¿Qué llevó a la represión de China contra Alibaba?

Se suponía que este era el mejor momento de Jack Ma: hace un año, su Grupo Ant estaba destinado a hacerse público en un resplandor de gloria de $ 37 mil millones. En cambio, Pekín frenó su imperio, cortando abruptamente las alas de la estrella más grande de China.

Ahora, ante la cautelosa ovación de los inversores, el magnate multimillonario del comercio electrónico de Alibaba está dando sus primeros pasos tentativos de regreso al escenario global con un viaje discreto a Europa, donde cultiva como horticultura.

Está muy lejos del apogeo de los poderes de estadista de Ma en 2017 cuando viajó a Nueva York para reunirse con el presidente electo Donald Trump para conversar uno a uno en la Torre Trump días antes de la inauguración y prometió crear un millón de empleos en Estados Unidos.

Esa salida de alto perfil había irritado al gobierno chino, que se enteró por primera vez de la reunión y el compromiso de empleo junto con el resto del mundo cuando Ma celebró una sesión informal de preguntas y respuestas televisada con periodistas en el vestíbulo del rascacielos, según cuatro personas cercanas a Alibaba con conocimiento del asunto y una fuente del gobierno de Beijing.

Posteriormente, funcionarios chinos le dijeron al equipo de relaciones gubernamentales de Alibaba que Pekín no estaba contento con que Ma se reuniera con Trump sin su aprobación previa, dijeron dos de las personas cercanas a la compañía.

La fundación benéfica de Ma, que maneja sus consultas de los medios, no respondió a una solicitud de comentarios.

La Oficina de Información del Consejo de Estado y el Ministerio de Relaciones Exteriores no respondieron a las solicitudes de comentarios. Todas las fuentes declinaron ser nombradas debido a la delicadeza del asunto.

La reunión del 9 de enero se produjo en un momento de tensas tensiones entre los dos países después de que Trump criticara a China durante su campaña electoral, culpándola de la pérdida de empleos en Estados Unidos.

Un portavoz de Trump no respondió a una solicitud de comentarios.

Las cuatro personas cercanas a Alibaba dijeron que creían que la reunión fue un punto de inflexión negativo en la relación entre Ma y Beijing. No dieron más detalles sobre su pensamiento.

Los inversores están hambrientos de pistas sobre la situación de Ma: el mero avistamiento del empresario en la isla española de Mallorca el mes pasado, su primer viaje al extranjero en más de un año, hizo que Alibaba ganara inmediatamente hasta 42.000 millones de dólares en valor.

La historia de su caída del favor oficial ayuda a ilustrar la rapidez con la que China se ha transformado bajo Xi Jinping, a medida que se acerca a lo que podría ser un tercer mandato sin precedentes como líder de la potencia económica y ejerce un mayor control sobre algunas de sus empresas más innovadoras.

‘UN PRIMER OBJETIVO NATURAL’

Las autoridades tomaron medidas enérgicas contra el imperio empresarial de Ma después de que pronunciara un discurso en Shanghái en octubre del año pasado acusando a los organismos de control financieros de sofocar la innovación. Los reguladores suspendieron la cotización de $ 37 mil millones de su firma fintech Ant Group dos días antes del debut planeado el 5 de noviembre, ordenaron que Ant se reestructurara y lanzaron investigaciones antimonopolio en los negocios de Ma, lo que eventualmente condujo a una multa récord de $ 2,750 mil millones para Alibaba en abril.

La represión se ha extendido por todo el sector privado, y los funcionarios han reforzado la supervisión de las empresas de tecnología, bienes raíces, juegos, educación, criptomonedas y finanzas.

«Dado que Jack parecía demasiado provocador, fuera de sintonía con el nuevo enfoque de gobernanza adoptado por Xi, era un primer objetivo natural para indicar que había comenzado un cambio importante», dijo Duncan Clark, presidente de la firma de asesoría de inversiones con sede en Beijing BDA. China y autor de un libro sobre Alibaba y Ma.

«Jack se codeaba regularmente con presidentes extranjeros, primeros ministros, miembros de la realeza, celebridades en lugares como Davos o en sus propias visitas al extranjero. También había un flujo constante de visitantes VIP que lo veían en Hangzhou».

Sin embargo, el alcance global de Ma no terminó después de la reunión de Trump.

Entre 2018 y 2020 mantuvo conversaciones con una serie de figuras de alto perfil, incluido el secretario general de la ONU, António Guterres, la reina Rania de Jordania, el veterano político de Malasia Mahathir Mohamad y el entonces primer ministro belga Charles Michel, según el portal de noticias de Alibaba, Alizila, y los informes de los medios.

En la sede de Alibaba en Hangzhou, tiene un edificio que alberga el museo de la compañía donde Ma y su socio comercial Joe Tsai llevaban a los visitantes extranjeros y les mostraban los alrededores, según otra persona cercana a Ma.

Tsai no respondió a una solicitud de comentarios a través de Alibaba.

Ma había visto las reuniones con políticos extranjeros como una «diplomacia no oficial» para China, lo que le gustaba hacer, agregó la persona.

Alibaba dijo a Reuters que tenía una instalación de recepción para invitados ampliamente conocida como Pabellón 9 que ofrecía un recorrido visual de su historia y una descripción general de sus negocios. Ha recibido una amplia variedad de invitados en la sala de exposiciones de su sede, agregó.

La empresa no respondió a otras consultas para esta historia.

‘COMO TÚ Y YO’

En una señal de cómo ha cambiado la vida de uno de los hombres de negocios más exitosos e influyentes de China, Ma solicitó una audiencia con al menos dos personas en el círculo íntimo de Xi en las semanas posteriores al bloqueo de la lista de Ant, pero sus solicitudes fueron rechazadas por ambos. dijeron dos fuentes separadas informadas por esas personas.

Posteriormente, el multimillonario escribió directamente a Xi a principios de este año ofreciéndole dedicar el resto de su vida a la educación rural de China, según una fuente del gobierno que dijo que el presidente habló sobre la carta en una reunión de los principales líderes del país en mayo.

Reuters no pudo determinar si Xi aprobó o respondió a la oferta, que no se había informado previamente, o precisamente cuándo Ma, una ex maestra de inglés, escribió la misiva.

El South China Morning Post, propiedad de Alibaba, dijo el mes pasado que Ma estaba visitando Europa en una «gira de estudio de agricultura y tecnología relacionada con cuestiones ambientales», citando a una persona familiarizada con su itinerario.

La semana pasada, el periódico publicó fotos de Ma vistiendo una bata protectora blanca y sosteniendo macetas. Dijo que continuará recorriendo empresas europeas e instituciones de investigación relacionadas con la infraestructura agrícola y el fitomejoramiento, citando a personas familiarizadas con sus planes.

Tsai, cofundador de Alibaba, restó importancia a la influencia de su socio desde hace mucho tiempo en una rara entrevista sobre el escurridizo multimillonario con el programa Squawk Box de CNBC en junio.

«Está oculto en este momento. Hablo con él todos los días», dijo Tsai. «La idea de que Jack tiene esta enorme cantidad de poder, creo que no es del todo correcta», agregó.

«Él es como tú y yo, es un individuo normal».

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