La NASA analiza el sistema delta de Luisiana y observa los pronósticos mundiales

MIKE ISLAND, Luisiana (AP) – La erosión, el hundimiento de la tierra y el aumento del mar por el cambio climático han acabado con los bosques de Luisiana donde un jefe nativo americano de 41 años jugaba cuando era niño. No muy lejos, en el sistema del delta del río Mississippi, los estudiantes de secundaria pueden pararse en islas que surgieron el año en que nacieron.

La NASA está utilizando sistemas aerotransportados de alta tecnología junto con barcos y trabajos de excavación de lodo en las islas para un estudio de cinco años y $ 15 millones de estas áreas adyacentes de Luisiana. Uno está enganchado a un río y crece; el otro está desconectado y agonizante.

Científicos de la NASA y media docena de universidades desde Boston hasta California tienen como objetivo crear modelos informáticos que se puedan usar con datos satelitales para permitir que los países de todo el mundo aprendan qué partes de sus deltas menguantes pueden apuntalarse y cuáles han perdido la esperanza.

“Si tienes que elegir entre salvar un área y perder otra en lugar de perder todo, quieres saber dónde poner tus recursos a trabajar para salvar el sustento de todas las personas que viven allí”, dijo el científico principal Marc Simard del Jet de la NASA. Laboratorio de propulsión.

Mientras que los océanos aumentan debido al cambio climático, la mundo río deltas – hogar de viveros de mariscos y más de 300 millones de personas — están hundirse y encogerse.

Para averiguar dónde apuntalar los deltas moribundos, la NASA está estudiando agua que entra y sale de las cuencas de Atchafalaya y Terrebonne de Luisiana, sedimentos transportados por ella y plantas que pueden ralentizar el flujo, atrapar sedimentos y extraer carbono del aire.

Luisiana posee el 40% de los humedales del país, pero son desapareciendo rapido – Desde la década de 1930 se han perdido aproximadamente 2,000 millas cuadradas (5,180 kilómetros cuadrados) del estado. Esa es alrededor del 80% de las pérdidas de humedales del país, según el Servicio Geológico de EE. UU.

Utilizando dos tipos de radar y un espectrómetro que mide más colores de los que el ojo humano puede distinguir, los aviones de la NASA a gran altitud han estado recopilando información como la altura del agua, la pendiente, los sedimentos y los tipos y densidad de plantas. Algunas medidas son tan precisas como un par de centímetros (menos de una pulgada).

En barcos e islas científicos y estudiantes de todo el país toman muestras y miden todo, desde corrientes hasta diámetros de árboles. Sus hallazgos se utilizarán para calibrar los instrumentos aerotransportados.

“He estado trabajando aquí 15 años, y una de las partes más difíciles de trabajar en un delta es que solo puedes tocar una pequeña parte a la vez y entender una pequeña parte a la vez”, dijo Robert Twilley. , profesor de oceanografía y ciencias costeras en la Universidad Estatal de Louisiana. “Ahora tenemos la capacidad de trabajar con la NASA para comprender todo el delta”.

El río Mississippi drena el 41% de los Estados Unidos continentales, recolectando 150 millones de toneladas (130 millones de toneladas métricas) de sedimento por año. Pero, en gran parte debido a los diques de prevención de inundaciones, la mayoría de los sedimentos se disparan hacia el Golfo de México en lugar de asentarse en los humedales.

“Los deltas son los bebés de la escala de tiempo geológica. Son muy jóvenes y frágiles, en un delicado equilibrio de hundimiento y crecimiento ”, afirma la NASA en el sitio web del proyecto Delta-X.

En tiempo geológico, joven significa miles de años. En esa escala, el delta del lago Wax de Luisiana está dando sus primeros respiros. Data de 1942, cuando el Cuerpo de Ingenieros del Ejército cavó una salida en el lago para reducir las amenazas de inundaciones en Morgan City, a unas 20 millas (32 kilómetros) de distancia. Los sedimentos del río Atchafalaya llenaron el lago y luego comenzaron a crear islas en el Golfo.

