SpaceX ignoró las advertencias de último minuto de la FAA antes del lanzamiento de Starship en diciembre

Minutos antes del despegue, SpaceX de Elon Musk ignoró al menos dos advertencias de la Administración Federal de Aviación de que el lanzamiento de su primer prototipo de nave espacial a gran altitud en diciembre pasado violaría la licencia de lanzamiento de la compañía, los documentos confidenciales y las cartas obtenidas por El borde show. Y mientras SpaceX estaba bajo investigación, le dijo a la FAA que el software de la agencia era una «fuente de frustración» que se ha «demostrado que es inexacto en ocasiones o demasiado conservador», según los documentos.

La violación de SpaceX de su licencia de lanzamiento fue «inconsistente con una fuerte cultura de seguridad», dijo el jefe de la división espacial de la FAA, Wayne Monteith, en una carta a la presidenta de SpaceX, Gwynne Shotwell. “Aunque el informe afirma que todas las partes de SpaceX creían que tal riesgo era lo suficientemente bajo para cumplir con los criterios regulatorios, SpaceX utilizó métodos analíticos que parecían haber sido desarrollados apresuradamente para cumplir con una ventana de lanzamiento”, continuó Monteith.

Las infracciones de lanzamiento son raras en la industria, incluso cuando los contratistas privados se han hecho cargo del trabajo que alguna vez fue del gobierno de EE. UU. Solo. SpaceX ocupa una posición particularmente dominante, ya que ahora es el único viaje de la NASA a la Estación Espacial Internacional y a la Luna. Los documentos obtenidos exclusivamente por El borde muestran cómo SpaceX priorizó la velocidad sobre la seguridad cuando se lanzaba en su propia zona de juegos privada de cohetes. En última instancia, la FAA no sancionó a SpaceX y, menos de dos meses después, SpaceX reanudó los vuelos en Boca Chica, Texas.

Para Musk, el CEO de SpaceX que estuvo en el lugar el día del lanzamiento de SN8, la violación es una de las últimas disputas con los reguladores que supervisan sus empresas. Después de llegar a un acuerdo con la Comisión de Bolsa y Valores en 2018 sobre un intento de privatizar Tesla, se le dijo a Musk que sus tweets sobre la compañía necesitaban la aprobación de un abogado. Poco después, continuó 60 minutos decir que nadie estaba aprobando sus tweets; la SEC lo llevó de regreso a los tribunales, aunque los tuits de Musk han continuado causando asombro sin consecuencias aparentes. En 2020, la fábrica Fremont Tesla de Musk violó las órdenes de seguridad locales, desafiando la orden de quedarse en casa del gobierno local para superar la pandemia. Musk se burló de los funcionarios locales, invitándolos a venir a arrestarlo.

SpaceX salió relativamente ileso de la violación del lanzamiento de diciembre. Desde entonces, la compañía ha ganado un contrato de 2.900 millones de dólares para poner a los astronautas de la NASA en un vuelo de Starship a la Luna en 2024, el primer y único contrato de este tipo en medio siglo.

Ni SpaceX ni Musk han comentado públicamente sobre la violación de SN8. SpaceX no respondió a una solicitud de comentarios. La FAA confirmó la violación luego de un informe de El borde en Enero. Pero un informe confidencial de cinco páginas de SpaceX y las cartas entre Shotwell y Monteith revelan lo que los empleados de SpaceX sabían antes del despegue y detallan cómo respondió la compañía a su violación después.

SpaceX intentó por primera vez lanzar SN8 en el campus de SpaceX en el sur de Texas Starship el 8 de diciembre con la aprobación de la FAA, pero no lo logró debido a un problema con el motor. El día del lanzamiento el 9 de diciembre, cuando las condiciones climáticas cambiaron, estuvo lleno de reuniones ad hoc entre los empleados de la compañía y los funcionarios de la FAA, quienes rechazaron repetidamente el clima de SpaceX y los datos de modelos de lanzamiento que pretendían mostrar que SN8 era seguro para volar, según un SpaceX de cinco páginas informe. No estaba claro qué papel, en su caso, jugó el propio Musk en la decisión de lanzar SN8.

