Un Serene Shore Resort, excepto por la ‘Bola de fuego’ de SpaceX

BOCA CHICA, Texas – El texto llegó tarde en la noche: Por su propia seguridad, salga de casa por la mañana, decía. Nancy y James Crawford, ya no sorprendidos pero todavía inquietos, salieron corriendo en su todoterreno después del amanecer, torciendo ocasionalmente el cuello para vislumbrar el cohete espacial que se elevaba detrás de ellos.

Momentos después, los Crawford, que tienen más de 70 años, observaron desde un balcón del piso 12 en South Padre Island, a unas pocas millas costa arriba, mientras el cohete se rompía al impactar durante un intento de aterrizaje. esparciendo escombros ardientes a lo largo de las dunas de arena y las marismas. El edificio tembló, recordó Crawford, y en la distancia, había “una bola de fuego”.

“Fue emocionante”, repitió su esposa, “pero demasiado peligroso si nos hubiéramos quedado en casa”.

Home for the Crawfords es una comunidad costera remota a tiro de piedra de México, un pueblo tan pequeño que el agua tiene que ser transportada en camiones. Con una sola carretera que termina en la costa, ha atraído durante mucho tiempo a personas ansiosas por escapar de ciudades congestionadas, y jubilados ansiosos por escapar de los duros inviernos del norte y el medio oeste.

Desde la comunidad escondida entre exuberantes humedales, refugios de vida silvestre y playas de arena, el supermercado más cercano está a unas 20 millas de distancia, pasando largos tramos de caminos de grava y un puesto de control de la Patrulla Fronteriza. Hasta hace unos años, el puñado de residentes no podía haber imaginado que los cohetes diseñados para viajes interplanetarios serían una parte tan importante de su vista como el Río Bravo.

Pero desde que el multimillonario Elon Musk trajo su empresa espacial privada, SpaceX, al área, la vida no ha sido la misma. Un cohete gris gigantesco, rodeado por una cerca de tela metálica a menos de una milla de las casas de ladrillo estilo rancho, es un recordatorio constante de que los Crawford y sus vecinos restantes viven cerca de una plataforma de lanzamiento espacial.

Los representantes de SpaceX suelen advertir a los 10 residentes de que está programado el lanzamiento de un cohete. Otras veces, las fuertes sirenas les advierten, y algunos, como los Crawford, optan por ponerse unos auriculares resistentes para bloquear parte del ruido. Cuando se prueba un motor de cohete, el rugido y el temblor son tan poderosos que pueden volar las ventanas hacia adentro.

Los humanos no son la única especie que se acobarda. El ensordecedor sonido de los cohetes chirriando sobre las marismas ha provocado que algunas, como las aves playeras, huyan aterrorizadas o dejen de anidar en la zona por completo. Y la maquinaria pesada que se trae para recuperar los escombros que se han esparcido a menudo daña la carretera y ahuyenta a otros animales salvajes, dijeron los ambientalistas.

Si bien la Administración Federal de Aviación otorgó a SpaceX la autorización ambiental para las pruebas, a los ambientalistas les preocupa que las recientes explosiones puedan tener un efecto duradero en el área ecológicamente rica, hogar de una serie de especies en peligro de extinción, como los ocelotes y las tortugas lora de Kemp.

“Cuando estás probando tecnología nueva y cohetes nuevos, motores nuevos, cosas así suceden”, dijo Jim Chapman, presidente de Friends of the Wildlife Corridor, un grupo sin fines de lucro con la misión de proteger los hábitats nativos. del Valle del Río Grande. “Bueno, nuestro sentimiento es que eso no debería estar sucediendo aquí”.

Pero la historia de cómo SpaceX llegó a Boca Chica, a unas 22 millas de Brownsville, Texas, comienza con la promesa de un impulso económico muy necesario para una de las regiones más pobres del país.

Durante décadas, Brownsville y el Valle del Río Grande en general han luchado con la falta de oportunidades y la fuga de cerebros, y muchos graduados universitarios han optado por irse para carreras en otros lugares.

Antes de que SpaceX se afianzara en la conciencia de Brownsville, la economía dependía en gran medida de los trabajos en el gobierno, las escuelas, la atención médica y algunas tiendas minoristas de bajo salario, dijeron las autoridades.

