Tollund Man, Otzi the Iceman: lo que revelan sus últimas comidas

Tollund Man, Otzi the Iceman: lo que revelan sus últimas comidas

Hace más de tres mil años, en lo alto de los Alpes tiroleses, dos pastores caminaban penosamente a través de la nieve cada vez más profunda. Durante dos días, la pareja había estado tratando de deshacerse de una banda de merodeadores sin éxito. Cuando treparon a lo alto de la montaña para refugiarse en las escarpadas franjas de los acantilados, los ladrones los persiguieron hasta lo más profundo de un profundo barranco por encima de una empinada ladera. Los pastores continuaron hacia abajo: el riesgo de una caída era mejor que el destino seguro que les esperaba si se quedaban quietos.

Ahora, los pastores estaban hambrientos, cansados ​​y bastante seguros de que sus atacantes no sabían nada. Habían corrido, alimentados por la adrenalina, por las laderas de las morrenas hasta un terreno más bajo, justo a tiempo para que una tormenta de nieve al principio de la temporada cortara la visibilidad a 50 pasos. Sentados alrededor de una pequeña fogata, sacaron una cena de trigo einkorn, cabezas de violín helechos y carne de ciervo rojo ahumado e íbice de cestas de corteza de abedul. Fue la última comida que comerían.

Estas escenas son uno de los muchos escenarios que podrían haberse desarrollado durante los últimos días de vida de la momia más antigua conocida de Europa, Otzi el hombre de hielo. Desde que un par de turistas alemanes encontró su cuerpo derritiéndose de un glaciar en 1991, los investigadores han buscado tenazmente pistas sobre la forma de la muerte de Otzi. Pero un relato inequívoco requeriría una máquina del tiempo.

“¿Era realmente el buen chico? ¿Era el malo? Frank Maixner, investigador del centro de estudios de momias de Eurac Research en Italia, preguntó retóricamente. “Nunca lo sabremos realmente”.

Quizás la mejor ventana que tenemos a las vidas y muertes de las momias antiguas es a través de sus estómagos. Un vistazo a la última comida de Otzi puede informar a multitudes de científicos sobre el clima en el que vivía, la comida que tenía disponible y cómo la preparó.

Hasta hace poco, las técnicas para analizar el contenido conservado de los sistemas digestivos de los humanos antiguos se basaban principalmente en un estudio cuidadoso bajo un microscopio. Ahora, los investigadores pueden identificarlo con mucho mayor detalle identificando indicadores como proteínas, metabolitos y secuencias genéticas únicas. Dos estudios en particular han aprovechado estas técnicas en evolución, Documento de 2018 de Maixner en Otzi fue el primero. En julio, un equipo de científicos daneses del Museo Silkeborg aplicó las mismas tácticas hasta la última comida de Tollund Man, una víctima de asesinato de 2.300 años que fue encontrada envuelta en musgo sphagnum en un pantano danés.

Al igual que Otzi, el hombre de Tollund comió una mezcla de cereales antes de morir, la mayor parte de los cuales se identificaron como cebada y lino. Sorprendentemente, iban acompañadas de “desechos de la trilla”: semillas de malezas silvestres y una sorprendente cantidad de arena. Dado que estos componentes podrían eliminarse fácilmente durante el procesamiento tradicional de granos, los investigadores especulan que su presencia fue intencional.

Los restos del hombre de Tollund poco después de su descubrimiento en 1950. (Crédito: Nationalmuseet / CC por SA 3.0 / Wikimedia Commons)

“¿Por qué han incluido persicaria pálida en la comida?” Preguntó Nina Nielsen, jefa de investigación de Silkeborg. “Bueno, estaba en los campos, por lo que no requeriría mucho trabajo incluirlo. Pero, ¿era una fuente de alimento normal o se guardaba para ocasiones especiales, como sacrificios humanos? “

Aunque el equipo de Nielsen pudo identificar los granos y las malas hierbas en el estómago del hombre de Tollund con gran especificidad, los resultados fueron en su mayoría consistentes con los estudios de 1950 que habían inspeccionado previamente el contenido del estómago bajo un microscopio. El resultado más sorprendente de la nueva investigación se produjo justo antes de que el artículo se imprimiera en Antiquity. Un análisis final de proteínas en un nuevo espectrómetro de masas reveló que el hombre de Tollund era omnívoro.

“Fue realmente sorprendente. Encontramos evidencia de peces. No hemos visto eso en absoluto en la investigación anterior ”, dijo Nielsen.

De manera similar, el equipo de Maixner solidificó la teoría de la omnívora de Otzi al analizar rastros de ADN, proteínas y metabolitos de su última comida. Su enfoque múltiple permitió a los científicos identificar la carne como caza silvestre, ciervo rojo e íbice, con un alto grado de certeza.

“Notamos, a partir de otros registros, que lucharon para mantener el ganado en esta época”, dijo Maixner. “Habían estado viviendo como agricultores, pero tuvieron que volver a un estilo de vida más tradicional de cazadores-recolectores”.

Al leer la investigación de Nielsen y Maixner, es difícil imaginar que haya mucho más que saber sobre las fiestas finales de Otzi o Tollund Man. Los componentes principales de cada comida se han identificado a nivel de especie. Pero, Maixner dice que hay más por descubrir.

“Aún quedan restos de plantas microscópicas que no pudimos asignar”, dijo. “Un gran problema son los conjuntos de datos comparativos”.

Debido a que los científicos aún tienen que secuenciar los genomas de muchas especies de plantas, gran parte del material genético que analizó el equipo de Maixner fue imposible de precisar. A medida que las bases de datos genómicas continúen creciendo, también lo hará la información que los investigadores tienen sobre los restos antiguos.

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