¿Quién es un astronauta cuando los vuelos espaciales privados se aceleran?

CABO CANAVERAL, FLA. – A medida que más empresas comienzan a vender boletos al espacio, surge una pregunta: ¿Quién puede llamarse astronauta?

Ya es un tema complicado y está a punto de serlo más a medida que los ricos adquieren asientos en naves espaciales e incluso vuelos completos para ellos y sus acompañantes.

Astronautas ¿Astronautas aficionados? ¿Turistas espaciales? ¿Turistas espaciales? ¿Pilotos de cohetes? ¿O como han dicho los rusos durante décadas, participantes de vuelos espaciales?

El nuevo jefe de la NASA, Bill Nelson, no se considera un astronauta a pesar de que pasó seis días orbitando la Tierra en 1986 a bordo del transbordador espacial Columbia, como congresista.

“Reservo ese término para mis colegas profesionales”, dijo Nelson recientemente a The Associated Press.

El desarrollador de juegos de computadora Richard Garriott, que pagó con los rusos hasta la Estación Espacial Internacional en 2008, odia la etiqueta de turista espacial. “Soy un astronauta”, declaró en un correo electrónico, explicando que se entrenó durante dos años para la misión.

“Si vas al espacio, eres un astronauta”, dijo Michael Lopez-Alegria de Axiom Space, un ex astronauta de la NASA que acompañará a tres hombres de negocios a la estación espacial en enero, volando SpaceX. Sus clientes de $ 55 millones por asiento planean realizar investigaciones allí, enfatizó, y no se consideran turistas espaciales.

El martes, Axiom Space anunció un segundo vuelo para el próximo año que será dirigido por la compañía Peggy Whitson, una astronauta retirada de la NASA que ha pasado 665 días en el espacio, más que cualquier otro estadounidense. Su número 2 será el hombre de negocios convertido en piloto de autos de carrera John Shoffner, de Knoxville, Tennessee, quien también paga alrededor de $ 55 millones. “Le pedí a Peggy que me arrojara el libro durante el entrenamiento. Hazme astronauta”, dijo.

Hay algo encantador en la palabra: astronauta proviene de las palabras griegas para estrella y marinero. Y las imágenes de capa y espada de “The Right Stuff” y los astronautas Mercury 7 originales de la NASA son un gran marketing.

La compañía de cohetes de Jeff Bezos, Blue Origin, ya llama a sus futuros clientes “astronautas”. Está subastando un asiento en su primer vuelo espacial con personas a bordo, previsto para julio. La NASA incluso tiene un nuevo acrónimo: PAM para Private Astronaut Mission.

El astronauta retirado de la NASA Mike Mullane no se consideró astronauta hasta su primer vuelo en un transbordador espacial en 1984, seis años después de su selección por la NASA.

“No importa si compras un viaje o te asignan un viaje”, dijo Mullane, cuya autobiografía de 2006 se titula “Riding Rockets”. Hasta que te ates en un cohete y alcanzas cierta altitud, “no eres un astronauta”.

Sigue siendo una asignación codiciada. Más de 12.000 se postularon para la próxima clase de astronautas de la NASA; una docena de la suerte se seleccionará en diciembre.

Pero, ¿qué pasa con los pasajeros que están en el viaje, como la actriz y directora de cine rusa que volará a la estación espacial en octubre? ¿O el multimillonario de Japón que los seguirá desde Kazajstán en diciembre con su asistente de producción acompañándolos para documentar todo? En cada caso, un cosmonauta profesional estará a cargo de la cápsula Soyuz.

Las cápsulas de alta tecnología de SpaceX están completamente automatizadas, al igual que las de Blue Origin. Entonces, ¿se debería llamar astronautas a los ciclistas ricos y a sus invitados, incluso si aprenden a manejarlos en caso de que necesiten intervenir en caso de emergencia?

Quizás aún más importante, ¿dónde comienza el espacio?

La Administración Federal de Aviación limita sus alas comerciales de astronauta a las tripulaciones de vuelo. La altitud mínima es de 50 millas (80 kilómetros). Se le ha otorgado siete hasta ahora; Los destinatarios incluyen a los dos pilotos del Virgin Galactic de Richard Branson, que realizaron otro vuelo de prueba del cohete de la compañía el sábado.

Otros definen el espacio como comenzando incluso a 100 kilómetros, o 62 millas sobre el nivel del mar.

Las cápsulas de Blue Origin están diseñadas para alcanzar ese umbral y proporcionar unos minutos de ingravidez antes de regresar a la Tierra. Por el contrario, se necesitan 1 1/2 horas para dar la vuelta al mundo. La Asociación de Exploradores Espaciales requiere al menos una órbita de la Tierra, en una nave espacial, para ser miembro.

La Astronauts Memorial Foundation honra a todos aquellos que sacrificaron sus vidas por el programa espacial de EE. UU. Incluso si nunca llegaron al espacio, como la maestra de escuela Challenger Christa McAuliffe y el piloto de pruebas que murió en un accidente de Virgin Galactic en 2014. También en el Space Mirror Memorial en el Centro Espacial Kennedy de la NASA: pilotos de la Fuerza Aérea X-15 y F-104 que formaron parte de un programa espacial militar que nunca despegó.

El debate de los astronautas ha existido desde la década de 1960, según Garriott. Su difunto padre, Owen Garriott, fue uno de los primeros supuestos científicos-astronautas contratados por la NASA; a los pilotos de prueba en la oficina les molestaba compartir el título del trabajo.

Podría ser necesario retirar el término por completo una vez que cientos, si no miles, lleguen al espacio, señaló el profesor de historia de la Universidad de Fordham, Asif Siddiqi, autor de varios libros espaciales. “¿Vamos a llamar astronautas a todos y cada uno de ellos?”

Mullane, el tres veces piloto del transbordador espacial, sugiere usar astronautas de primera clase, segunda clase, tercera clase, “dependiendo de cuál sea su participación, si saca una billetera y escribe un cheque”.

Si bien un orden jerárquico de estilo militar podría funcionar, el ex historiador de la NASA Roger Launius advirtió: “Esto se complica realmente muy rápido”.

Al final, señaló Mullane, “astronauta no es una palabra con derechos de autor. Por lo tanto, cualquiera que quiera llamarse astronauta puede llamarse astronauta, ya sea que haya estado en el espacio o no”.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

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