Los representantes de SpaceX, que está invirtiendo una fortuna en su búsqueda para enviar personas a Marte, no respondieron a una solicitud de comentarios. Pero los funcionarios del condado de Cameron, que incluye a Boca Chica, dijeron que la compañía había infundido esperanza y optimismo en la región.

Cuando la empresa anunció planes mudarse a la zona en 2014, prometió crear alrededor de 500 puestos de trabajo, dijo Eddie Treviño Jr., juez del condado de Cameron, el principal funcionario electo del condado. Pero a fines del año pasado, dijo, la cifra real era más del triple, con más de 1,600 puestos de trabajo en la construcción, oficinistas y otros campos, la mayoría de ellos entregados a los residentes locales, dijo.

Los beneficios para el área de Brownsville, donde según la Oficina del Censo de EE. UU. al menos el 30 por ciento de la población vive en la pobreza, eventualmente superará cualquier tensión y perturbaciones que la compañía haya traído, dijo Treviño.

“Tenemos que equilibrar lo bueno con lo malo”, dijo.

La búsqueda de la plataforma de lanzamiento ideal de SpaceX comenzó hace más de 10 años. Se consideraron sitios en otros estados, incluidos Georgia, California y Alaska, y los ingenieros necesitaban un área mayoritariamente desolada cerca del océano. Boca Chica, una comunidad de jubilados con solo unos pocos residentes durante todo el año, cumplía los requisitos.

Después de que SpaceX firmó un acuerdo para establecer operaciones cerca de la aldea, las pruebas de los cohetes que algún día llegarían al espacio exterior comenzaron en serio unos años más tarde, dijo Treviño. La compañía ha adoptado un enfoque rápido en cuanto a fallas y reparaciones, lo que esencialmente significa que los ingenieros usan las pruebas para identificar deficiencias en el diseño y luego hacer ajustes antes de la siguiente prueba.

Durante el año pasado, quienes aún viven en la comunidad han tenido que huir antes de cada lanzamiento. Cuatro cohetes explotaron y esparcieron escombros por el área. (La prueba más reciente, este mes, no resultó en una explosión, y un eufórico Sr. Musk llevó a Twitter para celebrar el hito: “¡El aterrizaje de la nave espacial es nominal!”)

Esta no era la idea de los Crawford de una jubilación pacífica. Ambos trabajaron en puestos gubernamentales en Michigan, él en la aplicación de la ley y ella en un departamento de escrituras. Y aunque todavía pasan sus veranos en Michigan, compraron su casa en Boca Chica hace 10 años en busca de naturaleza y algo de tranquilidad.

Luego vinieron los golpes en su puerta y en las puertas de sus vecinos. SpaceX quería sus hogares. Los representantes del gigante espacial habían tasado la casa de ladrillo de tres dormitorios y un piso de los Crawford en 50.000 dólares y estaban dispuestos a pagar “tres veces” eso, les dijeron. Los Crawford rechazaron lo que consideraron una oferta insignificante de uno de los hombres más ricos del mundo.

“No podemos comprar una casa nueva con ese dinero”, dijo Crawford riendo.

El pasado mes de octubre, las ofertas finalmente cesaron.

“Estamos bastante seguros de que podremos permanecer en nuestra casa”, dijo Crawford con un suspiro de alivio.

Pero muchos de sus vecinos, que como ellos alguna vez encontraron en Boca Chica el oasis de invierno perfecto, tomaron los cheques y se fueron.

Y una por una, las casas del rancho han sido reemplazadas por modernas casas blancas con techos que funcionan con energía solar, los ocupantes son profesionales del espacio más jóvenes que trabajan para SpaceX, dijeron los residentes.

“Puedes saber qué casas son SpaceX porque son las que se ven iguales, una vieja blanca y una negra”, dijo Rosemarie Workman, de 72 años, quien pasa la mayor parte del año en Boca Chica y ha rechazado ofertas para vender su casa.

Uno de sus nuevos vecinos se ha destacado. Musk ha sido visto alojándose en una modesta casa estilo rancho. La Sra. Workman y sus vecinos a veces lo ven paseando con dos hombres que suponen son parte de su equipo de seguridad.

