Gadget para zafarse el cuello redujo la fatiga nocturna en un nuevo estudio

En lugar de tomar una taza de café durante un turno de noche, los trabajadores algún día podrían sostener un dispositivo del tamaño de una afeitadora eléctrica en sus cuellos. Después de un par de minutos, emergerían renovados y despiertos de esta experiencia, que podría llegar a conocerse como un “nervio vago rotura.»

El dispositivo, llamado gammaCore, envía una serie de ráfagas vibratorias de electricidad de bajo voltaje, cada una de las cuales dura un milisegundo, al costado del cuello. Está destinado a estimular parte del nervio vago, un conector entre el cerebro y el cuerpoy provocan la liberación de sustancias químicas que provocan la vigilia.

La investigación sobre una forma de mantener a las personas despiertas y alerta con electricidad comenzó después de que los científicos afiliados y contratados con la Fuerza Aérea notaron que los participantes a los que se les colocaron electrodos en el cuero cabelludo para administrar una corriente pudieron reducir la fatiga y mejorar su desempeño en las tareas de atención. Esta configuración no es fácil de recrear fuera de un laboratorio, pero si lo fuera, podría ofrecer una alternativa a los estimulantes de cafeína o anfetamina, también conocidos como «píldoras go», que todavía se recetan a los soldados de la Fuerza Aérea de EE. UU.

La búsqueda de una solución más directa y sin efectos secundarios llevó a los investigadores al nervio vago. Implantes quirúrgicos que estimulan el nervio se han utilizado para prevenir convulsiones en personas con epilepsia desde 1988, y algunos de estos pacientes han descubierto que el implante les ayudó a controlar sus dolores de cabeza y dolor. Otros estudios han encontrado que la estimulación del nervio vago implantado mejora la memoria y la cognición tanto en humanos como en animales.

Una nueva investigación proporciona la confirmación de que la estimulación manual del nervio vago hace lo que los científicos pensaron que podría hacer: gammaCore ayudó a los miembros de la Fuerza Aérea rendir mejor y sentirse menos fatigado al tirar una noche entera. Los resultados del estudio se publicaron hoy en la revista. Biología de las comunicaciones.

Un dispositivo gammaCore.
Dispositivo GammaCore. Crédito: electroCore

Muchos pensaban que estimular el nervio vago sin agujas o cirugía era imposible antes de que se inventara la tecnología hace una década, dice Peter Staats, director médico y cofundador de electroCore, la compañía que fabrica gammaCore. El dispositivo de mano funciona al tocar el gel conductor en la superficie de la piel y fue aprobado por primera vez para tratar los dolores de cabeza en racimos en adultos en 2017. Desde entonces, su uso se ha expandido para incluir migrañas de adultos y adolescentes, y ha recibido autorización de uso de emergencia para asma agravada por COVID-19 en adultos. El dispositivo es cubierto por varios de los principales administradores de beneficios de farmacia cuando se prescribe, y su precio de lista es de $ 1,750, aunque la compañía dice que ha estado ofreciendo gammaCore a todos los clientes por $ 1,250 por ahora. (Un portavoz de electroCore señala que el modelo más nuevo puede costar tan solo $ 399 por tres meses de tratamiento).

La estimulación del nervio vago es un objetivo popular de la medicina bioelectrónica debido a los vínculos directos entre el nervio y muchos de los órganos del cuerpo. Stephen Silberstein, profesor de neurología en la Universidad Thomas Jefferson y director del Jefferson Headache Center, compara el nervio vago con un importante centro de transporte como Grand Central Terminal en la ciudad de Nueva York, donde subirse a un tren o metro puede enviar a un viajero a cualquier parte de el área metropolitana. De manera similar, diferentes tipos de fibras viajan a diferentes lugares, incluida una parte del cerebro llamada locus coeruleus. Allí, el cerebro produce noradrenalina, una sustancia química de lucha o huida que aumenta el estado de alerta y reduce el dolor y el cansancio.

En el estudio, los investigadores observaron a 40 soldados en servicio activo de una base de la Fuerza Aérea mientras permanecían despiertos durante 34 horas, tiempo durante el cual completaron pruebas cognitivas e informaron su estado de ánimo y nivel de fatiga. La mitad de los participantes usaron gammaCore durante ocho minutos cerca del comienzo de la prueba, mientras que a la otra mitad se le dio un dispositivo falso que se veía y se sentía como el verdadero negocio, pero que no proporcionaba corriente eléctrica. Aquellos en el grupo que recibió la estimulación del nervio vago real se apegaron más a su rendimiento inicial a medida que avanzaba la noche y reportaron menos fatiga con el tiempo que el otro grupo.

