El telescopio itinerante ayuda a los estudiantes de Kenia a explorar el cielo nocturno

Susan Murabana compró un telescopio en 2014 y lo ha estado compartiendo desde entonces. Ella y su compañero, Chu Owen, lo llevan por Kenia para mostrarles a los niños cómo se ven las estrellas de cerca.

En un país donde pocos estudiantes tienen acceso a telescopios, una de las esperanzas de la pareja es convencer a los jóvenes de que la astronomía es una ciencia para todos, no solo para los hombres blancos, cuyos nombres dominan su historia. Pero los objetivos de The Travelling Telescope, como llaman a su organización, van más allá de la astronomía misma. «Se trata de todas las cosas diferentes que la astronomía puede enseñar», dice Murabana: matemáticas, ingeniería e incluso diseño. Fundamentalmente, quieren inspirar la curiosidad de los niños sobre el mundo que los rodea.

Por qué escribimos esto

El programa Travelling Telescope llega a los niños con pocas oportunidades de mirar las estrellas de cerca. Pero las lecciones reales van más allá de la ciencia.

Cuando COVID-19 comenzó a cerrar escuelas en Kenia, ella y Owen intentaron mantener vivas sus metas, incluso sin viajar. Organizaron noches de concursos en línea sobre temas espaciales y transmitieron eclipses solares en vivo en Facebook. Y en abril de 2021, comenzaron a ofrecer talleres virtuales de modelado 3D en asociación con Airbus.

La Sra. Murabana estudió economía antes de obtener una maestría en astronomía. “Siempre me gustaron las matemáticas y las ciencias, pero no estuve expuesta a la astronomía”, explica. Ella espera que The Travelling Telescope cambie eso para los niños de hoy.

Johannesburgo

El telescopio viajero de Susan Murabana comenzó con una simple revelación: todos tenemos acceso al cielo.

Todos vemos la misma luna. Todos miramos hacia el mismo cielo nocturno salpicado de estrellas.

Al mismo tiempo, sabía que el acceso no era igual. Los telescopios existen desde hace 400 años, pero la mayoría de los niños en Kenia, de donde es la Sra. Murabana, nunca habían mirado a través de uno.

Por qué escribimos esto

El programa Travelling Telescope está dirigido a niños con pocas oportunidades de observar las estrellas de cerca. Pero las lecciones reales van más allá de la ciencia.

Ella pensó que podía cambiar eso.

En 2014, ella y su pareja compraron un telescopio y comenzaron a transportarlo por Kenia para mostrarles a los niños cómo se veían las estrellas de cerca. Hoy, el programa The Travelling Telescope ha llegado a 200.000 niños, según su recuento, y ganó el Premio Europlanet de Participación Pública por sus esfuerzos para hacer que el cielo nocturno sea accesible para todos. La pareja ha construido un planetario permanente hecho de bambú en su patio trasero en Nairobi. Y durante la pandemia de COVID-19, el programa ha girado para enseñar a los niños sobre el espacio y los cohetes en línea, ofreciendo talleres sobre modelado 3D y astronomía a los escolares locales, que han entrado y salido de las aulas mientras los encierros se aprietan y aflojan.

«Nunca se ha tratado de que estos niños se conviertan en astrónomos, pero se trata de todas las cosas diferentes que la astronomía puede enseñar», dice Murabana. «Hay ingeniería, geología y matemáticas, y también existe la oportunidad de cuestionar, indagar y ser creativo».

En una mañana reciente, una docena de niños entre las edades de 9 y 16 observaron atentamente mientras la Sra. Murabana y Chu Owen, su socio en la educación astronómica y en la vida, presentaban, junto con su colega Ronald Wasilwa, cómo construir un modelo 3D de un cohete usando una plataforma de diseño en línea.

«¿Puedo compartir un dato divertido que sepa sobre los aviones?» un estudiante interrumpe y luego, antes de recibir una respuesta, continúa. «Son como autobuses en el cielo».

¿Escrito en las estrellas?

La Sra. Murabana y el Sr. Owen se conocieron en un eclipse solar. Era 2013. Trabajaba como voluntaria para otras organizaciones, dando clases de astronomía en escuelas de Kenia.

“Me di cuenta de que la astronomía era una ciencia en la que los niños se metían mucho”, dice. Todos querían saber qué había en el cielo sobre ellos, y era una forma de agrupar lecciones sobre ciencia, matemáticas, tecnología y diseño en uno.

El telescopio itinerante ayuda a los estudiantes de Kenia a explorar el cielo nocturno

Cortesía de The Travelling Telescope

Susan Murabana, cofundadora de The Travelling Telescope, utiliza un puntero láser para señalar estrellas en la escuela de niñas Kisaruni en Maasai Mara, Kenia.

