Nio de China apuesta por el cambio de batería en el desafío Tesla

El fabricante chino de vehículos eléctricos Nio está apostando a que el intercambio de baterías desempeñará un papel fundamental en su desafío a Tesla en el mercado automovilístico más grande del mundo, incluso después de que su rival estadounidense rechazó la costosa tecnología.

El cambio de batería permite a los conductores cambiar rápidamente su batería agotada por una completamente cargada en estaciones de servicio especialmente equipadas. En abril, Nio, que cotiza en Nueva York, se asoció con el grupo petrolero estatal Sinopec como parte de los planes para duplicar su red de estaciones de este tipo en China a 500 este año.

Nio también planea abrir estaciones de intercambio de baterías en Noruega este año como parte de su expansión en Europa.

“Muchos de nuestros usuarios nos dicen que el cambio de batería fue la razón por la que eligieron este automóvil”, dijo Shen Fei, vicepresidente de administración de energía de Nio, al Financial Times, y agregó que muchos conductores en las ciudades chinas no tienen acceso a vehículos eléctricos domésticos cargando. “El cambio de batería ya es fundamental para nuestra competitividad”.

Nio es uno de varios fabricantes de automóviles chinos que intentan desafiar la posición de liderazgo de Tesla en el mercado de vehículos eléctricos de alta gama del país. El grupo estadounidense ha estado bajo presión en China recientemente después de que su manejo fallido de una protesta de un cliente de alto perfil se convirtió en una pesadilla publicitaria.

Nio, que cotiza en Nueva York, se asoció con el grupo petrolero estatal Sinopec como parte de los planes para duplicar con creces su red de estaciones de este tipo en China a 500 este año © Nio

China, el mercado más grande de vehículos híbridos y a batería, es un caso atípico en una industria que se ha centrado en desarrollar infraestructura para soportar la carga en el hogar y en las estaciones.

Geely, el mayor fabricante de automóviles privado de China por ventas, planea construir 100 estaciones de intercambio en la ciudad sureña de Chongqing este año antes de desplegar instalaciones en otras partes del país.

Beijing New Energy Vehicles, una subsidiaria del fabricante de automóviles estatal Baic Motors, apunta a flotas de taxis eléctricos y opera 121 estaciones de intercambio.

El interés mundial en el intercambio de baterías se ha desvanecido en los últimos años, en parte debido a los altos costos. Tesla puso fin a una prueba de dos años de su propio sistema de intercambio en 2015 después de una tibia aceptación por parte de los clientes.

La tecnología se ha beneficiado del fuerte apoyo de Beijing. El año pasado, el gobierno hizo que el intercambio de baterías fuera un requisito para recibir subsidios en vehículos eléctricos con un precio de Rmb300,000 o más, en una medida que benefició a Nio.

Un atractivo del cambio de batería para los conductores es que reduce los costos iniciales. Nio lanzó una opción de suscripción para baterías el año pasado que permite a los clientes comprar autos sin un paquete de energía, reduciendo alrededor de $ 10,000 del precio de compra.

Sin embargo, algunos analistas siguen sin estar convencidos, señalando los altos costos de construir estaciones. Argumentan que los sistemas de carga rápida desarrollados por Tesla y otros son más eficientes una vez que se tienen en cuenta los costos generales de funcionamiento y el potencial de cargar varios autos simultáneamente, a pesar de ser más lentos que el cambio de batería.

Si Nio y otros pueden hacer rentable el intercambio de baterías depende de la utilización de las estaciones y de la reducción de los costos operativos a través de la automatización, dijo Edison Yu, analista de Deutsche Bank.

Nio, que se fundó en 2014, anteriormente ha tenido problemas para construir una infraestructura de intercambio de baterías. Una crisis de flujo de efectivo en 2019 significó que se quedó muy por detrás de los objetivos iniciales de 1.100 estaciones de intercambio para 2020. El grupo revivió sus esfuerzos de expansión después de asegurar una inversión respaldada por el estado de $ 989 millones a principios del año pasado.

Shen, el ejecutivo de Nio, cree que el intercambio de baterías ayudará a los fabricantes de automóviles chinos a obtener una ventaja sobre sus competidores extranjeros, que es poco probable que adopten la tecnología. “Ya sea que sea el final del juego para la industria o no, los fabricantes de automóviles chinos quieren ganar ahora”, dijo.


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