El marketing de alimentos no es un juego de niños

La mayoría de la gente estaría de acuerdo en que proteger a los niños debería ser nuestra máxima prioridad.

Los anuncios de productos alimenticios azucarados destinados a los niños se han impugnado durante años. Algunos países incluso han optado por prohibirlos de una forma u otra. El Reino Unido, el último país en hacerlo, ahora prohíbe la publicidad televisiva de productos alimenticios con alto contenido de grasa, sal y azúcar entre las 5:30 a.m. y las 9 p.m.

Canadá ha intentado anteriormente regular la publicidad dirigida a los niños. El Proyecto de Ley S-228, conocido como Ley de Protección de la Salud de los Niños, se introdujo para restringir la comercialización de alimentos y bebidas con alto contenido de sal, grasas saturadas y azúcar de niños menores de 12 años.

Sin embargo, el proyecto de ley nunca vio la luz debido a las elecciones de 2019. Aunque el Parlamento no ha hecho nada desde entonces, Health Canada ha proporcionado orientación a la industria y actualmente está revisando las nuevas reglas del Reino Unido.

Mientras tanto, nuestra propia industria alimentaria acaba de publicar un código para la publicidad responsable de productos alimenticios y bebidas dirigida a los niños. Una coalición, que incluye a la mayoría de los principales procesadores y restaurantes de Canadá, ha optado por no esperar a que Ottawa apruebe la legislación. El anuncio menciona que el código excede las recomendaciones de Health Canada.

Tal vez, pero muchos canadienses se muestran escépticos ante las propuestas de autorregulación de la industria. Cuando se trata de salud pública, los canadienses tienden a confiar más en los gobiernos que en la industria.

Desarrollo cognitivo

Existe evidencia científica detrás del deseo de que el marketing no se dirija a los consumidores jóvenes. Los avances recientes en neurociencia han demostrado que el nivel de desarrollo cognitivo en los niños pequeños les impide tomar decisiones racionales cuando ven anuncios y puede distorsionar su juicio.

Sin embargo, el marketing es precisamente para crear deseos. Muchos países han reconocido este problema y desde entonces han adoptado regulaciones para la industria. México, Irán, Chile y muchos países europeos han regulado las prácticas de comercialización de alimentos.

Según Statistics Canada, casi un tercio de los niños canadienses tienen sobrepeso o son obesos.

Muchos sospechan que el número de niños obesos en Canadá ha aumentado en los últimos meses. Durante la pandemia, los cierres y las medidas sanitarias han mantenido a muchos niños alejados del deporte y la actividad física organizada, lo que ha tenido consecuencias negativas en la salud de nuestros jóvenes.

Este es un desafío que nuestros tomadores de decisiones deberán tener en cuenta, ya sea que regulen o no la publicidad dirigida a los niños.

Pero este tipo de regulación no es tan simple como podría pensar. Primero, la televisión no es el medio por el cual la mayoría de los niños digieren la información en estos días. Los servicios de transmisión por Internet y las redes sociales son los principales vehículos que muchos de nosotros usamos en la actualidad. Puede ser difícil regular algo en estas plataformas.

En 1980, Quebec prohibió la publicidad de juguetes y alimentos para niños menores de 13 años en medios impresos y electrónicos. Esta prohibición ha tenido resultados mixtos ya que muchas personas ven contenido de medios transmitido fuera de Quebec.

Además, las empresas de alimentos ahora están publicitando a niños mayores, lo que dificulta el cumplimiento del umbral de 13 años en muchos contextos sociales y comerciales.

Gigantes extranjeros

El proyecto de ley C-10, que busca actualizar la Ley de Radiodifusión de Canadá, le habría dado a Ottawa más poder para regular los servicios de transmisión más populares, como Amazon Prime, Disney Plus y Netflix.

Se esperaría que todos siguieran todas las reglas, como ocurre actualmente con las emisoras tradicionales como CTV, Global y estaciones de radio privadas. Sin todo esto, regular el contenido de muchos medios será difícil, si no imposible.

Pero a medida que se acercan las elecciones, el proyecto de ley C-10 podría sufrir la misma suerte que el proyecto de ley S-228 y nunca ver la luz del día.

Más allá de la regulación, sigue siendo una de las herramientas más poderosas que tenemos para una alimentación saludable: la educación. No son los niños los que compran estos productos, sino los padres.

Dado que los niños son muy vulnerables, los padres deben seguir actuando como custodios de refrigeradores y armarios en sus hogares. Cuando se trata de comida, nuestra mejor defensa es la paternidad responsable.

Con el tiempo, como sociedad, decidimos qué está bien y qué está mal pidiendo a los gobiernos que actúen. Este podría muy bien ser el caso de la publicidad equivocada de la industria alimentaria dirigida a los niños. Pero mientras tanto, dado que la industria indudablemente ha reconocido que tenemos un problema para publicar su propio código para limitar la publicidad a los niños, debemos intentar actuar. Pero Ottawa ciertamente debería advertir a la industria. No hay nada más precioso en nuestras comunidades que nuestros niños.