijo Margaret O’Mara, profesora de la Universidad de Washington e historiadora de Silicon Valley. “’Esto no era lo que pretendía ser, y nos enamoramos de ello’”.

Después de The Wall Street Journal publicado expuesto en 2015 y 2016, mostrando que Theranos no era lo que parecía ser, la cobertura de las empresas de tecnología en general se volvió más inquisitiva.

Los reporteros investigaron el papel de Facebook en las elecciones presidenciales de 2016, así como los escándalos en Uber y una serie de acusaciones de #MeToo y levantamientos laborales en empresas de tecnología. El cambio ocurrió junto con la comprensión de que la industria de la tecnología ya no era el ámbito de nicho de los fanáticos de las computadoras idealistas. Se ha convertido en la fuerza dominante en la economía mundial y debe rendir más cuentas.

Ahora que la Sra. Holmes, de 37 años, es juzgada, el papel de los medios de comunicación en el ascenso y caída de Theranos se ha descrito con minucioso detalle. La Sra. Holmes usó artículos positivos como el de Fortune para ganar credibilidad con los inversionistas, quienes invirtieron $ 945 millones en Theranos, argumentaron los fiscales.

Esos inversores a menudo quedaron impresionados por la cobertura de los medios. Chris Lucas, un capitalista de riesgo cuya firma había invertido en Theranos, testificó que leer el artículo de Fortune lo había hecho «muy orgulloso de la situación, orgulloso de que estuviéramos involucrados, muy orgulloso de Elizabeth, todo el asunto». Lisa Peterson, quien administró una inversión de $ 100 millones en Theranos en nombre de la rica familia DeVos, tomó el lenguaje directamente del artículo de Fortune en un informe que preparó.

Los medios de comunicación también estaban ansiosos por abrazar la narrativa de la Sra. Holmes de un brillante desertor de la Universidad de Stanford en camino de convertirse en el próximo Steve Jobs. Aquí estaba una joven multimillonaria que se había hecho a sí misma y que estaba siendo comparada con Einstein y Beethoven. Abrazó la iconografía, vistiéndose como el Sr. Jobs con cuellos de tortuga negros, así como un estilo de vida esotérico, diciéndole al Sr. Parloff que era una budista vegana que evitaba el café por jugo verde.

«Había hambre por ese tipo de historia, y ella aprovechó esa oportunidad y la trabajó con mucho cuidado», dijo la Sra. O’Mara.

La fascinación de los medios por la Sra. Holmes se volvió tan intensa que en 2015, su socio comercial y novio en ese momento, Ramesh Balwani, conocido como Sunny, le advirtió que la publicidad se estaba volviendo arriesgada.

«Para su información, me preocupa la sobreexposición sin sustancia sólida, que falta en este momento», escribió Balwani en un mensaje de texto que se incluyó en los documentos judiciales.

La Sra. Holmes hizo caso omiso de la advertencia. La cobertura de los medios había ayudado a Theranos con un aparente posible acuerdo comercial, escribió, y agregó: «Cuanto más funcione, más odiarán los que odian».

Más tarde ese año, The Journal revelado que la tecnología de Theranos no hizo lo que decía la puesta en marcha, lo que provocó una inspección sorpresa por parte de los reguladores que llevó a la ruptura de la empresa.

Theranos negó enérgicamente el informe de The Journal. En CNBC, la Sra. Holmes descartó el artículo como «lo que sucede cuando trabajas para cambiar las cosas». Ella y Balwani tramaron una demanda por difamación, según los mensajes de texto incluidos en los documentos judiciales. Juntos, llevaron a los empleados de Theranos a cantando un improperio a John Carreyrou, el reportero de The Journal.

Poco después, el señor Parloff publicó un corrección larga a su artículo de Fortune que describe las formas en que Theranos y la Sra. Holmes lo habían engañado. También se culpó a sí mismo por no incluir algunas de las respuestas más evasivas y opacas de Holmes a sus preguntas.

En el tribunal, las pruebas revelaron que Holmes le había mostrado a Parloff los mismos informes de validación falsificados, que parecían mostrar que las compañías farmacéuticas habían respaldado la tecnología de Theranos cuando no lo habían hecho, que ella había enviado a los inversores. Parloff también dijo que Holmes le había dicho que el ejército estaba usando Theranos en Afganistán, pero que el hecho era tan delicado que no podía publicarlo ni preguntarle al general James Mattis, miembro de la junta de Theranos. Resultó que las máquinas Theranos nunca se usaron en los campos de batalla.

«Ella estaba muy preocupada por los secretos comerciales», dijo Parloff.

Otros medios que habían aclamado a Holmes siguieron el mea culpa de Parloff. Forbes revisado El patrimonio neto de la Sra. Holmes, una vez estimado en $ 4.5 mil millones, a cero. Glamour adjuntó una actualización a su premio Mujer del Año después de que la Comisión de Bolsa y Valores acusara a la Sra. Holmes de fraude.

Incluso cuando enfrenta hasta 20 años de prisión si es declarada culpable, la Sra. Holmes continúa luchando contra los medios de comunicación. A lo largo del juicio, sus abogados presionaron para limitar el testimonio del Sr. Parloff. Presentaron una moción para obligarlo a entregar todas sus notas informativas, a pesar de que ya había proporcionado grabaciones de sus entrevistas con la Sra. Holmes a ambos lados del caso bajo citación.

El objetivo de esa moción era mostrar que el Sr. Parloff «estaba influido por los prejuicios» y «el deseo de culpar a la Sra. Holmes de cualquier error que cometiera en su artículo inicial», dijo John Cline, abogado de la Sra. Holmes, en una audiencia en octubre.

Un juez negó la moción como una «expedición de pesca».