Ese año, con la predicción de un eclipse solar completo en el norte de Kenia, había recibido 5.000 pares de gafas protectoras contra el sol de Astrónomos sin Fronteras para que los niños de Turkana, una región en el norte del país, pudieran ver con seguridad el evento único. -Evento de por vida. Owen estaba allí para hacer un documental al respecto.

Se enamoraron y luego comenzaron The Travelling Telescope, llevando el telescopio por Kenia haciendo demostraciones y enseñando lecciones de astronomía en las escuelas.

Al crecer en Nairobi, Murabana nunca vio la astronomía como una posible carrera profesional, ni siquiera como un pasatiempo potencial. El cielo era una característica de fondo en su vida, no algo para estudiar o explorar.

“Siempre me gustaron las matemáticas y las ciencias, pero no estuve expuesta a la astronomía”, dice. Estudió economía en la universidad y luego trabajó en marketing. Pero cuando comenzó a trabajar como voluntaria en programas de divulgación científica, vio la forma en que la astronomía parecía iluminar a los niños de todos los ámbitos de la vida. Pronto, ella estaba enseñando a los niños sobre el espacio a través de programas como Hands-On Universe y Universe Awareness, y ella misma estaba completando una maestría en astronomía.

Una ciencia para todos

En todo el mundo, incluso en Kenia, la astronomía a menudo se considera una ciencia europea. Los famosos astrónomos a través de los cuales muchos se familiarizan con el estudio de las estrellas, incluidos Galileo Galilei, Isaac Newton y Edwin Hubble, son casi todos hombres blancos. La mayoría de las constelaciones toman sus nombres occidentales de la historia griega y romana.

Pero la astronomía también es una ciencia africana. Las bibliotecas de Tombuctú, Malí, contienen tomos sobre astronomía escritos entre los siglos XIII y XVII. Y muchas culturas africanas han utilizado históricamente las estrellas para trazar estaciones y direcciones.

En los últimos años, varios países del continente, incluidos Etiopía, Nigeria y Sudáfrica, han desarrollado sólidos programas espaciales, lanzando satélites y realizando investigaciones astronómicas.

Para Murabana y Owen, The Travelling Telescope podría ser la chispa que encienda las carreras de los jóvenes kenianos en astronomía, o en geología, ingeniería, diseño o matemáticas. O algo completamente diferente. El objetivo, dicen, es menos crear científicos jóvenes que crear jóvenes apasionados por explorar el mundo que los rodea.

El telescopio itinerante ayuda a los estudiantes de Kenia a explorar el cielo nocturno

Cortesía de The Travelling Telescope

Un estudiante de la escuela primaria St. Scholastica en Kenia participa en un taller de robótica con temática espacial organizado por The Travelling Telescope en colaboración con la Fundación Airbus.

En las Escuelas Internacionales de Hillcrest en Nairobi, la directora preparatoria Surbhi Vashisht dice que el telescopio ha sido un «gran éxito» entre sus alumnos, 170 de los cuales han participado en talleres de Telescopio itinerante: observar las estrellas, construir cohetes y explorar virtualmente el paisaje de Marte. “Los niños disfrutan de la energía que Sue y Chu aportan a las sesiones”, escribe en un correo electrónico.

Estrellas en la pantalla

Cuando COVID-19 comenzó a cerrar escuelas en Kenia a principios del año pasado, Murabana y Owen intentaron mantener vivas sus metas, incluso sin poder viajar.

La pareja llevó su trabajo apoyado por subvenciones en línea, organizando noches de concursos en línea sobre temas espaciales y transmitiendo eclipses solares en vivo en Facebook. Y en abril de 2021, comenzaron a ofrecer talleres de modelado 3D en asociación con Airbus.

Mientras los niños con auriculares de gran tamaño observaban desde el interior de sus casas (padres y hermanos jugando en el fondo de sus pantallas Zoom), el equipo de Travelling Telescope demostró cómo usar un software de modelado llamado Tinkercad para arrastrar esferas, cuadrados y triángulos juntos para construir modelos de casas. , aviones y cohetes.

Airbus había donado una impresora 3D, explicó Owen, que iría a cualquier niño que creara el mejor modelo de cohete una vez finalizado el curso.

La docena de rostros en la pantalla difícilmente podría compararse con los cientos que a menudo se reunían cuando llevaban el telescopio a una escuela rural. Y la mayoría de esos niños, sabían, no tendrían acceso a Internet ni tecnología para hacer un curso de modelado 3D en Zoom.

Aún así, los cursos fueron una forma de seguir llegando.

Cuando el taller llegó a su fin una mañana, la Sra. Murabana se despidió de los estudiantes.

«¡Cuídate, mantente a salvo, ponte la máscara y sigue jugando!» dijo, mientras las pantallas frente a ella parpadeaban una por una.