Un invierno suave podría llevar a niveles récord de oxígeno en la cuenca de Bedford

Los niveles inusualmente bajos de oxígeno en la cuenca de Bedford este verano presentan un alto riesgo de que las aguas profundas de la cuenca se queden temporalmente sin oxígeno por primera vez, según un científico que monitorea la bahía interior adyacente al puerto de Halifax.

Doug Wallace dice que las condiciones “anóxicas” pasarían, pero son un presagio potencial del cambio climático, aunque no todos están de acuerdo en que la situación es terrible o inusual.

“Estamos comenzando a ver algunas cosas muy sorprendentes que creemos que están vinculadas ciertamente a las condiciones climáticas, pero también al cambio climático”, dijo Wallace, profesor de oceanografía química en la Universidad de Dalhousie en Halifax y Cátedra de Investigación de Canadá en Ciencia y Tecnología Oceánicas. .

También se desempeña como director científico de la Red de Respuesta, Predicción, Observación y Medio Ambiente Marino (MEOPAR). El centro de investigación ha recibido 53 millones de dólares de Ottawa para promover el estudio de las condiciones marinas canadienses.

El riesgo de condiciones anóxicas es una acumulación de gas sulfuro de hidrógeno (H2S) producido por la descomposición microbiana de la materia orgánica. El gas es tóxico para los peces y la mayoría de la vida marina.

Se trata de lo que no pasó en 2021

Un invierno suave significaba que el agua más fría y rica en oxígeno en la superficie no se hundía hasta el fondo de la cuenca. No hubo mezcla vertical o “volcado” este invierno.

“Creemos que es una situación extremadamente inusual”, dijo Wallace.

Tampoco se ha producido un flujo de agua en alta mar impulsado periódicamente hacia la cuenca por los vientos dominantes. Estos eventos de “intrusión” reponen el oxígeno.

El resultado en profundidad, dijo Wallace, son niveles de oxígeno de un tercio a la mitad de lo normal en este momento del año.

“Creemos que las implicaciones son que existe un riesgo potencialmente alto, un riesgo mucho más alto que quizás nunca antes”, dijo Wallace en una entrevista. “Y utilizo esas palabras con cautela porque hay que tener mucho cuidado de que el agua del fondo de Bedford Basin se vuelva anóxica, que carece de oxígeno”.

Sin una intrusión de Scotian Shelf para restablecer la columna de agua, los niveles cero de oxígeno en aguas profundas podrían ocurrir tan pronto como en agosto, dijo.

Un punto de vista contrario

El Departamento de Pesca y Océanos ha estado midiendo las condiciones desde 1992.

Andrew Cogswell renunció recientemente como director del Programa de Monitoreo de la Cuenca de Bedford después de siete años.

Él y Wallace tienen una diferencia colegiada sobre la rareza de lo que está sucediendo este año.

Cogswell está de acuerdo con que los niveles de oxígeno son inusualmente bajos este verano y que no ha habido intrusiones de primavera ni cambios de invierno este año.

Sin embargo, dijo que nada de eso es muy inusual.

En las partes más profundas de la cuenca, por debajo de los 60 metros, los niveles de oxígeno son de 1,5 mililitros por litro, lo que, según Cogswell, “no es atípico” en los últimos 22 años.

“Hemos visto que las condiciones de la cuenca en el fondo se vuelven anóxicas en el pasado, donde el oxígeno es esencialmente cero”, dijo. “Pero … en el otoño de este año, antes del invierno, es probable que veamos eventos de intrusión que aumentarán el oxígeno”.

Wallace no está de acuerdo, diciendo que condiciones similares prevalecieron en 2006 pero fueron menos extremas.

“No me queda claro que alguna vez se hayan observado aguas verdaderamente ‘anóxicas'”, dijo.

“Anoxia significa cero oxígeno y generalmente implica una acumulación medible de H2S. Esto es muy diferente de ‘hipoxia’, que es el término utilizado para las condiciones de bajo oxígeno. Las dos condiciones tienen diferentes implicaciones para la química y la vida animal y microbiana”.

Bedford Basin alcanzó los 22 ° C la semana pasada

No hay debate sobre las temperaturas en la cuenca de Bedford en 2021.

La superficie alcanzó los 22 ° C la semana pasada, hasta cuatro grados por encima del promedio, fuera de las variaciones normales y semanas antes del pico habitual de verano que suele ocurrir a fines de agosto, dijo Cogswell.

“Las temperaturas están aumentando en la superficie de la cuenca”, dijo. “Creo que han pasado el tiempo en respuesta al cambio climático. Con el aumento de las temperaturas, obviamente hay una disminución en la cantidad de oxígeno que el agua puede contener”.

Las temperaturas superficiales son variables y una temperatura superficial cálida récord puede desaparecer con unos pocos días de lluvia fría.

Wallace señala que las temperaturas del agua del fondo también están por encima de lo normal este verano.

“Otro indicio de que la mezcla no se extendió hasta el fondo”, dijo.

Oxígeno en Bedford Basin

Esto no es un problema en la capa superior porque las mareas mezclan las aguas superficiales en la cuenca de ocho kilómetros de largo y cinco kilómetros de ancho. La bahía cerrada está vinculada al puerto de Halifax en el acertadamente llamado Narrows.

A profundidades inferiores a los 30 metros, la mezcla es mucho menos frecuente. Los niveles muy bajos de oxígeno en la parte inferior no son infrecuentes, aunque generalmente ocurren más tarde en el año.

El fondo marino de la cuenca tiene 70 metros en su punto más profundo.

Wallace reconoce que la próxima intrusión repondrá la cuenca y no hay un registro a largo plazo que documente una tendencia.

Pero, dice, los inviernos más cálidos podrían hacer que el vuelco del invierno sea menos frecuente y que las condiciones anóxicas sean más probables en el futuro.

“Creo que lo que podría estar viendo aquí es esta idea de eventos extremos”, dijo. “Tienes un riesgo mayor o una probabilidad increíble de que se produzca un evento extremo que empuje al sistema a un nuevo estado donde normalmente no lo está. Así que esto sería consistente con ese tipo de idea de que a medida que avanzamos hacia un clima más cálido y más cálido o alterado clima, que aumenta la probabilidad de un evento extremo “.

Tanto Wallace como Cogswell están de acuerdo en que es necesario monitorear en la cuenca los impactos del cambio climático.

Si las condiciones anóxicas se vuelven más comunes, Wallace dice que los científicos y los gobiernos deben considerar qué sucede si se acumula sulfuro de hidrógeno y cómo podría dispersarse.

“Este no es un fenómeno nuevo a nivel mundial, pero todavía creo que es una gran sorpresa aquí”, dijo. “No creo que realmente esperáramos que esto suceda de esta manera, que la mezcla de invierno no suceda en absoluto y que el fondo de la cuenca se vuelva anóxico”.

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