Las nuevas islas están llenas de sauces negros y, en primavera, algas marinas hasta los muslos cubiertas con pequeñas flores amarillas.

Los humedales más antiguos en las áreas inspeccionadas por aviones Delta-X son más diversos, su suelo es rico en humus de generaciones de plantas. A lo largo de cerca de Hog Bayou, empavesados ​​azules y tangaras escarlatas se lanzan a través de las ramas de magnolia y los eslizones trepan por los árboles. En los pantanos, las águilas pescadoras anidan sobre cipreses calvos y los caimanes flotan en el agua debajo.

Además de trabajar en LSU, Twilley ha gastado unos nueve años como director ejecutivo de Louisiana Sea Grant College Program, que utiliza Wax Lake Delta como un salón de clases para estudiantes de secundaria y preparatoria.

“Tomamos a los niños y los hacemos pararse en una tierra que se formó el año en que nacieron”. Dijo Twilley.

Por el contrario, la cuenca adyacente de Terrebonne se está reduciendo tan rápidamente que el gobierno está pagando para mudarse la banda Isle de Jean Charles de indios Biloxi-Chitimacha-Choctaw de una isla que se desvanece a un terreno más alto.

Esa banda no es el único grupo de nativos americanos que pierde terreno.

“Las áreas boscosas por las que solíamos correr cuando éramos niños, están muertas”, dijo el jefe Shirell Parfait-Dardar de la banda Grand Caillou / Dulac de indios Biloxi-Chitimacha, con base a menos de 50 millas (80 kilómetros) de Wax. Delta del lago.

Los “bosques fantasma” son comunes en los deltas degradantes donde el agua salada se entromete a medida que la tierra se hunde y se erosiona, dijo Twilley de LSU.

Luisiana está considerando dos proyectos que desviarían el sedimento del río Atchafalaya para construir terrenos en la cuenca Terrebonne, pero falta más de un año para tomar una decisión, según la Autoridad de Conservación y Restauración Costera del estado.

El estudio de Delta-X se vuelve francamente granular. Un equipo del Instituto de Tecnología de California que estudia cómo el sedimento se mueve y se deposita en la Tierra y otros planetas analizará las cantidades de sedimento en muestras de agua de marea alta y baja, dividiendo las partículas en aproximadamente 100 tamaños.

Una forma en que los investigadores de LSU miden cuánta tierra ha sido formada por sedimentos consiste en rociar el suelo con polvo de feldespato blanco.

Regresan para ver cuán profundamente está enterrado por nuevos sedimentos. Lo hacen inyectando nitrógeno líquido en tubos huecos para congelar la suciedad y la suciedad a su alrededor. Cuando se levantan los tubos, las “paletas heladas” muestran un anillo blanco. Miden desde allí hasta arriba.

En la cuenca de Terrebonne, tal sedimentación no puede mantenerse al día con el hundimiento y el aumento del nivel del mar. “Por lo tanto, los humedales básicamente se ahogan”, dijo Twilley.

Los aviones y los barcos salieron en marzo y abril y volverán a salir en otoño para una segunda serie de mediciones. Y dos satélites internacionales son programado por lanzamiento el próximo año, cada uno con uno de los dos tipos de radares utilizados en Luisiana.

Para medir cómo las plantas afectan el movimiento del agua, longitudes de onda largas de Radar de banda L puede medir los cambios en el nivel del agua en canales abiertos y con vegetación, dijo Simard de la NASA. Y el radar de banda Ka de alta frecuencia puede medir la altura de la superficie de aguas abiertas, mostrando cómo se inclina y hacia dónde se mueve.

“Todas las herramientas que están aportando son realmente impresionantes”, dijo el geólogo sedimentario de la Universidad de Indiana Douglas Edmonds, que no forma parte del proyecto pero ha trabajado con muchos de los investigadores.

“El proyecto en sí mismo está señalando una cuestión realmente esencial para muchos deltas en todo el mundo: cómo se forma esta tierra deltaica y qué procesos se la llevan”, dijo.

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Siga a Janet McConnaughey en Twitter: @JanetMcCinNO

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