El cambio climático está borrando el arte más antiguo de la humanidad

Las cuevas de piedra caliza y los refugios rocosos de la isla de Sulawesi, en el sur de Indonesia, albergan el los rastros más antiguos del arte humano y la narración, que se remonta a más de 40.000 años. Las pinturas adornan las paredes de al menos 300 sitios en las colinas kársticas de Maros-Pangkep, y es casi seguro que hay más esperando ser redescubiertas. Pero los arqueólogos dicen que el arte más antiguo de la humanidad se está desmoronando ante sus propios ojos.

“Hemos registrado una rápida pérdida de escamas del tamaño de una mano de estos paneles de arte antiguo durante una sola temporada (menos de cinco meses)”, dijo el arqueólogo Rustan Lebe del departamento de patrimonio cultural de Makassar.

El culpable es la sal. A medida que el agua fluye a través de un sistema de cuevas de piedra caliza, transporta minerales del lecho rocoso local y, finalmente, los minerales terminan en la piedra caliza. En la superficie de la piedra caliza, esos minerales se oxidan en una corteza rocosa endurecida. Casi todo el arte rupestre más antiguo de Maros-Pangkep, como el dibujo más antiguo del mundo que representa un objeto real, está pintado con pigmento rojo o morado en esa capa exterior dura. La roca es resistente a la mayor parte de la intemperie, proporcionando un lienzo duradero para la obra de arte más antigua de la humanidad.

Pero debajo de la superficie, se avecinan problemas. El agua que fluye deposita minerales en los espacios vacíos debajo de la corteza exterior mineralizada, y algunos de esos minerales se cristalizan en sales minerales. A medida que esos cristales se forman, crecen y se encogen, empujan contra la capa exterior de piedra caliza mineralizada. Finalmente, el lienzo rocoso donde la gente dibujó por primera vez imágenes de su mundo hace 40.000 años se desmorona en copos del tamaño de una mano.

Para ayudar a comprender el alcance del problema y confirmar que la sal es la culpable, la arqueóloga de la Universidad Griffith Jillian Huntley y sus colegas recolectaron escamas de las paredes y techos de 11 cuevas en el área, incluida Leang Timpuseng, hogar de la plantilla manual más antigua. Encontraron sales minerales como halita y sulfato de calcio en la parte posterior de las escamas de tres de los sitios. Y los 11 sitios mostraron altos niveles de azufre, que es un ingrediente clave en muchas de las sales destructivas que preocupan a los conservadores de arte rupestre.

La exfoliación no es un proceso nuevo, pero los arqueólogos y los custodios del sitio en Maros-Pangkep dicen que han visto cómo el proceso se acelera en las últimas décadas. Algunas de las personas locales que administran y protegen los sitios de arte rupestre lo han hecho durante generaciones, e informan “más pérdida de paneles por exfoliación en las últimas décadas que en cualquier otro momento en la memoria viva”, escribieron Huntley y sus colegas.

Eso no es una coincidencia, según Huntley y sus colegas.

Así es como funciona el proceso: las fuertes lluvias monzónicas empapan Indonesia y la región circundante de noviembre a marzo, dejando agua en sistemas de cuevas, arrozales inundados y estanques de acuicultura salobre a lo largo de la costa. El agua lleva una carga de sales disueltas y sus ingredientes minerales, como sal de mesa o halita, junto con yeso, sulfato de sodio, sulfato de magnesio y cloruro de calcio.

Cuando el agua comienza a evaporarse, la sal que transporta se queda en cristales, que se expanden y contraen junto con los cambios de temperatura y humedad. Algunas sales geológicas, como las mencionadas anteriormente, pueden expandirse hasta tres veces su tamaño original cuando se calientan, y pueden ejercer una presión impresionante sobre la roca circundante. El resultado es similar a los ciclos de congelación-descongelación que permiten que el hielo de agua rompa las rocas y el hormigón.

Todo el ciclo es más activo y más pronunciado cuando las temperaturas aumentan y el clima local cambia de extremadamente húmedo a extremadamente seco cada pocos meses. Y esas son precisamente las condiciones que experimenta Indonesia a medida que el clima se vuelve más cálido y los eventos climáticos extremos se vuelven más frecuentes. Cada vez más en las últimas décadas, las fuertes inundaciones causadas por los monzones son seguidas por períodos de intensa sequía.

La gente lucha, las rocas se rompen y un poco más de la conexión más profunda de la humanidad consigo misma se desvanece.

“Estamos en una carrera contra el tiempo”, dijo el experto en arte rupestre Adhi Agus Oktaviana del Centro Nacional de Investigación Arqueológica de Indonesia (ARKENAS). “Nuestros equipos continúan inspeccionando el área, encontrando nuevas obras de arte cada año. Casi sin excepción, las pinturas se están exfoliando y en etapas avanzadas de deterioro”.

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