“Realmente no hace un esfuerzo por saludarnos o conocernos”, dijo Jim Workman, de 75 años, que vive al otro lado de la calle del multimillonario.

El sentimiento, admitió, es mutuo. Señaló una bandera en su porche delantero que decía “Ven y tómalo” debajo de la imagen de un cañón, la bandera diseñada para la Revolución de Texas y durante mucho tiempo un símbolo de desafío en el estado.

“Creo que capta el mensaje”, dijo Workman.

Las preocupaciones sobre SpaceX se extienden más allá de Boca Chica.

En el centro de Brownsville, Elias Cantú, un activista de la Liga de Ciudadanos Latinoamericanos Unidos, la organización de derechos civiles mexicano-estadounidense más antigua del país, se paró junto a un mural del Sr. Musk que decía “Boca Chica a Marte” y se encogió de hombros. Dijo que temía que fuera solo cuestión de tiempo antes de que la remodelación extrema de Boca Chica se encontrara invadiendo los vecindarios más pobres de Brownsville.

“Es inevitable”, dijo Cantú. “Necesitará casas para albergar a todas las personas que quiere traer aquí. Me temo que va a expulsar a muchas familias de bajos ingresos que han vivido aquí durante generaciones ”.

Xandra Treviño, miembro de Fuera SpaceX, una organización que rechaza la rápida expansión de SpaceX (su nombre se traduce como Leave SpaceX), dijo que ella y muchos otros activistas se sentían ignorados por los legisladores del área.

“Siento que la gente cree que SpaceX será bueno para la comunidad, cuando de hecho, son demasiado grandes para controlarlos, demasiado grandes para responsabilizarlos”, dijo Treviño. “Los funcionarios locales solo ven carteles de dinero. Los funcionarios locales están asombrados “.

Pero los funcionarios del área dijeron que no podían rechazar millones de dólares y la promesa de trabajos bien pagados en una región que durante décadas ha estado hambrienta de inversiones.

En la filosofía de “constrúyelo y ellos vendrán”, el gigante espacial ya ha atraído a otros empleadores a la región. Space Channel, una red de entretenimiento dedicada a cubrir el espacio, anunció recientemente que trasladaría parte de sus operaciones de Los Ángeles a Brownsville, incluidos seis ejecutivos, con puestos locales a seguir. Es probable que otras empresas hagan lo mismo, dijo Rose Gowen, quien forma parte de la comisión de la ciudad.

“Una de las cosas más importantes que debo apoyar, y que nosotros debemos apoyar, es hacer crecer la riqueza”, dijo la Sra. Gowen.

Musk parece estar de acuerdo. El recientemente anunciado en Twitter que planeaba donar $ 30 millones para proyectos de revitalización de ciudades y escuelas. El alcalde de Brownsville, Trey Méndez, no respondió a una solicitud de entrevista. Pero en un comunicado, dijo que apoyaba la entrada de dinero. “Esperamos con interés una discusión sobre cómo esto podría ayudar a nuestra comunidad a prosperar mientras tomamos un asiento delantero para el próximo capítulo de exploración e innovación espacial”, dijo.

Pero ese crecimiento no es un consuelo para los residentes de Boca Chica. A los Crawford les gusta sentarse en su patio trasero y admirar las diversas especies de aves que buscan un respiro, o los encantadores avistamientos de quienes migran.

Pero los recordatorios de que viven cerca de una plataforma de lanzamiento nunca están lejos. De vez en cuando, las fuertes sirenas los sobresaltan, lo que indica que las pruebas de los motores de los cohetes están a punto de comenzar. O reciben un mensaje de texto pidiéndoles que salgan de su casa, una señal de que un lanzamiento es inminente.

Cuando el vehículo de un alguacil pasa con las sirenas encendidas, los Crawford saben que se supone que deben correr a la calle o al menos salir de casa. Saben que sus ventanas podrían romperse. Pero la última vez que escucharon la sirena, una tarde de esta primavera, la pareja se miró y se encogió de hombros.

“Nos cansamos de salir corriendo”, dijo Crawford. Esta es la vida cerca de SpaceX, después de todo.

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