SpaceX ignoró las advertencias de último minuto de la FAA antes del lanzamiento de Starship en diciembre

El prototipo de nave espacial SN8 de SpaceX despega con éxito en violación de su licencia de lanzamiento.
GIF: SpaceX

Los modelos de la FAA mostraron que si el cohete explotaba, su onda de choque podría verse reforzada por diversas condiciones climáticas como la velocidad del viento y poner en peligro las casas cercanas. Mientras un nuevo reloj de cuenta regresiva de lanzamiento estaba en marcha, SpaceX pidió a la FAA que renunciara a este umbral de seguridad a la 1:42 p.m., pero la FAA rechazó la solicitud una hora después. SpaceX detuvo el reloj de cuenta regresiva.

El director de operaciones de lanzamiento de SpaceX, cuyo nombre no se proporcionó en el informe, reinició el reloj de cuenta regresiva de lanzamiento poco después. El informe decía que el director tenía «la impresión de que» los datos de SpaceX eran suficientes. Pero ese no fue el caso. A medida que el reloj de lanzamiento contaba regresivamente, el personal de SpaceX en la reunión avanzó poco: 15 minutos antes del despegue, «la FAA informó a SpaceX que los datos meteorológicos proporcionados no eran suficientes». El mismo riesgo de seguridad permaneció, y SN8 no fue autorizado para su lanzamiento.

Los empleados de SpaceX abandonaron la reunión de la FAA para dirigirse a la sala de control de lanzamiento de la compañía antes del lanzamiento de SN8. Minutos antes del despegue, un inspector de seguridad de la FAA hablando por una línea telefónica abierta advirtió al personal de SpaceX en la sala de control de lanzamiento que un lanzamiento violaría la licencia de lanzamiento de la compañía. El personal de SpaceX ignoró la advertencia porque «asumieron que el inspector no tenía la información más reciente», dijo el informe de SpaceX.

SpaceX lanzó el cohete de todos modos. El prototipo SN8 revestido de acero voló más de seis millas sobre las instalaciones privadas de cohetes de la compañía en la costa de Boca Chica, Texas, y se hizo añicos al aterrizar. No se reportaron heridos ni daños en viviendas.

SpaceX ignoró las advertencias de último minuto de la FAA antes del lanzamiento de Starship en diciembre

SN8 muere en un explosivo «aterrizaje forzoso»

En una carta a Shotwell, Monteith citó el informe de SpaceX y criticó a la compañía por proceder con el lanzamiento «basado en ‘impresiones’ y ‘suposiciones’, en lugar de verificaciones de procedimiento y afirmaciones positivas».

“Estas acciones muestran una preocupante falta de control operativo y disciplina de proceso que es inconsistente con una cultura de seguridad sólida”, dijo.

SpaceX acordó tomar más de una docena de medidas correctivas, pero defendió sus propios datos y toma de decisiones. La compañía criticó el software de modelado meteorológico de lanzamiento de la FAA. Los resultados del software, dijo SpaceX, se pueden interferir intencionalmente para proporcionar «mejores o peores resultados para un escenario idéntico».

SpaceX se ha quejado a la FAA en el pasado sobre el software, pero «esta retroalimentación no ha impulsado ninguna acción, contribuyendo a la situación descrita anteriormente», dice el informe. Un «diálogo más cercano y directo» con los funcionarios de la FAA habría suavizado las discusiones de la FAA antes del lanzamiento de SN8, agregó SpaceX.

SpaceX también propuso medidas correctivas: pausar los relojes de cuenta regresiva de lanzamiento si un inspector de la FAA dice que hay una violación y reducir el umbral para detonar manualmente un cohete errante en pleno vuelo, antes de que ocurra una explosión más peligrosa. La compañía también propuso construir al menos cuatro nuevas herramientas de modelado meteorológico y de lanzamiento con la FAA.

Monteith no estaba contento con la respuesta de SpaceX. Ordenó a SpaceX que reevaluara sus procedimientos de seguridad y la cadena de mando del día de lanzamiento, y lo instó a volver y revisar las líneas telefónicas de la sala de control de lanzamiento para detectar cualquier momento en que SpaceX se desvíe del plan de comunicación de la licencia. También requirió que un inspector de la FAA estuviera físicamente presente en Texas para cada lanzamiento de prototipo de Starship en el futuro. No es fácil enviar inspectores desde las oficinas de Florida a las zonas rurales de Texas para cada lanzamiento, por lo que la FAA podría basar uno en Houston para un viaje más corto.

