Los datos del Paleoclima generan alarma sobre la naturaleza histórica de la emergencia climática

Las severas declaraciones del histórico informe del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) de esta semana son particularmente alarmante, considerando el lenguaje característicamente cauteloso de la ciencia. El primer consenso de los 234 autores del documento: es “inequívoco” que la quema de combustibles fósiles por parte de la humanidad ha provocado el cambio climático. De hecho, las reconstrucciones de datos en el informe indican que la temperatura promedio de la superficie de la Tierra probablemente no ha sido tan cálida durante un largo período. en unos 125.000 años [see “Change in Global Surface Temperature”].

El último informe del IPCC tira sin golpes al describir las consecuencias del aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero, señaló Kim Cobb, científico climático del Instituto de Tecnología de Georgia y uno de los autores principales de la evaluación, en una sesión informativa preliminar para periodistas. Con más certeza que los informes anteriores del IPCC, Cobb y sus coautores concluyen que el cambio climático ya está provocando olas de calor extremo, sequías, lluvias torrenciales y ciclones tropicales en todo el mundo. En todos los posibles escenarios de emisiones estudiados, las temperaturas aumentarán hasta al menos 2050 y es probable que superen los 1,5 grados Celsius para 2040. Pero si las emisiones se reducen a cero para 2050, lo que significa que los gases de efecto invernadero liberados se equilibran con las cantidades extraídas de la atmósfera: el calentamiento aún puede limitarse a 1,5 grados C en el transcurso de este siglo.

El documento de casi 4.000 páginas, que cita más de 14.000 estudios, es la primera evaluación importante del IPCC sobre el estado de la ciencia climática desde 2013. La certeza del informe se basa no solo en una mejor comprensión del sistema climático de la Tierra sino también en investigaciones sobre su pasado climático. Los datos de corales, anillos de árboles, núcleos extraídos de hielo o sedimentos marinos y otras fuentes permiten a los investigadores del paleoclima como Cobb mirar más allá de los registros modernos y los mundos antiguos, generando conocimientos cruciales para la ciencia y los pronósticos climáticos de hoy. Científico americano habló con Cobb sobre el papel de los datos del paleoclima en el perfeccionamiento del nuevo informe del IPCC y la importancia de proporcionar un contexto para el calentamiento actual de la Tierra.

[An edited transcript of the interview follows.]

¿Por qué es importante mirar nuestro pasado climático?

Dado que los registros climáticos de mediciones instrumentales a menudo solo se remontan a 50 años, a veces tal vez 100 o 150, realmente no podemos capturar toda la amplitud de la variabilidad natural en el sistema climático de la Tierra. Lo que podemos hacer con los archivos del paleoclima es extender ese registro en el tiempo. Ahora tenemos suficientes registros en muchos sitios en el mundo para hacer promedios a gran escala, del tipo que nos permite hacer comparaciones directamente con lo que está sucediendo hoy en todo el planeta. Es importante proporcionar ese contexto para la rapidez con la que están cambiando las cosas hoy y lo inusual que es.

¿Cómo se utilizó la investigación del paleoclima en este nuevo informe?

La investigación sobre el paleoclima ha sido parte de todas las evaluaciones del IPCC desde la primera en 1990. La diferencia aquí es que, en lugar de ser relegada a su propio capítulo, hay un intento de integrar estas líneas de evidencia en todos los aspectos del informe. Los científicos del clima de todas las disciplinas ahora comprenden la riqueza de la información disponible de las fuentes del paleoclima. El campo ha madurado en las últimas décadas para entregar información cuantitativa que se presta a los tipos de análisis cuantitativos que son más comunes en los estudios del cambio climático actual.

¿Existe algún precedente en el registro geológico de los cambios climáticos que estamos viendo hoy?

Es interesante observar una época de hace unos 125.000 años, durante el último período interglacial. Nuestras mejores estimaciones de los aumentos de temperatura durante ese intervalo son de uno a dos grados Celsius, no muy diferente de donde estamos estacionados hoy, aproximadamente un grado C más cálido que en la época preindustrial. En aquel entonces, los aumentos fueron impulsados ​​por cambios en la órbita de la Tierra con respecto al sol, y el calentamiento se mantuvo durante el tiempo suficiente durante muchos miles de años para provocar el derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia, lo que elevó el nivel global del mar entre cinco y diez metros. Estos números son grandes signos de exclamación sobre dónde ha estado nuestro planeta en un pasado geológico no muy lejano y hacia dónde nos dirigimos a largo plazo, ya que la Tierra responde plenamente a los niveles de calentamiento en los que ya estamos.

Sin embargo, ninguno de los períodos cálidos pasados ​​de la Tierra es un análogo apropiado de lo que estamos viendo hoy. Las tasas de lo que estamos emprendiendo en este momento tienden a distinguir el cambio climático actual de los cambios pasados ​​de esta magnitud que han ocurrido durante escalas de tiempo mucho más largas y son causados ​​por factores climáticos naturales.

