Incluso los lanzamientos de cohetes no pueden escapar de COVID

Incluso los lanzamientos de cohetes no pueden escapar de COVID

SpaceX se ha ganado la reputación de construir y lanzar cohetes más rápido que sus competidores, en parte contrarrestando los ciclos de desarrollo prolongados y los cierres operativos periódicos que son típicos en la industria aeroespacial. Así que fue un poco sorprendente cuando la directora de operaciones de SpaceX, Gwynne Shotwell, anunció una posible interrupción inminente en el ritmo vertiginoso de los lanzamientos de la compañía.

La razón: la escasez de oxígeno líquido causada por las demandas competitivas de los hospitales que tratan a pacientes con COVID-19. SpaceX mezcla oxígeno líquido con queroseno para alimentar sus cohetes Falcon y lo mezcla con metano líquido para su sistema Starship de próxima generación, que se encuentra actualmente en desarrollo.

«De hecho, este año nos veremos afectados por la falta de oxígeno líquido para el lanzamiento», dijo Shotwell a fines de agosto en el Simposio espacial anual en Colorado Springs, Colorado.

Los transportes de oxígeno para pacientes con COVID también interfirieron con el despegue programado del satélite Landsat 9, un proyecto conjunto de la NASA y el Servicio Geológico de EE. UU. El 27 de septiembre, después de una demora de 11 días, el satélite se lanzó a bordo de un cohete Atlas 5 de United Launch Alliance (ULA) desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California. La mayor parte del retraso se debió a la incapacidad de ULA de obtener suficiente nitrógeno líquido, que se convierte en nitrógeno gaseoso para las pruebas de vehículos de lanzamiento y las actividades de cuenta atrás, porque el proveedor, Airgas, estaba entregando oxígeno líquido médico a los hospitales.

La escasez de oxígeno es solo la punta del iceberg de la cadena de suministro que ha interrumpido los servicios de lanzamiento y la fabricación de satélites, entre muchas otras industrias. La escasez de chips de computadora, provocada por los cierres de fabricación relacionados con la pandemia en China, Corea del Sur y Taiwán, sigue siendo el problema más urgente que afecta no solo a la industria aeroespacial, sino también a una amplia gama de productos, como automóviles y vidrio, para los consumidores. empresas y gobiernos. En el Space Symposium, por ejemplo, Shotwell también dijo que la disminución de los suministros de chips había llevado a SpaceX a retrasar el desarrollo de un nuevo terminal de usuario para su sistema de banda ancha satelital Starlink.

SpaceX y ULA no son las únicas entidades aeroespaciales que sienten la crisis. El programa Blackjack de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, diseñado para demostrar una nueva red de comunicaciones para los militares en órbita terrestre baja, puede no lanzarse según lo planeado en 2022 debido a la escasez de microchips y otros componentes electrónicos, según el gerente del programa de Blackjack, Stephen Forbes. «Se necesita mucho más esfuerzo del que esperábamos para buscar condensadores y otras cosas por el estilo «, dijo Forbes en una entrevista con Noticias espaciales. «Estamos … tratando de asegurarnos de que podemos encontrar las piezas que necesitamos, especialmente cuando compramos mamelucos y pañuelos».

Mientras tanto, el vuelo inaugural del tan esperado cohete Vulcan Centaur de ULA, que había sido programada para este año, se retrasó hasta 2022 para que su cliente, Astrobotic Technology, con sede en Pittsburgh, pueda solucionar la escasez de productos electrónicos que han estancado la finalización de su módulo de aterrizaje lunar Peregrine.

La pandemia de COVID-19 «presentó muchos problemas para toda la cadena de suministro espacial», dice el director ejecutivo de Astrobotic, John Thornton. «Simplemente estamos haciendo lo mejor que podemos». La compañía está desarrollando una serie de módulos de aterrizaje para vuelos comerciales a la luna. La primera misión a bordo de Vulcan es parte del programa de Servicios de Carga Lunar Comercial de la NASA e incluye cargas útiles de las agencias espaciales de México y Alemania, así como de varios clientes comerciales.

Al comienzo de la pandemia, dicen los funcionarios de ULA, la compañía se abasteció de tantos componentes como fuera posible para tratar de evitar posibles déficits que afectarían directamente su negocio de fabricación y lanzamiento de cohetes. La compañía tiene suficientes chips semiconductores para varios meses y dice que espera que las entregas se reanuden antes de que se agoten los suministros.

Los problemas de la cadena de suministro que afectan a la industria espacial han tardado en surgir, ya que la larga duración de la pandemia ha borrado gradualmente la ventaja temporal que tenían la mayoría de los lanzamientos debido a sus años de preparativos pre-pandémicos preexistentes. A pesar de COVID, 114 lanzamientos orbitales tuvieron lugar en 2020, 104 de los cuales lo hicieron con éxito, empatando 2018 con el mayor número de lanzamientos orbitales en todo el mundo desde 1990. Las misiones incluyeron dos vuelos espaciales tripulados por SpaceX, el primero desde los EE. UU. programa de transbordadores espaciales en 2011.

Ahora, sin embargo, los efectos de la pandemia se están volviendo más severos a medida que las reservas se agotan y las materias primas (así como la mano de obra) siguen siendo escasas.

Si bien no ayudará a los problemas de suministro inmediato, el Departamento de Defensa está tomando medidas para mitigar la escasez futura de microchips, ya sea causada por una pandemia o alguna otra calamidad global. El 23 de agosto, la agencia otorgó un contrato a Intel para respaldar la primera fase de un proyecto para reiniciar la capacidad de fabricación de chips comerciales en los EE. UU. Intel planea trabajar con IBM. Sistemas de diseño de cadencia, Sinopsis y otras empresas bajo el Programa comercial de prototipos de microelectrónica rápida asegurada del Departamento de Defensa. El premio sigue al anuncio de Intel en marzo de que la compañía tiene la intención de invertir hasta $ 20 mil millones para construir dos nuevas fábricas de chips de computadora en Arizona para servir a los mercados de Estados Unidos y Europa.

“La pandemia de COVID-19 y la crisis económica resultante han demostrado [that] debilidades estructurales en las cadenas de suministro nacionales e internacionales amenazar la seguridad económica y nacional de Estados Unidos”, Escribieron los funcionarios de la Casa Blanca en un anuncio sobre el lanzamiento de un informe de junio de 2021. reporte sobre cuestiones de la cadena de suministro y la fabricación de EE. UU.

El Congreso está considerando actualmente una legislación que proporcionaría fondos semilla para otros proyectos de fabricación de microelectrónica en los Estados Unidos.

“Al igual que con todo lo que estamos experimentando en la vida, las cosas son más difíciles en COVID que fuera de COVID”, dijo el director del Programa de Exploración de Marte de la NASA, Eric Ianson, al Grupo de Análisis del Programa de Exploración de Marte, un comité asesor científico independiente, el 27 de septiembre. Estamos viendo cosas … en todas nuestras misiones en la NASA. Algunos se ven más afectados que otros. A veces se trata de cosas relacionadas con la cadena de suministro porque hay activos que se utilizan para otras cosas, no solo para nuestras misiones espaciales ”, dijo. «Hasta que la pandemia esté totalmente bajo control, creo que vamos a seguir viendo impactos».

“Estamos manejando los impactos mejor hoy que cuando comenzó la pandemia”, agregó Ianson. «Espero que sigamos mejorando en hacer eso a medida que continuamos ‘normalizándonos’, a falta de un término mejor, trabajando en este entorno».