Los investigadores de la FAA no pudieron determinar si la violación de la licencia SN8 fue intencional, según personas involucradas e informadas sobre la investigación, que hablaron bajo condición de anonimato. En parte, esa es la razón por la que la revisión de la violación por parte de la FAA no fue una investigación más profunda que podría haber dado lugar a multas o consecuencias más graves. Los funcionarios de la FAA también creían que detener Starship e imponer una investigación de dos meses a una empresa multimillonaria centrada en gran medida en plazos rápidos sería una sanción más efectiva que imponer multas relativamente triviales, dijeron las personas.

SN8 marcó el primer lanzamiento a gran altitud de SpaceX fuera de sus otros sitios de lanzamiento en Florida y California, donde los oficiales de la Fuerza Aérea que monitorean las condiciones climáticas locales le dicen a la compañía si es seguro realizar el lanzamiento. Esos funcionarios del gobierno, formalmente llamados funcionarios de seguridad de Range, no existen en las instalaciones privadas de cohetes de SpaceX en el sur de Texas. SpaceX fue el principal responsable de la seguridad de su propio alcance durante el lanzamiento de SN8, una responsabilidad en la que tenía muy poca experiencia. La compañía reconoció en su informe que el sitio de Starship «no era lo suficientemente maduro» para funcionar como un rango.

SpaceX está avanzando de todos modos. Desde la violación del lanzamiento, lanzó cuatro cohetes más en el sitio de Starship e incluso aterrizó uno con éxito, todo con la aprobación de la FAA y algunos cambios en sus operaciones. A diferencia de SN8, que se lanzó con un temporizador automático, otros lanzamientos de Starship ahora requieren un comando final de «ir» de un operador humano, dijo Shotwell en una carta a Monteith. Y está intentando alcanzar la madurez, al menos con su tecnología de seguridad de rango.

Al menos uno de los nuevos modelos de clima de lanzamiento que propuso SpaceX, diseñado para reforzar sus capacidades de alcance, ya ha tomado forma. La compañía está construyendo una base de datos de patrones de viento sobre Boca Chica para ayudar a informar su modelo meteorológico del día de lanzamiento, utilizando una herramienta experimental para recopilar datos de velocidad del viento, según un documento que la compañía presentó a la Comisión Federal de Comunicaciones en abril.

Pero las nuevas herramientas meteorológicas no cambiarán la presencia de Musk en Twitter, una preocupación para los funcionarios de la agencia y los legisladores a quienes les preocupa que los tuits sinceros del CEO influyan en los empleados de SpaceX y ejerzan una presión injusta sobre los procesos de seguridad de lanzamiento.

Mientras la revisión de la FAA de la investigación de la cultura de seguridad de SpaceX estaba a punto de completarse a fines de enero, retrasando el lanzamiento del SN9 de la compañía durante unos días, Musk tuiteó que la «división espacial de la FAA tiene una estructura regulatoria fundamentalmente rota» y que, según sus reglas, » la humanidad nunca llegará a Marte «. Un portavoz de la FAA respondió diciendo que la agencia «no comprometerá su responsabilidad de proteger la seguridad pública».

El comité de transporte de la Cámara de Representantes que supervisa la FAA abrió su propia investigación sobre la violación SN8 de SpaceX en febrero, así como «la respuesta posterior de la FAA y la presión ejercida sobre la FAA durante los lanzamientos de alto perfil», escribieron los presidentes del comité y su subcomité de aviación. el administrador de la agencia, Steve Dickson. Las actividades de lanzamiento recientes de SpaceX plantean serias dudas sobre si la FAA está bajo «influencia indebida potencial» en la toma de decisiones de seguridad, decía la carta.

En marzo, después de que un inspector de la FAA en el lugar dejó la ciudad durante el fin de semana luego de una semana de anticipación para el lanzamiento del prototipo SN11 de la compañía, SpaceX envió un correo electrónico al inspector el domingo para regresar para un despegue el lunes, según una persona familiarizada con el intercambio. El inspector, que se tomó el fin de semana libre, se perdió el correo electrónico al principio, pero tomó un vuelo de regreso a Texas el lunes por la mañana temprano.

«El inspector de la FAA no ha podido llegar a Starbase a tiempo para el lanzamiento hoy», escribió Musk en Twitter, provocando vitriolo contra la FAA en las burbujas de la base de fans de SpaceX en Twitter y Reddit. El inspector aterrizó en Texas y el SN11 se lanzó al día siguiente.