  El gráfico muestra el cambio en la temperatura de la superficie global reconstruida desde el 1 d.C. hasta el 2000 y observada desde 1850 hasta 2020.
Crédito: Amanda Montañez; Fuente: Cambio climático 2021: la base de la ciencia física: resumen para responsables de políticas. Grupo de Trabajo 1 del Sexto Informe de Evaluación del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático. Prensa de la Universidad de Cambridge (en prensa)

La sensibilidad climática es esencialmente la cantidad de calentamiento que se produce por unidad de aumento de dióxido de carbono en la atmósfera. Una mayor sensibilidad climática significa más calentamiento para un CO dado2 aumentar y viceversa. Es una de las incertidumbres de los impactos de las emisiones futuras, pero este informe ha reducido su rango de manera significativa, en relación con los informes anteriores.

La ciencia del paleoclima puede contribuir a esta conversación sobre la sensibilidad climática al analizar la respuesta de la temperatura a los cambios pasados ​​en el CO2, basado en datos que describen las condiciones climáticas pasadas del planeta.

Por ejemplo, mi colega Jessica Tierney en la Universidad de Arizona ha trabajado duro para compilar una base de datos global de temperaturas del último período glacial, hace unos 20.000 años, y lo usó para hacer estimaciones del enfriamiento global durante ese tiempo. Sabemos CO2 muy bien, así que con esos dos números, ella y sus coautores pudieron calcular estimaciones de la sensibilidad climática.

El informe pronostica que incluso si logramos limitar el calentamiento a 1,5 grados C, el nivel del mar seguirá subiendo hasta el 2050. ¿Por qué?

Este calentamiento que hemos horneado en la atmósfera hasta la fecha ya se ha infiltrado en el interior de las capas de hielo. El ajuste al exceso de calor que hemos causado, y que causaremos, se imprimirá en el lento y continuo derretimiento de estas enormes capas de hielo durante siglos y quizás milenios por venir.

La buena noticia es que si promulgamos reducciones profundas y sostenidas en las emisiones de gases de efecto invernadero en este momento, veremos los beneficios de eso a finales de este siglo en forma de tasas reducidas o magnitudes de aumento del nivel del mar. ¿Dónde queremos que aterrice el nivel del mar? ¿Y queremos conceder el mayor tiempo posible a las generaciones futuras para que se adapten? Esas son preguntas a las que nos enfrentamos en esta década y la próxima.

¿Hay otros procesos ahora esencialmente “bloqueados” durante períodos de tiempo prolongados?

En general, los impactos oceánicos tardarán más en revertirse. Un impacto importante es la acidificación del océano, la firma del carbono almacenado en el océano. Ya hemos alterado la química de la capa superior del océano hasta los 2.000 metros, casi la mitad de su profundidad en algunos lugares. El carbón no saldrá mágicamente de una vez; saldrá como estos altos CO2 las aguas están expuestas en la superficie a una atmósfera más baja en CO2. Tenemos que esperar a que se produzca ese intercambio porque las aguas profundas deben volver a salir a la superficie. Será un proceso relativamente lento.

Eso no entra en conflicto con uno de los mensajes centrales del informe, que es que cuando alcancemos las emisiones netas cero, comenzaremos a ver una estabilización casi inmediata y perceptible, si no una reversión, en el calentamiento global mismo. Muchos impactos que están directamente relacionados con las temperaturas de la superficie global, como las olas de calor, podrían ser algunos de los primeros en responder.

¿Cómo podría la investigación del paleoclima continuar contribuyendo a nuestra comprensión del cambio climático?

Mirar hacia atrás en el registro del paleoclima puede ayudarnos a comprender cómo los grupos de extremos o ciclos han evolucionado en el pasado reciente y cómo podrían estar cambiando en respuesta al cambio climático. Cada vez es más evidente que estos enfoques son extremadamente relevantes para nuestro futuro climático. Podemos recurrir a archivos de extremos pasados, ya sean sequías, lluvias extremas, ciclones tropicales o ciclos climáticos naturales para comprender más sobre su variabilidad natural durante los últimos siglos y milenios. Un ejemplo son los eventos de El Niño, las fases cálidas de un ciclo climático natural que ocurre en el Océano Pacífico tropical. En los últimos 70 años, en realidad solo hemos visto un puñado: 10, más o menos. Pero al examinar el archivo paleoclimático de los eventos de El Niño, podemos analizar cientos durante los últimos milenios. El año pasado publicamos un documento que documentaba un aumento de la intensidad de El Niño en las últimas décadas, en comparación con el período preindustrial.

¿Hay ideas en las que podamos aprovechar el optimismo climático en estos días?

Me alivia un poco ver que el resto del mundo puede llegar a un nivel de conciencia que yo he tenido durante los últimos cinco a ocho años. Cuando tienes que estar al día con la ciencia para tu trabajo diario, la digieres en tiempo real. Ahora parece que se ha levantado un poco de peso, que al menos el resto del mundo sabe lo que hago en este momento. Eso es un gran alivio.

Espero que una nueva conciencia estimule el tipo de acción necesaria para recorrer ese camino de reducciones de emisiones profundas y sostenidas que limitarán el calentamiento y se reservarán el derecho a enfriar a finales de este siglo. Por eso estoy luchando.

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