¿Qué tan mala es la infraestructura de Estados Unidos, en realidad?

Si ha estado siguiendo las noticias en Washington últimamente, probablemente esté al tanto de la lucha en el Congreso para aprobar una propuesta de infraestructura bipartidista que invertirían $ 1.2 billones durante los próximos ocho años en una amplia gama de proyectos, desde reemplazar tuberías de agua de plomo y reparar carreteras y puentes hasta construir una red nacional de estaciones de carga de automóviles eléctricos y brindar acceso a Internet de banda ancha a los estadounidenses que no tienen eso.

El presidente Joe Biden, quien ha estado en el camino pronunciando discursos para promover el plan, dice que es fundamental asegurarse de que esto sea “un siglo americano“en el que Estados Unidos sigue liderando el mundo, en lugar de quedarse atrás de otras naciones. Los legisladores republicanos y otros se han mostrado reacios al precio de la propuesta”.

El alboroto tiene una cierta cantidad de déjà vu. El predecesor de Biden, Donald Trump, prometió gastar $ 1 billón para reconstruir las carreteras y puentes de la nación, y finalmente aumentó la cantidad propuesta a $ 2 billones. Pero los esfuerzos de su administración para promover planes fracasaron varias veces, hasta el punto de que el término “semana de la infraestructura” se convirtió en un eufemismo de futilidad.

Entonces, ¿qué es la infraestructura, de todos modos? ¿Cuánto de todas las cosas que llaman infraestructura necesitan ser reparadas o mejoradas, y por qué es tan tremendamente difícil para los políticos ponerse de acuerdo sobre cómo hacerlo?

La infraestructura es un término general para las diversas cosas importantes: carreteras, puentes, túneles, vías férreas, presas, edificios y sistemas que suministran agua y electricidad, por nombrar algunos, que nuestra civilización necesita para funcionar.

“Es el entorno construido que sustenta nuestras vidas”, Joseph Schofer explica. Es profesor de ingeniería civil y ambiental y decano asociado de la escuela de ingeniería de la Universidad Northwestern, que alberga “The Infrastructure Show”, un podcast en el que invitados autorizados discuten temas que van desde vías férreas hasta vías navegables interiores. “Si no tuvieras infraestructura, estarías sentado en un campo abierto, rezando para que llueva”.

Cuando el término infraestructura, una palabra francesa de origen latino, se puso de moda por primera vez a fines del siglo XIX, significaba la base o subestructura de un edificio, una carretera o una línea de ferrocarril, según Merriam Webster. No fue hasta después de la Segunda Guerra Mundial, cuando los países europeos comenzaron a construir una amplia gama de aeródromos, cuarteles, ferrocarriles, depósitos y otros proyectos para uso de las fuerzas de la OTAN, que el término adquirió un significado más amplio.

Boleta de calificaciones de infraestructura de Estados Unidos

Comparada con el mundo, la infraestructura de Estados Unidos no es terrible. De acuerdo a El Informe de Competitividad Global 2019, un cuadro de mando publicado por el Foro Económico Mundial, EE. UU. ocupó el puesto 13 entre 141 países en infraestructura general, pero aún obtuvo puntajes perfectos de 100 en varias medidas, incluida la conectividad vial, el acceso a la electricidad y la seguridad de su agua potable. La calidad de las carreteras obtuvo un 5,5 sobre 7.

¿Pero no debería ser mejor? El mismo informe, que evalúa anualmente los impulsores de la productividad y el crecimiento económico a largo plazo, clasificó a los EE. UU. En segundo lugar después de Singapur, teniendo en cuenta todos los factores.

La gente se ha estado quejando de que la infraestructura está en un estado lamentable durante décadas. A principios de la década de 1980, el libro “América en ruinas” advirtió que el gasto en proyectos de obras públicas estaba disminuyendo y que las “instalaciones públicas” del país se estaban desgastando más rápido de lo que estaban siendo reemplazadas. Uno de sus coautores, Pat Choate, advirtió al Congreso que uno de cada cinco puentes de EE. UU. Necesitaba una revisión importante o una reconstrucción total, y que la ciudad de Nueva York estaba perdiendo 100 millones de galones (378 millones de litros) de agua al día porque de líneas de agua envejecidas, según un Cuenta del New York Times de su testimonio.

Las boletas de calificaciones no han mejorado mucho desde entonces. En 2015, el Institución Brookings advirtió que China estaba invirtiendo de cuatro a cinco veces más que Estados Unidos en el mantenimiento y mejora de su infraestructura, y que Canadá, Australia, Corea del Sur y los países europeos también estaban gastando significativamente más.

Y en 2021, el Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles le dio a los Estados Unidos un C-menos para el estado de la infraestructura en todo el país. Advirtió que el 43 por ciento de las carreteras y carreteras de EE. UU. Estaban en condiciones “malas o mediocres”, y que más de 46.000 de los puentes del país estaban en tan pésimas condiciones que se necesitarían otros 50 años solo para completar todas las reparaciones necesarias actualmente. Los diques y los sistemas de aguas pluviales que protegen a muchas comunidades de las inundaciones obtuvieron una calificación D.