«Es emocionante para nosotros que no solo se desempeñen mejor, sino que también perciban que lo están haciendo mejor y que se sienten menos cansados», dice Richard McKinley, coautor del estudio e ingeniero biomédico de la Fuerza Aérea. Laboratorio de investigación. Él dice que las mejoras en el estado de ánimo y el nivel de energía podrían motivar a los soldados a usar un dispositivo como este fuera de un estudio pagado.

Si bien los dos grupos se desempeñaron de manera similar a lo largo del tiempo en algunas partes de las pruebas cognitivas, horas más tarde, los participantes que usaron gammaCore mostraron una menor disminución del rendimiento en las tareas relacionadas con la percepción, absorbiendo y sintetizando audio, visual u otros tipos de información.

Investigaciones anteriores sobre gammaCore y la estimulación del nervio vago se han dirigido a poblaciones con afecciones crónicas y, a menudo, debilitantes, como artritis reumatoide, migrañas y epilepsia. Este nuevo trabajo está liderando la carga para usar esta terapia en personas sanas para mejorar el rendimiento, dicen Staats y los autores del estudio.

«Gran parte de lo que hacemos en la medicina occidental es: tratamos de ayudar a las personas que ya tienen enfermedades», dice Staats. “Dedicamos menos esfuerzo a pensar en los regímenes de salud o en ‘¿Cómo evitamos el desarrollo de enfermedades?’ o ‘¿Cómo nos optimizamos?’ «

Silberstein, que no participó en el estudio, dice que este dispositivo podría ayudar a una amplia gama de personas privadas de sueño, desde pilotos de la Fuerza Aérea hasta médicos y estudiantes universitarios que escriben artículos de última hora.

Otro grupo que podría beneficiarse de la investigación son los astronautas. Lindsey McIntire, la primera autora del artículo y científica de la empresa Infoscitex, contratada por la defensa, dice que la NASA proporcionó algunos de los fondos del estudio porque los astronautas a menudo duermen en entornos extremos y desconocidos, lo que lleva a un sueño menos reparador. Encontrar una solución duradera para la fatiga mantendría a las personas más felices, más saludables y más concentradas en sus tareas en el espacio.

Eric Chang, profesor asistente de los Institutos Feinstein de Investigación Médica, que tampoco participó en la investigación, dice que es posible que sus hallazgos no se puedan generalizar a las personas que no están continuamente privadas de sueño durante 34 horas seguidas, como lo hicieron los participantes. Añade que el estudio informa un «pequeño resultado específico» que está en línea con otros estudios de estimulación del nervio vago.

McIntire señala que las diferencias en el rendimiento entre los grupos gammaCore y placebo que pueden parecer pequeñas, como en la prueba multitarea, pueden tener grandes implicaciones. “El rendimiento del grupo activo disminuyó un 5 por ciento, pero disminuyó al 15 por ciento para [the placebo group],» ella dice. «Eso es errores, y en ciertos campos como la medicina y el ejército y el transporte, eso puede equivaler a vidas». Los autores también están planificando una investigación para examinar los efectos en personas con privación leve del sueño.

McIntire dice que se deben realizar estudios futuros antes de que se pueda recomendar gammaCore a soldados y trabajadores para uso no autorizado, incluida la prueba contra la cafeína y otros estimulantes convencionales. McKinley agrega que los estudios simultáneos en animales están comprobando dos veces el mecanismo del efecto, y también se está preparando para presentar una investigación sobre la estimulación del nervio vago para aumentar las tasas de aprendizaje y la retención.

GammaCore debe su invención al campo relativamente nuevo de la medicina bioeléctrica, una disciplina que usa electricidad para piratear el sistema de señalización del cuerpo para tratar enfermedades. La medicina bioelectrónica se ha mostrado prometedora en el tratamiento de enfermedades autoinmunes como el lupus mediante la estimulación del nervio vago. Cansancio, dolor, inflamación: futuras «roturas del nervio vago» podrían afectarlos a todos.