Un láser espacial muestra cómo será el aumento catastrófico del nivel del mar

Un espacio real el láser está navegando a 300 millas sobre su cabeza en este momento. Lanzado en 2018, el satélite ICESat-2 de la NASA incluye un instrumento lidar, el mismo tipo de tecnología que permite que los autos autónomos vean en tres dimensiones al rociar láseres a su alrededor mientras ruedan por la calle y analizar la luz que rebota. Pero en lugar de trazar un mapa de una carretera, ICESat-2 mide la elevación de la superficie de la Tierra con extrema precisión.

Aunque este láser espacial no significa ningún daño, presagia una catástrofe. Hoy en la revista Comunicaciones de la naturaleza, científicos describir cómo utilizaron los nuevos datos lidar de ICESat-2 para mapear la tierra del planeta que se encuentra a menos de 2 metros sobre el nivel del mar, lo que lo hace vulnerable al aumento del nivel del mar. Combinando estos datos con cifras de población, calcularon que 267 millones de personas viven actualmente en estas áreas de riesgo. Suponiendo un aumento del nivel del mar de 1 metro para el año 2100, proyectan que 410 millones de personas finalmente vivirán en una zona afectada. Los países asiáticos como Bangladesh e Indonesia son particularmente vulnerables, pero Estados Unidos y Europa tampoco tendrán escasez de poblaciones en riesgo.

“Creemos firmemente que si el mundo va a poder hacer frente al aumento del nivel del mar y conservar la naturaleza en las zonas costeras, ese es un aspecto importante, se debe conocer la elevación”, dice la autora principal del estudio, Aljosja Hooijer, experta en riesgo de inundaciones en la Universidad Nacional de Singapur y Deltares, un instituto de investigación de los Países Bajos.

Las estimaciones del artículo, enfatiza Hooijer, son conservadoras en muchos niveles. Por un lado, lo hicieron sin teniendo en cuenta el crecimiento explosivo de la población en las ciudades del mundo, debido a las incertidumbres involucradas en el cálculo de adónde se trasladará la gente. Actualmente, el 55 por ciento de la población del planeta vive en áreas urbanas, lo que los proyectos de las Naciones Unidas aumentará al 68 por ciento para 2050. Pero esto no se desarrollará de manera uniforme: las poblaciones de ciertas ciudades pueden aumentar más rápido que otras, o incluso disminuir.

“El trabajo llena un vacío muy grande que tenemos en este momento”, dice el geofísico de la Universidad Estatal de Arizona, Manoochehr Shirzaei, quien estudia el aumento del nivel del mar pero no participó en esta nueva investigación. Los científicos tienen buenas modelos del aumento del nivel del mar, agrega Shirzaei, “pero cuando desea cuantificar el riesgo de inundación, también debe conocer la elevación. Y eso es una gran incógnita “.

Anteriormente, los investigadores usaban un radar satelital para mapear las elevaciones. Funciona con el mismo principio que el lidar, solo que rebota el radar del suelo en lugar de un láser. “El problema con el radar es que no puede penetrar la vegetación, solo un poco”, dice Hooijer. “Se queda atascado en algún lugar entre el dosel y la superficie del suelo, y la medida de elevación que obtienes está en algún punto intermedio”. Los láseres, por otro lado, penetran fácilmente en la vegetación, dando una medición más precisa. (Es posible que haya escuchado sobre cómo los científicos están usando lidar para ver a través de los árboles de la selva amazónica y mapa ruinas antiguas escondido debajo.)

Hooijer descubrió que el 72 por ciento de la población que estará en riesgo de inundación vivirá en los trópicos. Asia tropical por sí sola representará el 59 por ciento del área de riesgo, porque la región es particularmente baja. “Es un gran problema para los países desarrollados, para Europa y para los Estados”, dice Hooijer. “Pero si miras la hoja de ruta, ¿quiénes son las personas que van a sufrir más y probablemente las más pronto? Son personas pobres, en su mayoría que viven en zonas subdesarrolladas. No se le presta mucha atención, que este es realmente el punto caliente. Y nosotros mismos nos sorprendieron los números “.

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Hay otro problema: además de lidiar con la invasión del agua de mar en sus costas, algunas ciudades también se están hundiendo. El hundimiento de la tierra es un fenómeno en el que el suelo se compacta, generalmente debido a la extracción excesiva de agua subterránea. Las ciudades costeras son particularmente propensas a hundirse debido a su geología, ya que históricamente han surgido centros urbanos donde los ríos se encuentran con el mar. Durante milenios, un río habría depositado capa sobre capa de arcilla y la ciudad habría crecido sobre él. Pero a medida que la metrópoli se nutre del acuífero subyacente, esta arcilla se derrumba como una botella de agua vacía y la ciudad puede seguirla. Cuanto más crece un centro urbano, más gente necesita hidratarse, lo que aumenta la tasa y la gravedad del hundimiento.

El modelo de Hooijer tiene en cuenta el hundimiento, pero utiliza una tasa uniforme de pérdida de elevación (medio centímetro por año) en todo el mundo en lugar de calcular la tasa para cada línea de costa por sí misma. Eso no sería factible. Aún así, los investigadores saben que algunas áreas se están hundiendo mucho más rápido que eso: en partes de Yakarta, por ejemplo, la tierra se está hundiendo hasta 10 pulgadas por año. Para 2050, el 95 por ciento del norte de Yakarta podría estar bajo el agua, porque la elevación de la tierra está disminuyendo mientras aumenta el nivel del mar. El problema es tan grave que Indonesia está planeando trasladar su capital fuera de la ciudad.

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