Los sistemas de transporte público obtuvieron una D-menos, con casi uno de cada cinco vehículos de transporte y el 6 por ciento de las vías, túneles y otras instalaciones en malas condiciones. Los sistemas de agua potable de la nación pierden suficiente H2O cada día para llenar más de 9,000 piscinas, a pesar de que cada año se reemplazan 12,000 millas (19,312 kilómetros) de tuberías de agua. Las redes eléctricas estaban en un estado algo mejor, pero aún peligrosamente vulnerables al mal tiempo, con 638 cortes de transmisión en un período reciente de cuatro años.

“La libreta de calificaciones de la ASCE sobre infraestructura ha sido mala durante años, por lo que esto no es nada nuevo”, Anthony J. Lamanna, un profesor de ingeniería y experto en construcción de la Universidad Estatal de Arizona, explica por correo electrónico. “Lo hemos visto venir”.

Cómo Estados Unidos consiguió este camino

Hay múltiples razones por las que la infraestructura de EE. UU. No está en la forma que debería.

La primera, simplemente, es que las carreteras, puentes y otras piezas de infraestructura están diseñadas para tener una vida útil e inevitablemente, sus partes comienzan a desgastarse. “Cuanto más tiempo diseñe algo para que dure, más caro será construirlo”, dice. “Entonces, es una compensación”. Caso en cuestión: los puentes que forman parte del Sistema de carreteras interestatales, que comenzó a construirse durante la administración de Dwight D. Eisenhower, hace más de seis décadas. “Entonces, nos estamos acercando al final de la vida útil de algunos de los puentes”, dice Lamanna. “De hecho, estamos más allá de eso en algunos casos”.

Otro problema es que gran parte de la infraestructura del país está controlada por el sector público y su mantenimiento es apoyado por los contribuyentes. Gran parte del financiamiento para el mantenimiento de carreteras y puentes, por ejemplo, proviene de los impuestos federales y estatales a la gasolina, y aumentar los impuestos es políticamente riesgoso para los funcionarios electos, a pesar de que los autos de bajo consumo de combustible de hoy en día recorren más millas y se desgastan más. desgarro en las carreteras – por galón de gasolina.

Además, existe un poderoso desincentivo para que los políticos que se enfrentan a la reelección gasten dinero en el mantenimiento y la renovación de la infraestructura existente, en lugar de invertirlo en nuevos proyectos brillantes que impresionarán a sus electores. “¿Cuándo fue la última vez que asistió a la ceremonia de inauguración de una estación de tránsito rehabilitada o una carretera reconstruida?” pregunta Schofer.

Y lo que agrava el dilema es que, si bien las carreteras y los puentes están a la vista, otras partes de la infraestructura de la nación son en gran parte invisibles, es decir, hasta que se rompen. “No puedo ver las líneas de agua y alcantarillado, pero las necesito”, explica Schofer. “Esa es una desventaja del sistema de infraestructura civil en los Estados Unidos. Las cosas funcionan tan bien y las fallas masivas son tan raras que la gente dice: ‘¿Por qué deberían cobrarme más impuestos? Funciona bien’. “

El problema, por supuesto, es que si el gasto en mantenimiento y renovaciones se pospone demasiado tiempo, los activos de infraestructura comienzan a mostrar su antigüedad o, de lo contrario, no pueden mantenerse al día con los aumentos de la demanda. Esa es una de las razones por las que a menudo hay un contraste en la condición de la infraestructura controlada públicamente y los activos de propiedad privada, como la red ferroviaria de carga, donde los propietarios entienden que sus ganancias dependen del mantenimiento regular. “No pueden permitirse un fracaso”, dice Schofer.

“No estamos gastando lo suficiente, no estamos gastando estratégicamente y no estamos gastando de una manera enfocada”, explica Schofer.

Arreglando la infraestructura de Estados Unidos

Una solución propugnada por Liga Nacional de Ciudades y otros es poner más activos de infraestructura en manos de asociaciones público-privadas, también conocidas como P3. Una empresa del sector privado asumirá el financiamiento, la construcción y el mantenimiento a largo plazo de un activo de infraestructura, con los costos distribuidos a lo largo de la vida del activo, y el gobierno lo pagará a través de tarifas o impuestos al usuario, que retiene la propiedad real de el activo. (Aquí hay un artículo de Government Technology, una publicación comercial, sobre cómo funciona el modelo P3).

Lamanna tiene otra idea para mejorar la infraestructura. “Sin ponernos demasiado políticos, sería fantástico si tuviéramos más ingenieros en el gobierno”, dice. A Informe del Servicio de Investigación del Congreso de 2021 señala que hay solo ocho ingenieros en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos y uno en el Senado, en comparación con los 144 miembros de la Cámara y los 50 senadores que tienen títulos en derecho.

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